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Né la Bibbia né il Talmud offrono un elenco sistematico dei dogmi del giudaismo (credenze ufficiali). Certe credenze, ad esempio, l'esistenza di Dio e l'eventuale redenzione messianica sono implicite nei primi testi ebraici, e il Talmud elenca una serie di posizioni eretiche che squalificano uno dal mondo a venire; ma elenchi di credi ebraici ufficiali non sono emersi fino al Medioevo.

Saadiah Gaon (882-942) fu il primo importante pensatore ebreo a compilare un elenco del genere, ma la figura principale nel movimento pro-dogma fu Maimonide (1135-1204), i cui Tredici Principi di Fede è ancora l'elenco più noto di credenze ebraiche.

Maimonide ha affermato i suoi principi in un'introduzione al suo commento al decimo capitolo del trattato talmudico Sinedrio. Questo capitolo inizia con l'affermazione che ogni membro di Israele ha una parte nel mondo a venire tranne colui che dice che non c'è risurrezione, che la Torah non viene dal cielo, e gli apikores. Maimonide ha definito un apikores chiunque abbia negato, o addirittura dubitato, di uno dei seguenti tredici elementi:

1) Dio esiste

2) Dio è un'unità perfetta

3) Dio non ha un corpo fisico

4) Dio ha preceduto ogni essere

5) Dio solo deve essere oggetto di adorazione

6) Dio parla all'uomo attraverso i profeti

7) Mosè non sarà mai superato come profeta

8) La Torah viene dal cielo

9) La Torah è eterna

10) Dio è onnisciente

11) Dio premia il bene e punisce la trasgressione

12) Il Messia riscatterà Israele

13) I morti risorgeranno

Oltre a sostenere che la fede in questi principi era necessaria per la salvezza personale, Maimonide affermò che non si era un vero membro della comunità di Israele finché non li si capiva e si affermava. Questa potrebbe essere stata l'innovazione teologica più radicale di Maimonide. Nell'ebraismo rabbinico, si era considerati ebrei se la propria madre era ebrea o se si era convertita (il processo di conversione includeva l'impegno ad adempiere i comandamenti, ma non un impegno esplicito a credere in certe dottrine).

Nei secoli successivi alla morte di Maimonide, molti altri studiosi stilarono elenchi di dogmi ebraici. In molti casi, questi elenchi differivano da Maimonide, nella sostanza o nello stile. Joseph Albo (c.1380-1444), ad esempio, credeva che l'ebraismo avesse solo tre principi fondamentali, corrispondenti grosso modo ai principi di Maimonide primo, ottavo e undicesimo.

Perché nel Medioevo sono emersi improvvisamente elenchi di credenze ebraiche?

Molti studiosi, incluso Isaac Abravanel del XV secolo, ritengono che fosse una risposta a forze esterne. Il X secolo, quando Saadiah stava scrivendo, vide il rafforzamento di due tradizioni religiose, l'Islam e il Caraismo, un movimento ebraico settario. Musulmani e Caraiti allo stesso modo erano monoteisti che impiegarono il pensiero greco per costruire teologie sistematiche e principi di fede. I pensatori ebrei furono influenzati a fare lo stesso.

Qualunque sia la ragione della loro comparsa, l'idea che l'ebraismo abbia credenze ufficiali ha preso piede e l'elenco di Maimonide ha ottenuto l'accettazione di massa. Due versioni liturgiche dei Tredici Principi (l'inno yigdal e l'ani maamin) mantengono un posto di rilievo nei tradizionali libri di preghiera ebraici fino ad oggi.

Eppure, con l'avvento della modernità, molti studiosi e teologi ebrei, tra cui Moses Mendelsohn (1729-1786) e Leo Baeck (1873-1956), hanno respinto l'idea che l'ebraismo abbia dei dogmi. Questi studiosi hanno ammesso che ci sono alcune idee implicite nei testi e nelle tradizioni ebraiche, ma credevano che l'articolazione dottrinale formale fosse una corruzione medievale del giudaismo biblico e rabbinico.

Le autorità tradizionali, tuttavia, non hanno mai considerato i principi di Maimonide come un allontanamento dalla tradizione rabbinica. La maggior parte degli ebrei ortodossi crede che il dogma sia essenziale per l'ebraismo e che i principi di Maimonide siano normativi.

Inoltre, alcuni studiosi recenti hanno messo in dubbio l'assunto liberale / accademico che le credenze non fossero importanti nel giudaismo biblico e rabbinico. Lo storico David Berger ha sottolineato che sebbene i rabbini talmudici non avessero credi come Maimonide, credevano (come notato sopra) che la negazione di certe idee teologiche escluderebbe uno da una parte nel mondo a venire.

Mentre Berger li vede come esempi di dogma rabbinico, altri studiosi li hanno visti come gli unici esempi di dogma rabbinico, un anatema che potrebbe essere spiegato osservando il contesto storico delle affermazioni.

Talmud

Pronunciato: TALL-mud, Origine: ebraico, l'insieme degli insegnamenti e dei commenti alla Torah che costituiscono la base della legge ebraica. Composto dalla Mishnah e dalla Gemara, contiene le opinioni di migliaia di rabbini di diversi periodi della storia ebraica.

Torah

Pronunciato: TORE-uh, Origine: ebraico, i cinque libri di Mosè.