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Nel 1996, la Convenzione Battista del Sud ha annunciato che la sua massima priorità sarebbe stata la conversione degli ebrei al cristianesimo. Questa iniziativa ha precedenti storici. Nel 1600, vari ministri cristiani americani cercarono di convertire singoli ebrei nelle loro comunità. Solo nel primo quarto del diciannovesimo secolo, tuttavia, gli sforzi missionari organizzati iniziarono sul serio. La Società americana per il miglioramento della condizione degli ebrei [ASMCJ], un gruppo di ecclesiastici protestanti guidati da Joseph Frey, un ebreo americano di origine tedesca convertito al presbiterianesimo, lanciò la crociata più nota. Frey ha più che incontrato la sua corrispondenza in Solomon Henry Jackson, un editore di giornali ebreo di New York City che ha organizzato una delle prime campagne di difesa ebraica nella storia americana.

La Società americana per il miglioramento della condizione degli ebrei era stata originariamente fondata come Società americana per la colonizzazione e l'evangelizzazione degli ebrei. Quando il legislatore dello stato di New York ha rifiutato di incorporare un'organizzazione esplicitamente religiosa, la Società ha cambiato nome e riorientato il suo programma. L'organizzazione ha posto l'accento non sulla conversione degli ebrei americani, ma piuttosto sulla conversione degli ebrei europei e sulla loro sistemazione in una colonia agricola gestita dall'ASMCJ da qualche parte negli Stati Uniti rurali. ASMCJ pubblicò un giornale, Israels Advocate , le cui pagine descrivevano dettagliatamente questo piano di colonizzazione, lamentandosi del fatto che gli ebrei americani resistevano ostinatamente alla conversione ed erano ostili a coloro che si convertivano, e accusavano gli ebrei di aver distrutto i trattati della Società.

Per contrastare l'avvocato di Israele , Solomon Jackson ha pubblicato il suo diario, The Jew . Nel primo numero del marzo 1823, Jackson negò che gli ebrei distruggessero i trattati della Società o mostrassero aperta ostilità ai convertiti. Jackson osò che gli opuscoli della Società non riuscissero a fare convertiti perché i loro argomenti erano così deboli. Jackson ha accusato l'ASMCJ di rivendicare l'ostilità ebraica nei confronti dei convertiti per fomentare l'antisemitismo cristiano non per convertire ebrei, ma cadaveri. Jackson ha osservato che il clero cristiano aveva a lungo inasprito la mente dei loro poveri greggi contro i loro vicini ebrei innocenti, causando tutte le persecuzioni che si sono verificate dalla prima istituzione del cristianesimo ai giorni nostri, e questo temo sia inerente allo spirito del cristianesimo.

Jackson si oppose in particolare al piano della Società di portare i convertiti europei in una colonia agricola in America (una colonia che, tra l'altro, non fu mai fondata). Jackson credeva che offrire agli ebrei europei poveri un viaggio gratuito e una casa negli Stati Uniti a condizione che si convertissero al cristianesimo fosse una corruzione. Jackson ha inoltre sostenuto che gli ebrei poveri e convertiti che sono venuti in America si sarebbero presto stancati del lavoro agricolo e avrebbero rinunciato alla loro nuova religione, gettandosi sulla buona volontà della comunità ebraica americana. Lo storico George Berlin cita il ragionamento di Jackson nel diario dell'American Jewish Historical Society :

Folle di ebrei apostati torneranno nelle nostre città, piangendo sinceramente Laman Hasham, Laman Harachamim; (nessun ebreo può resistere a questo) ci pentiamo, ci pentiamo e ci pentiamo, lo faranno davvero in sacco e cenere, perché non avranno altro che stracci da indossare e quasi nient'altro che pane da mangiare. . . . Così [ASMCJ] svuoterà l'Europa dei poveri e inonderà le nostre città con loro. Così [ASMCJ] toglierebbe il comodo boccone dalla nostra bocca e dalla bocca dei nostri figli, e ci obbligherebbe a dividerlo con i mendicanti d'Europa.

Come osserva Berlin, Jackson ha deriso l'ASMCJ per la sua concentrazione sui convertiti europei e la sua apparente mancanza di interesse per gli ebrei americani.

Siamo anche i figli di Abramo, discendenti dalla stessa stirpe degli ebrei polacchi e tedeschi; anzi, molti di noi sono polacchi; molti di noi sono tedeschi. . . Perché non provare a convertirci? . . . Hai paura di essere pagato con la tua stessa moneta? Che riceverai bene come invii; e che quando ne guadagni uno (se ne dovessi guadagnare) potresti perderne cento? Tu, in tal caso, devi essere consapevole della debolezza della tua causa.

Jackson ha attaccato le basi teologiche del cristianesimo, argomentando contro la divinità di Gesù e sfidando le interpretazioni cristiane della Bibbia ebraica. Ha invitato i redattori di Israels Advocate a rispondere ma, con un'eccezione, il giornale non ha mai risposto. Jackson ha preso questo silenzio come una concessione e della capacità del giudaismo di resistere come la vera religione.

Nell'ottobre 1824 Jackson annunciò che avrebbe cessato di pubblicare The Jew perché le pubblicazioni religiose [cristiane] ora sono condotte in modo più liberale di prima. In verità, Jackson aveva finito i soldi. Meno di 1.000 ebrei vivevano a New York nel 1824 e, anche se ogni famiglia ebrea avesse acquistato il giornale, era improbabile che realizzasse un profitto. Naturalmente, non tutte le famiglie ebree l'hanno comprato. Apparentemente molti ebrei di New York furono messi a disagio dal confronto aperto di Jackson con la maggioranza cristiana.

Nonostante il disagio che ha causato sia agli ebrei che ai missionari, Solomon Jackson ha combinato il potere della stampa libera e le sue convinzioni religiose profondamente sentite per agire di fronte ai tentativi cristiani di convertire gli ebrei americani. Il suo esempio non è andato perso nelle agenzie di difesa ebraiche contemporanee.

I capitoli nella storia ebraica americana sono forniti dall'American Jewish Historical Society, raccogliendo, preservando, promuovendo borse di studio e fornendo accesso alla continuità della vita ebraica in America per più di 350 anni (e oltre). Visita www.ajhs.org.

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