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Ristampato con il permesso di The JPS Guide to Jewish Women ( Jewish Publication Society ).

Gracia Nasi, conosciuta inizialmente come Beatrice de Luna, nacque in Portogallo nel 1510 da una famiglia di nuovi cristiani o conversos, risultato della conversione di massa degli ebrei portoghesi nel 1497. Tuttavia, come tanti altri avevano fatto, la sua famiglia segretamente mantenne i loro legami con l'ebraismo e le diede il nome ebraico Hannah. Beatrice sposò un altro converso, Francisco Mendes, un ricco commerciante di gemme e spezie.

La formazione di una famiglia

Beatrice/Hannah de Luna Mendes e suo marito, Francisco, hanno avuto un figlio, una figlia di nome Reyna. Nel 1536, quando Reyna aveva cinque anni, Francisco morì e Beatrice, ora vedova di 26 anni, era l'erede di metà della sua enorme fortuna. Nello stesso anno l'Inquisizione fu ristabilita in Portogallo e tutti i conversos furono minacciati, ma Beatrice de Luna, che fino a quel momento era sfuggita ai sospetti, fu autorizzata a lasciare Lisbona. Insieme a sua figlia, Reyna, e sua sorella Brianda, fuggì ad Anversa, la capitale delle Fiandre. Due anni dopo si unì a loro Joao Migues, nipote di Beatrice (poi noto come Joseph Nasi).

Diogo Mendes, fratello e socio in affari di Francisco, abitava già ad Anversa e, dopo l'arrivo delle due donne, sposò la sorella Brianda di Beatrice. Diogo aveva ereditato l'altra metà della fortuna di Francisco e aveva già esteso l'attività di famiglia includendo non solo il commercio di spezie e pietre preziose, ma anche il settore bancario. L'attività bancaria come era praticata nel XVI secolo prevedeva la trasmissione di denaro da un paese all'altro e l'organizzazione di cambiali. Una volta che Beatrice de Luna Mendes e la sua famiglia si sono stabilite al sicuro ad Anversa, sono diventate abili in queste procedure e Beatrice ha creato una rete segreta, consentendo agli ebrei converso di lasciare il Portogallo, trasferendo i loro soldi tramite cambiali in modo che potessero guadagnarsi una nuova vita altrove.

La tragedia porta nuova fortuna

Prospera e rispettata, la famiglia Mendes si stabilì in modo lussuoso, ma finché le Fiandre rimasero parte dell'Impero spagnolo e l'Inquisizione rimase attiva, non furono ancora in grado di vivere senza paura di essere scoperte. Fu presa la decisione di trasferire i beni di Mendes in un paese più tollerante, dove potessero vivere apertamente e praticare l'ebraismo. Ma prima che questi piani potessero essere realizzati, Diogo morì. Ora Beatrice non solo mantenne la sua metà del capitale negli affari di Mendes, ma fu nominata amministratore anche per l'altra metà, che doveva gestire per la sua vedova (sua sorella Brianda) e la loro figlia neonata. Questo incarico provocò un'aspra lotta tra Beatrice e Brianda che ebbe ramificazioni per molti anni dopo.

Beatrice de Luna Mendes ora controllava una delle più grandi fortune d'Europa e grazie al suo acume per gli affari ha stretto legami con i governanti di tutto il mondo occidentale. Nonostante il suo potere crescente, tuttavia, non riuscì a proteggere la famiglia da tutti i pericoli esterni e presto si presentò una nuova minaccia. Nel 1536, un nobile cattolico, Don Francisco d'Aragona, chiese la mano di Reynas in matrimonio. Beatrice Mendes è intervenuta immediatamente. Senza alcun preavviso, lei, sua figlia, Reyna, e sua sorella Brianda con la sua giovane figlia (anche lei chiamata Beatrice) lasciarono la villa di Mendes. Imballando solo i loro gioielli e quanti più oggetti personali possibile, fuggirono in Italia e presto apparvero a Venezia. Quaranta scatole piene di oggetti di valore sono state lasciate ad Anversa.

