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È difficile dire quale sia stato l'evento più significativo: quando la star dei Detroit Tigers Hank Greenberg ha saltato una partita allo Yom Kippur durante un'accesa gara di gagliardetti del 1934, o quando Edgar Guest ha scritto una famosa rima per commemorare l'evento.

Come ha scritto Greenberg nella sua autobiografia, era probabilmente l'unico battitore della formazione che non era in crisi in quel momento. I Detroit Tigers erano passati un quarto di secolo dal loro ultimo gagliardetto e i fan si sono lamentati quando Hammerin Hank ha dichiarato che non avrebbe giocato su Rosh Hashanah. Dopo essersi consultato con il suo rabbino, che stabilì che Rosh Hashanah era una festa festiva e che sarebbe stato permesso giocare, Greenberg cedette e si vestì. Quel giorno ha segnato due fuoricampo, di cui uno nel nono inning che ha vinto la partita, ma ha tenuto duro quando si è trattato di Yom Kippur.

Supponiamo che io rimanga fuori dal gioco e che abbiamo perso il gagliardetto per una partita, ha scherzato lo slugger. Non è stato un atto da poco da parte di un giocatore ebreo in un'epoca in cui gli ebrei hanno dovuto affrontare un antisemitismo dilagante, e dire che l'orgoglio dei fan ebrei in tutto il paese si è gonfiato sarebbe un eufemismo.

Ecco perché la poesia di Edgar Guest potrebbe essere più significativa della decisione effettiva di Greenberg di non suonare. Edgar Albert Guest era venuto negli Stati Uniti nel 1891, all'età di 10 anni, e all'età di 17 stava pubblicando le sue poesie sulla Detroit Free Press. Divenne noto come The Peoples Poet, scrivendo circa 11.000 poesie prima della sua morte. Quindi è stato un grande gesto per gli ebrei americani quando Guest ha scritto quanto segue:

Venne Yom Kippurholy giorno di digiuno in tutto il mondo dall'ebreo / E Hank Greenberg al suo insegnamento e alla vecchia tradizione vera / Trascorse la giornata tra la sua gente e non venne a suonare. / Disse Murphy a Mulrooney, perderemo la partita oggi! / Ci mancherà sul campo e mancherà alla mazza / Ma è fedele alla sua religione e lo onoro per questo!

Salire sulla scala sociale

La domanda sul perché gli ebrei americani siano stati così innamorati delle figure sportive ebraiche, in particolare dei giocatori di baseball ebrei, può iniziare a trovare risposta in quell'ultimo verso. L'ospite non era del tutto diverso dalle masse di ebrei americani che acclamavano Greenberg e poi Sandy Koufax, Art Shamsky, Shawn Green e tanti altri. Era un immigrato, che veniva sulle coste dell'America in cerca di una vita migliore, ma mentre Guest si trovava a far parte della più ampia maggioranza religiosa, un uomo bianco dall'Inghilterra, gli ebrei americani affrontavano un posto più incerto nel panorama religioso ed etnico.

Non passò molto tempo prima che Greenberg emergesse come protagonista che il Ku Klux Klan si era riorganizzato sulla scia del linciaggio di Leo Frank nel 1915, e non era certo l'unico ebreo ad affrontare un violento antisemitismo in quell'epoca. Pochi anni prima che Frank venisse trascinato fuori dalla sua cella, a New York scoppiò una rivolta della polizia antisemita con ufficiali in uniforme che gridavano Kill those Sheenies [Jews]! Club a destra e a sinistra!

Negli anni '20, a poche miglia da dove Greenberg avrebbe portato in piedi i fan, ebrei e gentili allo stesso modo, negli anni '30, l'icona americana Henry Ford pubblicò il suo Dearborn Independent, profondamente antisemita. Fu chiuso nel 1927 dopo una causa per diffamazione, ma Ford rimase una figura influente nella vita americana.

