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Per gentile concessione del Museo Memoriale dell'Olocausto degli Stati Uniti, Washington DC.

I vincitori alleati della seconda guerra mondiale (Gran Bretagna, Stati Uniti, Francia e Unione Sovietica) hanno affrontato due problemi immediati dopo la resa della Germania nazista nel maggio 1945: assicurare alla giustizia i criminali di guerra nazisti e provvedere agli sfollati (DP) e rifugiati bloccati nella Germania e in Austria occupate dagli Alleati.

Dopo la guerra, il processo per crimini di guerra più noto è stato il processo contro i principali criminali di guerra, svoltosi presso il Palazzo di Giustizia di Norimberga, in Germania, tra il novembre 1945 e l'agosto 1946. Sotto gli auspici del Tribunale militare internazionale (IMT), che composto da pubblici ministeri e giudici delle quattro potenze occupanti (Gran Bretagna, Francia, Unione Sovietica e Stati Uniti), gli alti funzionari del regime nazista furono perseguiti per crimini di guerra. L'IMT ha condannato a morte 13 dei condannati. Altri sette imputati sono stati condannati all'ergastolo oa pene detentive comprese tra 10 e 20 anni. Un imputato si è suicidato prima dell'inizio del processo. Tre degli imputati sono stati assolti. I giudici hanno anche ritenuto che tre delle sei organizzazioni naziste (le SS, la Gestapo-SD e il Corpo direttivo del partito nazista) fossero organizzazioni criminali.

Nei tre anni successivi a questo grande processo, 12 processi successivi furono condotti sotto gli auspici dell'IMT ma davanti ai tribunali militari statunitensi. Il procedimento era diretto al perseguimento di funzionari di secondo e terzo grado del regime nazista. Includevano gli amministratori dei campi di concentramento; comandanti delle Einsatzgruppen (unità mobili di uccisione); medici e funzionari della sanità pubblica; la direzione delle SS; comandanti sul campo dell'esercito tedesco e ufficiali di stato maggiore; funzionari dei ministeri della giustizia, dell'interno e degli esteri; e amministratori senior di aziende industriali che utilizzavano lavoratori dei campi di concentramento, tra cui IG Farben e Flick.

Inoltre, ciascuna potenza occupante (Gran Bretagna, Francia, Stati Uniti e Unione Sovietica) ha condotto processi contro i criminali nazisti catturati nella rispettiva zona di occupazione o accusati di crimini perpetrati in quella zona di occupazione. Le autorità militari statunitensi hanno condotto i processi nella zona americana presso il sito del campo di concentramento nazista di Dachau. In generale, gli imputati a questi processi erano il personale e le unità di guardia dei campi di concentramento e di altri campi situati nella zona, e le persone accusate di crimini contro il personale militare e civile alleato.

Quei funzionari e collaboratori tedeschi che hanno commesso crimini all'interno di un luogo o paese specifico sono stati generalmente restituiti alla nazione sul cui territorio sono stati commessi i crimini e sono stati giudicati dai tribunali nazionali. Forse il più famoso di questi casi fu il processo nel 1947 a Cracovia, in Polonia, di Rudolf Hess, comandante di Auschwitz. Tra la fine degli anni Quaranta e l'inizio degli anni Cinquanta furono condotti processi contro criminali di guerra tedeschi e loro collaboratori in Polonia, Ungheria, Romania, Bulgaria, Jugoslavia e Unione Sovietica. Dopo l'istituzione della Germania Ovest nel 1949, molti ex nazisti ricevettero un trattamento relativamente clemente da parte dei tribunali. I tribunali della Germania occidentale hanno stabilito che i trasgressori non erano colpevoli perché stavano obbedendo agli ordini dei loro ufficiali superiori. Alcuni ufficiali nazisti furono assolti e tornati a una vita normale nella società tedesca, alcuni di loro accettarono lavori nel mondo degli affari.

