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Il rabbino Akiva (a volte scritto Akiba) è considerato uno dei più grandi saggi rabbinici, ma i dettagli biografici della sua vita rimangono in qualche modo un mistero. Si ritiene che sia morto durante la rivolta di Bar Kochba nel 132 d.C., ma la sua data di nascita non è chiara, poiché le uniche fonti della sua vita appaiono nel Talmud e non sono corroborate da prove storiche. Nacque a Lod, vicino a quella che oggi è Tel Aviv, e sebbene non si sappia nulla delle origini della sua famiglia (a parte il nome del padre, Yosef), le fonti alludono al fatto che probabilmente provenisse da umili origini. Nel Talmud babilonese Akiva menziona di essere stato un tempo un am ha-aretz, un termine che si riferisce a una persona di campagna, ma in seguito arrivò a denotare qualcuno che era analfabeta. Si ritiene generalmente che abbia imparato a leggere e a studiare la Torah all'età di 40 anni.

La moglie di Akiva, a cui una fonte si riferisce con il nome Rachel (secondo la biografia di Reuven Hammers del 2015 Akiva: Life, Legend and Legacy ) è stata una forza determinante nel suo sviluppo come studiosa. Mentre fonti precedenti nel Talmud di Gerusalemme (dal terzo al quinto secolo d.C.) hanno poco da dire sulla moglie di Akiva, a parte il fatto che soffrì per sostenere il suo studio sulla Torah (arrivando persino a vendere i suoi capelli per farlo) , il Talmud babilonese (VI secolo d.C.) colma le lacune realizzando un ritratto di una donna devota a suo marito e determinata a coltivare i suoi innati talenti intellettuali. Akiva sposò la figlia del suo ricco datore di lavoro, Kalba Savua, per il quale lavorò come pastore. In risposta al loro matrimonio, Savua rinnegò sua figlia e la interruppe finanziariamente, presumibilmente opponendosi a causa del basso status economico di Akiva. Sebbene i due fossero impoveriti, la moglie di Akiva lo incoraggiò a studiare la Torah (una fonte riferisce che il suo studio della Torah era una condizione su cui lei insisteva per sposarlo), e attraverso una combinazione dei suoi doni, della sua volontà e del suo sostegno si istruì e crebbe fino a diventare uno studioso riconosciuto.

Quello che sappiamo del rabbino Akiva è più una leggenda che un fatto storico, e queste leggende servono a riempire i contorni di un personaggio che rappresenta lo studioso per eccellenza e l'amante della Torah. Una fonte spesso citata in Avot de-Rabbi Natan racconta la seguente storia:

Qual è stato l'inizio di Rabbi Akiva? Dicono che avesse 40 anni e non avesse imparato niente. Una volta, stava alla bocca del pozzo e disse: Chi ha scolpito questa roccia? Gli dissero: L'acqua che ci cade costantemente sopra ogni giorno. Gli dissero: Akiva, non hai letto che l'acqua consuma le pietre (Giobbe 14:19)? Immediatamente il rabbino Akiva ha stabilito: Proprio come il morbido scolpisce il duro, le parole della Torah, che sono dure come il ferro, tanto più scolpiranno il mio cuore/mente, che è solo carne e sangue! Immediatamente tornò per imparare la Torah. ( Avot de-Rabbi Natan, commento a Pirkei Avot 1:4, tradotto da Rabbi Kelilah Miller)

La Mishnah racconta la seguente storia che dimostra il profondo impegno di Akiva nei confronti della Torah:

I Saggi insegnarono: Una volta, dopo la ribellione di Bar Kochba, il malvagio impero di Roma decretò che Israele non potesse impegnarsi nello studio e nella pratica della Torah. Pappos ben Yehuda venne e trovò il rabbino Akiva, che stava convocando assemblee in pubblico e si stava dedicando allo studio della Torah. Pappo gli disse: Akiva, non hai paura dell'impero?

Il rabbino Akiva gli rispose: Racconterò una parabola. A cosa può essere paragonato? È come una volpe che cammina lungo la sponda di un fiume quando vede i pesci che si radunano e fuggono da un posto all'altro. La volpe disse loro: Da cosa fuggite? Gli dissero: Fuggiamo dalle reti che la gente getta su di noi. La volpe disse loro: Volete salire sulla terraferma e risiederemo insieme come i miei antenati risiedevano con i vostri antenati? Il pesce gli disse: Tu sei quello di cui si dice, è il più intelligente degli animali? Non sei intelligente; sei uno sciocco. Se abbiamo paura nell'acqua, il nostro habitat naturale che ci dà la vita, allora in un habitat che causa la nostra morte, a maggior ragione.