Di fronte a tali atteggiamenti, non sorprende che gli ebrei americani si radunino a quelle figure che hanno trovato accettazione nei circoli americani tradizionali. Prima che Greenberg mettesse piede nel palco dei battitori, gli ebrei americani stavano celebrando l'ascesa dello studioso di diritto Louis Brandeis, per esempio.

In un certo senso, ogni volta che un ebreo sale ai vertici della società, mostra che qualsiasi ebreo può essere americano tanto quanto il suo vicino di casa. È molto meglio quando un ebreo lo fa e rimane fedele alla propria fede, meglio ancora quando l'America tradizionale applaude a quella devozione.

Orgoglio ed eroicità

Naturalmente, mentre gli ebrei sono orgogliosi di figure di successo nel campo della legge, della politica, della medicina e del mondo accademico, hanno un diverso apprezzamento per gli intrattenitori ebrei e le figure sportive. Brandeis ha evocato l'orgoglio. Così ha fatto Joe Lieberman quando è diventato il primo ebreo americano con un biglietto presidenziale importante nel 2000. Eppure nessuno dei due si è avvicinato alla mistica duratura e alla popolarità attribuite agli eroi sportivi ebrei.

I maggiori leghisti ebrei hanno ricevuto le loro figurine speciali di baseball, per gentile concessione dell'American Jewish Historical Society, e non è un affare una tantum. Sono stati aggiornati ogni anno e il successo tutto esaurito dell'edizione 2003 ha portato a un seminario del fine settimana sui giocatori ebrei presso la Baseball Hall of Fame di Cooperstown.

È inoltre significativo che nell'estate del 2007 Israele abbia inaugurato la propria lega di baseball con le leggende del mondo del baseball ebraico al timone. Il suddetto Art Shamsky è stato nominato manager del Modiin Miracle, mentre Ken Holtzman, detentore del maggior numero di vittorie in carriera da lanciatore ebreo nelle major, ha gestito i Pioneers di Petach Tikva.

Ron Blomberg, l'ebreo Yankee che ha fatto la storia come il primo battitore designato nelle major league, ha guidato i Blue Sox di Bet Shemesh. Nella sua autobiografia, ha raccontato del suo primo arrivo a New York a un entourage di ebrei che indossano yarmulke. Non era altro che una prospettiva alle prime armi, ma ha ricevuto la posta dei fan per il sacco: Ogni madre ebrea nel mondo voleva presentarmi sua figlia e ogni lettera includeva una fotografia, scrisse Blomberg. Le ragazze ebree mi scrivevano dicendo che volevano venire allo stadio per incontrarmi.

Gli ebrei sono orgogliosi dei loro giocatori di baseball; a volte trattandoli come varianti moderne di icone bibliche, eroi nella loro comunità, leggendari per i loro talenti. Come mai?

Sarebbe facile attribuire questo allo stereotipo sbarazzino attribuito agli uomini ebrei. Quando uno di loro prende una mazza e lancia una palla nei ponti superiori, è come se lo spirito di Woody Allen fosse appena stato eliminato insieme alla palla. Eppure c'è stato un tempo in cui gli ebrei erano attaccati da stereotipi atletici. Dalla metà degli anni '20 alla fine degli anni '40, la squadra di basket pro di Filadelfia fu chiamata SPHAs, abbreviazione di South Philadelphia Hebrew Association. La loro squadra era composta principalmente da giocatori ebrei, ma non erano l'unica squadra del genere. Gli ebrei riempivano i ranghi del basket professionistico in tutto il paese. Gli esperti si riferivano alla naturale destrezza e al senso del ritmo dei giocatori scelti, nonché alle loro capacità atletiche più intrinseche.

Lo scrittore americano Paul Gallico è arrivato addirittura a dire che il basket era uno sport per eccellenza per gli ebrei perché il gioco privilegia una mente vigile e intrigante. Tale elogio, se così si vuole chiamare, era ben diverso dall'ode degli Ospiti a Greenberg, ma rifletteva un'epoca in cui gli ebrei erano visti più o meno allo stesso modo in cui lo erano gli atleti delle minoranze e degli immigrati nei decenni successivi. Lo sport è diventato un luogo per i segmenti poveri e privati ​​dei diritti civili della popolazione americana, come ebrei, neri e immigrati, per raggiungere un grado di mobilità sociale ascendente.

