Seleziona una pagina

L'entità dell'influenza ebraica sulla musica popolare americana prima dell'età del rock è vista chiaramente nel musical. Questa forma d'arte americana attirò l'attenzione dei più grandi cantautori dell'era pre-rock: Jerome Kern, George e Ira Gershwin, Oscar Hammerstein, Richard Rodgers, Lorenz Hart, Cole Porter, Alan Lerner e Frederick Loewe, per non parlare di Irving Berlin. Insieme hanno scritto le canzoni praticamente per tutti i grandi musical degli anni '30 e '40. Né bisogna dimenticare Harold Arlen e Yip Harburg, che hanno scritto le canzoni per il più grande musical cinematografico, Il mago di Oz.

Con l'eccezione di Cole Porter, tutti i suddetti erano ebrei. La tradizione dello scrittore musicale ebreo, infatti, continuò nell'era rock con Stephen Sondheim, Leonard Bernstein e Lionel Bart.

Musica ebraica?

Cole Porter era consapevole che stava lavorando in un mezzo che era sproporzionatamente ebreo. Una volta disse a Richard Rogers di aver scoperto il segreto per scrivere successi: Scriverò brani ebraici, ha affermato. Il commento di Porters è stato ripreso da Jerome Kern, che, a differenza di Porter, era lui stesso ebreo. A quanto pare, una volta Oscar Hammerstein ha chiesto che tipo di musica avrebbe scritto Kern per un musical teatrale sulla vita di Marco Polo. Kern rispose: Sarà buona musica ebraica.

In un certo senso la musica non era musica ebraica e le melodie dei Porters non erano melodie ebraiche. I compositori ebrei non stavano semplicemente adattando le melodie yiddish del ghetto per un pubblico di lingua inglese. Stavano attingendo alle più ampie tradizioni musicali d'America. Come ha sostenuto Jeffrey Melnick nel suo importante libro, A Right To Sing The Blues, i cantautori ebrei stavano, soprattutto, adattando la musica degli afroamericani. In primo luogo, hanno preso ispirazione dalla musica ragtime e, successivamente, dal jazz.

Irving Berlino

Irving Berlin, in particolare, era affascinato dai ritmi sincopati del ragtime. Il suo primo grande successo fu Alexanders Ragtime Band nel 1911, che, in effetti, si rivelò essere il più grande successo di Tin Pan Alleys fino a quel momento. L'anno precedente, Berlin aveva scritto Yiddle On Your Fiddle, Play Some Ragtime. Era stata una delle prime canzoni numero una novità con essenzialmente lo stesso messaggio di Chuck Berrys Roll Over Beethoven. Spostati, musica tradizionale, qualcosa di più scattante è in arrivo. E le cose più scattanti provenivano dalla musica nera.

La canzone di Berlino, a differenza di Berrys, si rivolgeva a un particolare gruppo etnico: gli Yiddles dovrebbero iniziare a cogliere il ritmo ragtime sui loro violini. L'enorme successo della Alexanders Ragtime Band, che vendeva attraverso le divisioni etniche, insegnò a Berlino a rivolgersi a tutta l'America, non solo agli Yiddles con i loro violini.

Se Berlino ha preso in prestito ritmi e stili afroamericani, allora inevitabilmente ci sono state accuse di plagio e sfruttamento. Scott Joplin, per esempio, pensava che la Alexanders Rag Time Band fosse stata basata sul suo stesso lavoro e si è lamentato di non aver ricevuto né il riconoscimento né la remunerazione finanziaria. Si diceva persino che Berlino tenesse un ragazzino di colore nel suo seminterrato per scrivere le sue canzoni. Con l'accusa di sfruttamento arrivarono quelle di svilimento. Berlino e altri, si diceva, stavano sentimentalizzando il ragtime, spogliandolo della sua autenticità.

Il cantante jazz era un cantante jazz?

Quando, negli anni Venti e Trenta, la mania per il ragtime cedette il posto a quella per il jazz, ci furono di nuovo accuse simili. Al Jolson è stata la prima grande pop star dell'era jazz. Era figlio di un cantore. Il suo successo Swanee è stato il primo grande successo di George Gershwin. Le accuse di sentimentalismo e parodia della musica afroamericana sono facili da fare nel caso di Jolsons. Come molti altri artisti di vaudeville ebrei di quell'epoca, Jolson non è apparso sul palco come ebreo. Si oscurò la faccia, suonando nella tradizione dei menestrelli cantando succedanee di canzoni da menestrello.