Molti criminali di guerra, tuttavia, non furono mai processati o puniti. Nel 1958, la Repubblica federale di Germania ha istituito un'Agenzia centrale per le indagini sui crimini violenti socialisti per semplificare le indagini sui criminali nazisti che vivono nella Germania occidentale. Questi sforzi, che continuano ancora oggi, hanno portato ad alcuni procedimenti significativi come il processo di Francoforte sul personale del campo di Auschwitz negli anni '60. L'indagine sui criminali nazisti residenti negli Stati Uniti iniziò sul serio alla fine degli anni '70 e continua ancora oggi.

Anche se gli alleati si sono mossi per assicurare alla giustizia i criminali nazisti, l'incombente crisi dei rifugiati ha minacciato di sopraffare le risorse delle potenze alleate. Durante la seconda guerra mondiale, i nazisti sradicarono milioni di persone. Pochi mesi dopo la resa della Germania nel maggio 1945, gli Alleati rimpatriarono più di sei milioni di sfollati nei loro paesi d'origine.

Circa 250.000 DP ebrei, inclusa la maggior parte degli ebrei sopravvissuti ai campi di concentramento, non hanno potuto o non hanno voluto tornare nell'Europa orientale a causa dell'antisemitismo del dopoguerra e della distruzione delle loro comunità durante l'Olocausto. Molti di coloro che sono tornati temevano per la propria vita. Molti sopravvissuti all'Olocausto si trovarono nel territorio liberato dagli eserciti anglo-americani e furono ospitati nei campi DP che gli Alleati stabilirono in Germania, Austria e Italia. A loro si unì un flusso di rifugiati, compresi i sopravvissuti all'Olocausto, che migrarono dai punti di liberazione dell'Europa orientale e dalle zone occupate dai sovietici della Germania e dell'Austria.

La maggior parte dei DP ebrei sperava di lasciare l'Europa per la Palestina o gli Stati Uniti, ma gli Stati Uniti erano ancora governati da una legislazione sull'immigrazione severamente restrittiva e gli inglesi, che amministravano la Palestina su mandato della defunta Società delle Nazioni, limitavano severamente l'immigrazione ebraica per paura di inimicarsi i residenti arabi del Mandato. Altri paesi avevano chiuso i propri confini all'immigrazione durante la Depressione e durante la guerra. Nonostante questi ostacoli, molti DP ebrei erano ansiosi di lasciare l'Europa il prima possibile.

Il Jewish Brigade Group, formato come unità all'interno dell'esercito britannico alla fine del 1944, lavorò con ex partigiani per aiutare a organizzare la Beriha (letteralmente fuga), l'esodo dei rifugiati ebrei attraverso i confini chiusi dall'interno dell'Europa verso la costa nel tentativo di salpare per la Palestina. Tuttavia, gli inglesi intercettarono la maggior parte delle navi. Nel 1947, ad esempio, gli inglesi fermarono l'Exodus 1947 al porto di Haifa. La nave aveva a bordo 4.500 sopravvissuti all'Olocausto, che furono rimpatriati con la forza su navi britanniche in Germania.

Negli anni successivi, la crisi dei profughi ebrei si attenuò. Nel 1948, il Congresso degli Stati Uniti approvò il Displaced Persons Act, che prevedeva fino a 400.000 visti speciali per i DP sradicati dai regimi nazista o sovietico. Circa 63.000 di questi visti sono stati rilasciati agli ebrei ai sensi della legge DP. Quando il DP Act è scaduto nel 1952, è seguito da un Refugee Relief Act che è rimasto in vigore fino alla fine del 1956. Inoltre, nel maggio 1948, lo Stato di Israele è diventato una nazione indipendente dopo che le Nazioni Unite hanno votato per dividere la Palestina in un Stato ebraico e uno stato arabo. Israele si mosse rapidamente per legalizzare il flusso di immigrati ebrei nel nuovo stato, approvando una legislazione che prevedeva l'immigrazione ebraica illimitata nella patria ebraica. L'ultimo campo di DP chiuse in Germania nel 1957.

Ristampato per gentile concessione dello United States Holocaust Memorial Museum, Washington DC.

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