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Sebbene dirigenti, produttori, scrittori, interpreti e registi ebrei dominino l'industria cinematografica americana, i film americani prima degli anni '60 raramente si avventuravano molto oltre i personaggi ebrei stereotipati intrappolati in situazioni convenzionali. Dal 1908, quando Walter Selig trasferì la sua azienda in California, con l'eccezione di Darryl E Zanucks 20th Century-Fox (il Goy Studio), artisti creativi e uomini d'affari ebrei guidarono il destino della più grande macchina di propaganda d'America.

Le loro foto hanno influenzato non solo milioni di persone in patria, ma anche innumerevoli altri all'estero, la cui unica visione dell'America è stata sfornata dagli studi di immigrati male istruiti ma scaltri come Louis Mayer, Carl Laemmle, Marcus Loew, Adolph Zukor, Harry Cohn, Jesse Lasky, i fratelli Warner e Samuel Goldwyn.

Com'è paradossale che quei film, che hanno catturato così accuratamente lo spirito del paese, ignorassero quasi totalmente una delle minoranze più importanti d'America. Com'è ironico che quelle immagini, che hanno congelato per sempre le nostre esperienze nazionali in immagini indimenticabili, limitassero quasi tutti i riferimenti al patrimonio culturale e religioso dei leader del settore.

Film desemitizzanti

Una storia su Harry Cohn della Columbia illustra l'atteggiamento prevalente tra i magnati ebrei durante gli anni in studio. Il regista Richard Quine voleva usare un attore specifico in un film. Sembra troppo ebreo, abbaiò l'irritato Cohn, aggiungendo che in questo studio gli unici ebrei che mettiamo nelle immagini interpretano gli indiani! Louis Mayer (MGM) ha ovviamente condiviso i sentimenti più crudi di Cohn quando ha detto allo sconsolato Danny Kaye che ti avrei messo sotto contratto in questo momento, ma sembri troppo ebreo. Fatti un intervento chirurgico per raddrizzare il naso e poi parla bene.

Una volta, quando un capo di uno studio malato è entrato in un ospedale, è stato interrogato sulla sua eredità per i registri delle istituzioni. Americano ha risposto rapidamente, una risposta che ha spinto un volontario sorpreso a chiedere, ma non sei ebreo? Oh, sì, ha aggiunto, anche quello. Anche questo riassume perfettamente l'atteggiamento degli ebrei a Hollywood, dentro e fuori dallo schermo, dall'inizio dei film fino alla fine del sistema degli studi alla fine degli anni '50. Il tentativo di assimilazione quasi totale da parte dei potenti che dirigevano gli studi si è riflesso in una de-semitizzazione dell'azione che si svolgeva davanti alle lenti.

Una nuova generazione

La morte di Harry Cohn il 2 marzo 1958 segnò la fine del governo degli studi individuali a Hollywood. Sebbene Adolph Zukor visse fino al 1967 e Samuel Goldwyn fino al 1974, mantennero poco potere effettivo. Molti di coloro che hanno sostituito i vecchi magnati nella gerarchia del settore erano anche ebrei, ma erano nati in America e avevano visioni del mondo radicalmente diverse rispetto ai loro predecessori immigrati.

Alcuni avevano una laurea in gestione e contabilità; la maggior parte aveva un'istruzione universitaria. Tutti erano molto lontani, sia fisicamente che psicologicamente, dagli shtetl del vecchio paese [piccoli villaggi dell'Europa orientale] e dalle esperienze di immigrati che hanno contribuito a plasmare i dittatoriali capi degli studi ebrei. Sebbene alcuni guardassero indietro con nostalgia agli studi paternalistici e ai loro capi irregolari e colorati, la maggior parte di questa nuova razza si rese conto che quei giorni passati erano storia antica.

Liberati da un sistema monolitico di studio che produceva prevedibili film da catena di montaggio a sostegno dei valori cristiani, bianchi, maschili, della classe media, i film dagli anni '60 in poi rispecchiavano provocatoriamente la crescente coscienza etnica che ha segnato l'evoluzione della storia americana.

Pertanto, una preoccupazione etnica emergente, unita alla distruzione del vecchio sistema di studio, ha ispirato i produttori cinematografici negli anni '60 a trascendere gli stereotipi razziali moribondi e creare un cinema che affrontasse questioni e personaggi etnici con maggiore comprensione, sensibilità e raffinatezza. La coscienza etnica nel cinema americano è una tendenza abbastanza recente, tuttavia, che ha preso vita durante l'era turbolenta delle proteste nei campus, del Flower Power e degli sconvolgimenti culturali. Gli Stati Uniti degli anni '60 apprezzavano l'individualità rispetto all'identità.

Valorizzare l'etnia

L'idea di un grande crogiolo che riduceva tutti a tipi blandamente simili, quindi, aveva scarso interesse per le persone che avevano bisogno di proclamare la propria unicità. Per scoprire chi erano, molti sono tornati alle loro origini etniche, ai costumi e alle tradizioni che hanno reso il loro patrimonio e, per estensione, se stessi distintivi. E gli è piaciuto quello che hanno trovato. Molti vedevano l'identificazione etnica come un'alternativa a un mondo moderno e computerizzato degli anni Cinquanta che premiava l'uniformità e lodava il conformismo.

L'affiliazione etnica, l'orgoglio di appartenere a un gruppo culturale minoritario, divenne così importante, un elemento critico in quella che ha continuato a essere un'ossessione nazionale per l'etnia. Dagli anni '60, i membri del gruppo di minoranza si sono trovati scrutati sotto gli obiettivi penetranti delle cineprese americane, le loro tradizioni esplorate e la loro psiche sezionata.

Entro la metà degli anni '60, quindi, i registi americani hanno scoperto che era possibile parlare apertamente di questioni etniche, avere personaggi etnici chiaramente identificati come tali all'interno dei loro film e affrontare questioni controverse con pochi timori di contraccolpo dell'industria (o addirittura del pubblico) . I registi ebrei nuovi al cinema, ad esempio, Woody Allen e Mel Brooks hanno trovato una libertà di espressione assolutamente sconosciuta alle generazioni precedenti, mentre i veterani come Sidney Lumet si sono trovati improvvisamente liberi da molti dei vincoli che li avevano incatenati durante la loro televisione e i primi film carriere.

Di fronte a questa nuova libertà di espressione, i registi ebrei non avevano una tradizione diretta, nessun esempio o modello precedente a cui attingere per creare un'arte visiva filtrata attraverso la loro coscienza ebraica. Certo, ci si potrebbe chiedere fino a che punto contemplassero o addirittura desiderassero modellare un'arte cinematografica che fosse in qualche modo specificamente ebraica, ma ciononostante i registi si sono rivolti a temi e personaggi ebraici per sfruttare la sensibilità etnica caratteristica della cultura americana contemporanea. Così facendo, tuttavia, hanno affrontato un passato vuoto, una lacuna cinematografica che hanno tentato di colmare con modelli tratti da altre precedenti incursioni ebraiche nell'arte e nella cultura popolare.

Ristampato con il permesso di American-Jewish Filmmakers: Traditions and Trends (University of Illinois Press).