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La Pasqua ebraica, la festa ebraica della libertà, è una straordinaria testimonianza del potere del rituale di mantenere in vita ideali e identità attraverso i secoli. Nella Pasqua riviviamo la storia del nostro popolo, seduto insieme a casa come una famiglia allargata come se fossimo tornati nell'Egitto dei faraoni, la notte prima che stiamo per liberarci dopo un lungo esilio e una dura schiavitù.

Iniziamo il dramma alzando una matzah, il pane azzimo secco che è uno dei simboli chiave delle feste, e dicendo: Questo è il pane dell'afflizione che i nostri antenati mangiavano nella terra d'Egitto. Che tutti gli affamati vengano a mangiare. Un bambino, di solito il più giovane presente, fa poi una serie di domande sul perché questa notte è diversa da tutte le altre notti.

Il resto della serata è in gran parte dedicato a rispondere a queste domande, raccontando la storia dell'Esodo insieme ad atti di mangiare e bere che includono le erbe amare della sofferenza e il vino della libertà. È storia fatta memoria dalla rievocazione. Per la maggior parte degli ebrei è il modo in cui abbiamo imparato, quando eravamo giovani, chi siamo e perché.

Ha anche profondità nascoste. Ero sempre perplesso davanti a due caratteristiche della serata. Il primo è il conflitto tra le due spiegazioni del pane azzimo. All'inizio della storia lo chiamiamo il pane dell'afflizione. Più tardi la sera, però, ne parliamo come del pane della libertà che mangiavano mentre lasciavano l'Egitto con tanta fretta che non vedevano l'ora che la pasta lievitasse. Qual è, mi chiedevo: un simbolo di oppressione o di libertà? Sicuramente non potrebbero essere entrambi.

L'altro elemento che ho trovato strano era l'invito agli altri a unirsi a noi nel mangiare il pane dell'afflizione. Che tipo di ospitalità è, pensavo, chiedere agli altri di condividere la nostra sofferenza?

Inaspettatamente, ho scoperto la risposta nel grande libro di Primo Levis, Se questo è un uomo, il racconto straziante delle sue esperienze ad Auschwitz durante l'Olocausto. Secondo Levi, il momento peggiore fu quando i nazisti se ne andarono nel gennaio 1945, temendo l'avanzata russa. Tutti i prigionieri che potevano camminare furono presi nelle brutali marce della morte. Le uniche persone rimaste nel campo erano quelle troppo malate per trasferirsi.

Per dieci giorni furono lasciati soli con solo avanzi di cibo e carburante. Levi descrive come ha lavorato per accendere un fuoco e portare un po' di calore ai suoi compagni di prigionia, molti dei quali stanno morendo.

Scrive poi: Quando la finestra rotta fu riparata e la stufa cominciò a diffondere il suo calore, qualcosa sembrò rilassarsi in tutti, e in quel momento Towarowski (un franco-polo di ventitré anni, con tifo) propose agli altri che ciascuno di loro offrono una fetta di pane a noi tre che stavamo lavorando. E così è stato concordato.

Solo un giorno prima, dice Levi, questo sarebbe stato inconcepibile. La legge del campo diceva: Mangia il tuo pane e, se puoi, quello del tuo prossimo. Fare altrimenti sarebbe stato un suicidio. L'offerta di condividere il pane è stato il primo gesto umano compiuto tra noi. Credo che quel momento possa essere datato come l'inizio del cambiamento per cui noi che non eravamo morti siamo passati lentamente da Haftlinge [prigionieri] a uomini di nuovo.

Condividere il cibo è il primo atto attraverso il quale gli schiavi diventano esseri umani liberi. Chi teme il domani non offre il suo pane agli altri. Ma chi è disposto a dividere il suo cibo con un estraneo si è già mostrato capace di comunione e di fede, le due cose da cui nasce la speranza. Ecco perché iniziamo il Seder invitando altri a unirsi a noi. È così che trasformiamo l'afflizione in libertà.

A volte mi sembra che, avendo creato la società più individualistica della storia, oggi si rischi di perdere la logica della libertà. La libertà non è semplicemente la capacità di scegliere di fare ciò che ci piace purché non danneggiamo gli altri. Nasce nel senso di solidarietà che porta chi ha più del necessario a condividere con chi ha meno. Dando aiuto ai bisognosi e compagnia a coloro che sono soli, portiamo la libertà nel mondo e, con libertà, Dio.

Ristampato con il permesso di www.RabbiSacks.org.

Il rabbino Jonathan Sacks è l'ex rabbino capo del Regno Unito. Per saperne di più su Rabbi Sacks, visita il suo sito Web o @RabbiSacks .