Considerati ancora nuovi cristiani, la famiglia Mendes non era obbligata a vivere nel ghetto veneziano. Sebbene Beatrice continuasse a dirigere i suoi affari e vivesse nel lusso, quegli anni (1545-1549) non furono di pace. La sorella di Beatrice Brianda, vedova di Diogo Mendes, la sfidò per il controllo del patrimonio di famiglia, e finché la questione rimase indecisa, a nessuno dei due fu permesso di lasciare Venezia

Aiuto fisico e spirituale

Quando la causa fu definitivamente risolta nel 1549, Beatrice Mendes si recò alla corte di Ercole II d'Este a Ferrara. Il Ducato di Ferrara, già dimora di Benvenida Abrabanel e della sua famiglia, era più ospitale per gli ebrei, e fu qui che Beatrice iniziò a usare il suo nome ebraico, Hannah, o Gracia, e assunse il cognome di Nasi, parola ebraica per Principe. Altri ebrei portoghesi la chiamavano semplicemente Signora o La Dona. Da Ferrara, Dona Gracia ha continuato ad aiutare i cripto-ebrei a lasciare il Portogallo.

Inoltre, ha contribuito alla stampa di libri ebraici in traduzioni spagnole a beneficio dei conversos. Nel 1553 la Bibbia ebraica fu tradotta in spagnolo e pubblicata in due edizioni, una per i cristiani e una per gli ebrei. Divenne nota come La Bibbia di Ferrara ed era dedicata alla nobile Dona Gracia Naci, la Magnifica Signora. Samuel Usques Consolation for the Tribulations of Israel, un poema in prosa in portoghese, è stato anche dedicato a Gracia, che Usque chiamava il cuore del suo popolo.

Nel 1554, Gracia e sua figlia tornarono a Venezia e iniziarono a fare piani per trasferirsi a Istanbul. Joao ora chiamato don Giuseppe Nasi, seguì di nuovo Gracia. Arrivò a Istanbul con il suo seguito di guardie del corpo e servi, si fece circoncidere nel 1554 e tornò all'ebraismo. Successivamente ha sposato la figlia di Gracia, Reyna Nasi.

Forgiare una comunità

In Turchia, Dona Gracia divenne la forza trainante della comunità ebraica. Ha generosamente sostenuto sinagoghe, scuole e ospedali in tutto l'Impero Ottomano e ha svolto un ampio commercio di spezie, grano e lana con le città italiane, utilizzando le proprie navi. Quando ritirò la sua flotta da Ancona durante il boicottaggio ebraico di quella città, ci furono ripercussioni internazionali. Finalmente al sicuro in Turchia, con stretti legami con la corte dei sultani, Dona Gracia cercò di acquisire un posto sicuro per altri ebrei. Con questo obiettivo in mente, affittò un terreno a Tiberio, una città della Palestina, allora sotto il controllo ottomano.

La sua speranza era quella di incoraggiare lì una comunità ebraica autosufficiente. Per un breve periodo l'insediamento ebraico in Galilea fu ampliato e Tiberio divenne una città di successo. Sebbene vi fosse preparato un palazzo per la stessa Signora, morì prima di poterlo occupare. Questo insediamento, uno dei primi ad attirare gli ebrei a tornare a Sion, è stato solitamente attribuito al nipote di Gracia, don Joseph Nasi, ammettendo solo che era alla sua destra, fungendo da sua ispirazione. Tuttavia, l'idea fu concepita per la prima volta da Gracia, che, approfittando della sua influenza a corte, concepì il piano, affittò la terra per un alto canone annuale che si pagò da sola e trasformò brevemente Tiberio in una fiorente città ebraica.

Dopo la sua morte, Joseph non visitò mai la città e si deteriorò. Infine, il contratto di locazione è stato lasciato scadere. La data esatta della morte di Gracia Nasis non è nota, ma probabilmente avvenne nell'estate del 1569 quando aveva 59 o 60 anni. A quel punto, aveva raggiunto potere, fama e ricchezza oltre l'immaginazione della maggior parte delle persone.

Cosa ha fatto Dona Gracia

Gracia Nasi assunse un ruolo di leadership nel mondo sefardita dell'Impero Ottomano, fornendo soccorso agli ebrei bisognosi, sostenendo studiosi rabbinici e stabilendo sinagoghe. Doña Gracia Nasi (c. 1510 – 1569) fu tra le figure più formidabili del mondo sefardita nel XVI secolo.

Dove è sepolta Dona Gracia

C'è un piccolo museo dedicato a Dona Gracia a Tiberiade. Sebbene alcuni credano che sia stata sepolta dietro la sinagoga La Senora a Smirne, in Turchia – una sinagoga da lei fondata e che porta il suo nome – purtroppo, la sua tomba rimane uno dei segreti di Dona Gracia.