Adozione della religione americana

L'atleta come confutazione dello stereotipo debole può avere qualcosa a che fare con il fandom sportivo ebraico di oggi, ma probabilmente non è il fulcro del motivo per cui gli ebrei si affollano tra le star dello sport ebraiche. Per quella risposta, dovresti guardare cosa rappresenta lo sport nella cultura americana. È stata chiamata forza democratizzante o religione americana. Non c'è dubbio che per gli immigrati desiderosi di integrarsi nella società di adozione, trovare un collegamento con il passatempo americano sembrava un biglietto sicuro come un altro.

Un professore di inglese a San Francisco, Eric Solomon, fece un'osservazione simile nel 1998, quando disse al Jewish Bulletin of Northern California , Le loro famiglie vennero in questo paese dall'Europa orientale e dovettero procurarsi un sostituto per ciò che si erano lasciati alle spalle, il shul e lo shtetl. Quindi quello che hanno trovato nella major league di baseball era una comunità, un modo per diventare americani e tuttavia mantenere la propria identità di ebrei.

Ha proseguito sottolineando il voluminoso numero di autori ebrei che hanno scritto sul baseball: Bernard Malamuds The Natural o The Celebrant di Eric Rolfe Greenberg, per esempio. È stato Roger Kahn a scrivere The Boys of Summer, probabilmente il più grande libro di baseball mai scritto.

Tuttavia, il legame tra ebrei e baseball è sempre stato più forte in quei momenti in cui i grandi giocatori hanno messo la loro identità ebraica prima delle loro prestazioni sul campo. È difficile non guardare Sandy Koufax nel 1965, quando ha tirato fuori un Greenberg e ha saltato la prima partita delle World Series, e vedere un ebreo americano ricordare al suo popolo la libertà e l'accettazione di cui gode in questo paese. A due decenni di distanza dall'Olocausto con il movimento per i diritti civili in piena fioritura, le minoranze etniche e religiose hanno dovuto affrontare pregiudizi che sembravano ribollire proprio mentre venivano affrontati con più forza che in qualsiasi momento nella storia americana. Eppure c'era Koufax, che si rifiutava fermamente di giocare in una delle partite più importanti della sua carriera.

Va ricordato che Koufax è tornato e ha lanciato un blocco completo del gioco in Gara 5. Due giorni dopo, con un breve riposo, la leggenda ebraica ha ripreso il tumulo per la settima partita decisiva. Nel dolore artritico, ha battuto i gemelli. Poi ha vinto il premio MVP delle World Series ed è stato nominato Sports Illustrated Sportsman of the Year.

Non c'è, ovviamente, un solo momento in cui la massa collettiva di cittadini ebrei in questo paese è stata accettata come americana. Le ondate di antisemitismo sono state ridotte a flussi e riflussi, e la ricchezza di cui godono gli ebrei americani fa impallidire quella di qualsiasi momento nei 3000 anni di storia del nostro popolo. Non c'è un giorno che ha segnato quella svolta, ma molti avrebbero guardato indietro al 6 ottobre 1965 e avrebbero visto chi non era in piedi sul tumulo.

Gli appassionati di sport ebrei ricordano certamente quel giorno, e quando fanno il tifo per le stelle ebraiche di oggi, lo fanno come americani accettati. Il baseball ebraico ha giocato la sua parte in questo.

Rosh Hashanah

Pronunciato: roshe hah-SHAH-nah, anche roshe ha-shah-NAH, Origine: ebraico, il capodanno ebraico.

shul

Pronunciato: shool (oo come in cool), Origine: Yiddish, sinagoga.

Yom Kippur

Pronunciato: yohm KIPP-er, anche yohm kee-PORE, Origine: ebraico, Il giorno dell'espiazione, il giorno più sacro del calendario ebraico e, con Rosh Hashanah, una delle feste principali.