La morale è: così anche noi ebrei, ora che ci sediamo e ci dedichiamo allo studio della Torah di cui è scritto: Poiché questa è la tua vita e la lunghezza dei tuoi giorni (Deuteronomio 30:20), temiamo l'impero a questo estensione; se continuiamo a rimanere oziosi dal suo studio, poiché il suo abbandono è l'habitat che causa la nostra morte, tanto più temeremo l'impero. ( Berakhot 61b, Traduzione dal William Davidson Talmud via Sefaria.org)

Risultati rabbinici

Akiva si sviluppò come saggio durante il periodo successivo alla distruzione del Secondo Tempio (70 d.C.), un periodo di trasformazione per la comunità ebraica quando iniziò a prendere forma il giudaismo rabbinico. Poiché il Tempio non fungeva più da punto focale della vita ebraica, i Saggi (che in seguito divennero noti come rabbini) ricostruirono l'ebraismo con lo studio della Torah al centro. L'accademia rabbinica di Yavneh, vicino a quella che oggi è la città israeliana di Tel Aviv, divenne il nuovo centro della vita ebraica, mentre altre accademie sorsero in tutta la terra d'Israele. Akiva ha studiato con il rabbino Eliezer ben Hyrkanus e il rabbino Joshua in un'accademia rabbinica a Lod per 13 anni. Fu ordinato sacerdote nel 93 EV da Rabbi Joshua e poi divenne insegnante a pieno titolo, fondando la propria accademia a Bnai Brak. Rabban Gamliel II, il nasi (principe o capo) del popolo ebraico, che, secondo Hammer, trattò Yavneh come un governo ebraico semi-autonomo, nominò Akiva come organizzatore e rappresentante del popolo ebraico e anche come giudice nel corte rabbinica.

Akiva, osserva Hammer, è stato il primo rabbino ad affermare che la Torah nella sua interezza (non solo i Dieci Comandamenti) proveniva direttamente dal cielo. La sua metodologia nell'interpretazione della Torah era molto meticolosa e dettagliata; una leggenda racconta che il motivo per cui Dio pose delle corone sulle lettere della Torah, un dettaglio calligrafico, era che Akiva avrebbe poi trovato un significato in questi segni ornamentali. Era anche noto per essere stato ben versato negli studi e nella pratica mistica, come esemplificato dalla famosa leggenda del Pardes, in cui quattro rabbini entrano nel cosiddetto paradiso mistico e Akiva è l'unico a sopravvivere indenne all'esperienza.

Akiva contribuì a sistematizzare la Mishnah, che all'epoca era ancora in fase di sviluppo. La Mishnah come la conosciamo è attribuita al lavoro di Akiva come interpretato dai suoi studenti, osserva Hammer in Akiva: Life, Legend and Legacy . Akiva ha organizzato e classificato questi insegnamenti orali non raccolti per renderli più facili da memorizzare e tramandare. Il suo lavoro, e quello dei suoi discepoli, aiuterebbe a stabilire l'ebraismo rabbinico come la nuova versione normativa dell'ebraismo che sarebbe durata fino ad oggi. Considerando che ha portato a termine questo compito nello stesso momento in cui il cristianesimo si stava evolvendo da una setta ebraica marginale in una religione concorrente, il lavoro di Akiva è stato un risultato importante in questa storia del giudaismo.

Martirio

Sebbene l'ebraismo rabbinico alla fine avrebbe preso il posto del Tempio, durante il periodo successivo alla distruzione del Secondo Tempio gli ebrei speravano e pregavano ancora che il Tempio potesse essere ricostruito. Questa speranza alla fine prese la forma di una resistenza militare alle leggi antiebraiche oppressive dell'Impero Romano. Shimon bar Kosiva, noto anche come Bar Kochba, guidò la ribellione. Secondo il Talmud di Gerusalemme, Akiva credeva che Bar Kochba fosse il Messia. Tuttavia, non ci sono prove storiche della partecipazione di Akiva alla rivolta. Akiva fu infine imprigionato per aver insegnato pubblicamente la Torah, una pratica proibita dai romani. Ci sono diversi resoconti della sua morte. Il Talmud di Gerusalemme racconta che quando Akiva si presentò davanti al giudice romano Tineius Rufus, era arrivato il momento di recitare la preghiera Shema (un'altra pratica proibita). Akiva recitò lo Shema con un sorriso. Quando Rufus gli ha chiesto perché sorrideva, Akiva ha risposto che per tutta la vita aveva letto il versetto, e amerai il tuo Dio con tutto il tuo cuore, tutta la tua anima e tutti i tuoi beni, ma non è mai stato in grado di adempiere all'obbligo di amare Dio con tutta la sua anima cioè la sua vita fino ad ora. Altri resoconti raccontano un dialogo simile che si svolgeva mentre Akiva veniva torturato a morte, stabilendo così la leggenda che Akiva fosse un martire morto mentre difendeva il suo diritto di praticare l'ebraismo di fronte all'oppressione. Qualunque sia il resoconto accurato, Akiva divenne una figura leggendaria che rappresenta l'amore per la Torah e la devozione all'identità e alla pratica ebraica contro ogni previsione.

Libri su Rabbi Akiva

Holtz, Barry W. Rabbi Akiva: Sage of the Talmud (2017)

Martello, Reuven. Akiva: vita, leggenda, eredità (2015)

Nadich, Giuda. Rabbi Akiba e i suoi contemporanei (1998)

Talmud

Pronunciato: TALL-mud, Origine: ebraico, l'insieme degli insegnamenti e dei commenti alla Torah che costituiscono la base della legge ebraica. Composto dalla Mishnah e dalla Gemara, contiene le opinioni di migliaia di rabbini di diversi periodi della storia ebraica.

Torah

Pronunciato: TORE-uh, Origine: ebraico, i cinque libri di Mosè.