Il film principale di Jolson, il primo talkie di canto, si chiamava The Jazz Singer. È interessante notare che nel film Jolson ha interpretato un famoso cantante ebreo blackface, Jack Rubin, che è diventato famoso per le sue canzoni sentimentali. Insolitamente, questo film raccontava una storia ebraica. Raffigurava il conflitto tra i vecchi modi, raffigurati dal padre di Rubins, un cantore tradizionale, e i nuovi modi d'America, rappresentati dalla fidanzata cristiana di Rubins. Il messaggio era essenzialmente assimilazionista. Nonostante il successo del film, è stato un evento unico: le grandi compagnie si sono tirate indietro dal produrre altri film ovviamente ebraici. Il titolo del film mostrava come la parola jazz stesse diventando vagamente usata. È altamente discutibile se Jolson, o il personaggio che ha interpretato nel film, debbano essere propriamente definiti un cantante jazz.

Altri compositori e musicisti ebrei, che avevano una profonda sensibilità per il jazz, avrebbero sicuramente contestato le affermazioni di Jolsons di essere un cantante jazz. Harold Arlen (nata Hyman Arluck), in misura molto maggiore di Irving Berlin, rispettava le tradizioni musicali nere da cui prendeva in prestito. In effetti, Arlen era particolarmente orgoglioso di scrivere per i cantanti jazz neri dell'Harlems Cotton Club, incluso in particolare Cab Calloway.

C'erano musicisti-compositori jazz ebrei come Benny Goodman, Mel Torme e Artie Shaw che suonavano con musicisti neri e che miravano consapevolmente a sviluppare, non svilire, forme jazz. Non hanno cercato di trasporre le complessità del jazz in melodie accattivanti. Di certo non si sono presentati sul palco con i volti anneriti, ripetendo i gesti parodiati del procione di scena.

Giorgio Gershwin

A dominare su tutti gli altri compositori ebrei di Tin Pan Alley si erge la figura di George Gershwin. Non solo ha potuto scrivere una melodia di successo e produrre canzoni perfettamente realizzate per gli spettacoli, ma ha scritto brani orchestrati più lunghi che hanno colmato il divario tra la cultura alta e quella popolare. Ha combinato le tradizioni della musica classica europea con il pop, il jazz e il blues. Rhapsody in Blue è un classico esempio calzante. Non è né una sinfonia né jazz in senso stretto. Né è un'ouverture per un musical. Combina diverse forme musicali per creare qualcosa di nuovo.

In tal modo, Gershwin rappresentava la posizione dell'immigrato, con gli occhi spalancati e le orecchie aperte nelle terre di nuova adozione. Come afferma Jeffrey Melnick, non è un caso che sia stato un ebreo a cercare di forgiare unità da tale diversità musicale, al fine di sintetizzare una nuova musica americana. Un ebreo, come Gershwin, non voleva rimanere bloccato nei confini della tradizione, ma era ansioso di abbracciare nuove influenze musicali. Non esitò a limitare i pregiudizi contro la celebrazione dell'arte dei neri americani. Gershwin, infatti, è cresciuto ad Harlem e fin da piccolo era affascinato dalla musica che poteva ascoltare per strada. Più tardi, con suo fratello Ira, George avrebbe visitato i caffè della musica e avrebbe conosciuto musicisti e compositori neri locali, come Willie the Lion Smith e James P. Johnson.

Nella sintesi musicale di Gershwin, la musica ebraica non era in primo piano. Alcuni sostengono che gli echi della musica klezmer possano essere ascoltati nelle famose battute di apertura di Rhapsody in Blue. Significativamente, questa eco è presto sommersa nel pezzo principale da ritmi moderni. Gershwin aveva pianificato di scrivere una versione musicale del vecchio racconto popolare yiddish, The Dybbuk. Significativamente, non ne è venuto fuori nulla. Porgy e Bess, che si occupano di personaggi neri nel profondo sud, sono invece emersi. George e Ira hanno collaborato con DuBose Heyward per trasformare il romanzo di quest'ultimo in un musical. Per fortuna non è venuto fuori nulla da un piano precedente per incaricare Hammerstein e Kern di scrivere la colonna sonora e quindi di utilizzare Al Jolson nel ruolo principale, completo di blackface.

Ristampato con il permesso di Rock N Roll Jewish (Five Leaves Publications).

Michael Billig è professore di scienze sociali alla Loughborough University. (c) 2000 da Five Leaves Publications. –>