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Nella Guerra dei Sei Giorni del 1967, Israele riuscì a conquistare le alture del Golan in modo rapido ed efficiente. Questa impresa non sarebbe stata possibile senza le informazioni fornite dalla spia israeliana Eli Cohen, che era stata giustiziata in Siria due anni prima. Cohen ha lavorato sotto copertura in Siria per anni prima della sua cattura, e la sua reputazione di più grande spia di Israele continua ancora oggi.

Eli Cohen (nella foto, al centro) è nato in Egitto nel 1924 da genitori ebrei immigrati ad Alessandria da Aleppo, in Siria. Nel 1949, poco dopo l'istituzione dello Stato di Israele, i genitori ei fratelli Cohen si trasferirono in Israele. Eli rimase indietro, aiutando a coordinare le attività ebraiche e sioniste in Egitto, anche se si trattava di un'impresa pericolosa e rischiosa. Nel 1955 Cohen è stato sottoposto a un'intensa formazione di spionaggio in Israele. Tornò in Egitto con la speranza di aiutare Israele, ma fu messo sotto sorveglianza immediata dalle autorità egiziane. Nel 1956, mentre l'Egitto e Israele stavano combattendo nella campagna del Sinai, i restanti ebrei di Alessandria furono espulsi e Cohen finalmente si stabilì in Israele. Nel 1959 sposò un'ebrea irachena, Nadia Majald, e insieme ebbero tre figli.

Reclutamento nel Mossad

Nel 1960 Cohen fu avvicinato dal Mossad per una missione in Siria. L'intelligence israeliana era particolarmente entusiasta di Cohen a causa delle sue caratteristiche arabe e della sua conoscenza dell'arabo, dell'inglese e del francese. Cohen iniziò immediatamente ad allenarsi e sviluppare la sua copertura. La prima parte della sua missione sarebbe stata trascorsa a Buenos Aires, stabilendo la sua identità di Kamal Amin Taabet, un migrante siriano che vive in Argentina. Nel 1961 Nadia lo saluta all'aeroporto. Le è stato detto solo che suo marito avrebbe lavorato per il Ministero della Difesa.

Cohen trascorse un anno in Argentina, coltivando la reputazione di ricco uomo d'affari e di farfalla sociale con contatti che includevano molti politici e diplomatici. Nel 1962 si recò a Damasco. Utilizzando i contatti che aveva stabilito in Sud America, iniziò a stringere amicizia con i membri della leadership del partito Baath, che era pronto a prendere il controllo della Siria.

Kamal Amin Taabet divenne noto come un avido ospite il cui appartamento era aperto ai funzionari del governo che volevano venire a godersi la compagnia delle donne e del vino. Mentre quelli intorno a lui si ubriacavano e abbassavano la guardia, parlando liberamente di informazioni segrete e sensibili, Cohen finse di ebbrezza e ascoltò attentamente. Ogni pochi giorni usava un trasmettitore radio che aveva nascosto nella sua stanza per inviare informazioni in Israele.

Nel 1964, la Siria iniziò un progetto che aveva lo scopo di deviare l'acqua dal fiume Giordano dal lago Kinneret, la fonte di gran parte dell'approvvigionamento idrico di Israele. Cohen ha informato i funzionari israeliani e successivamente l'aviazione israeliana è stata in grado di bombardare l'equipaggiamento utilizzato per effettuare la diversione.

Contributi alla Guerra dei Sei Giorni

Affacciate su Israele, le alture del Golan erano una parte vitale delle strategie di difesa siriane, poiché erano quasi insensibili agli attacchi israeliani. Solo il massimo personale militare siriano poteva vedere le difese che erano state installate, ma Cohen riuscì a visitare ogni posizione di difesa, portata da alti ufficiali di stato maggiore. Forse il contributo più famoso dato da Cohen alla difesa strategica israeliana è stato il suo suggerimento apparentemente innocente che piantare alberi intorno alla fortificazione siriana avrebbe fornito copertura fogliare e ombra alle truppe. L'ufficiale dell'esercito siriano che ha sentito questa idea è stato d'accordo e ha agito di conseguenza. Quando Israele stava conquistando le alture del Golan nel 1967, l'IDF è stato in grado di utilizzare questi alberi per individuare le posizioni di difesa siriane.

Tra il 1962 e il 1965, Cohen tornò in Israele per vedere la sua famiglia solo tre volte. Durante il suo ultimo viaggio in Israele, nel 1964, Cohen espresse preoccupazione per il nuovo comandante dell'intelligence siriana, il colonnello Ahmed Suedani, che ovviamente non gli piaceva né si fidava di lui. Cohen ha chiesto di essere tolto dall'incarico, ma gli ufficiali dell'intelligence lo hanno convinto a tornare in Siria un'ultima volta.

Nel gennaio del 1965 i funzionari siriani erano sempre più allarmati dall'evidente fuga di informazioni in mezzo a loro. Aiutati da consiglieri russi con attrezzature per la raccolta di informazioni molto sensibili, i siriani sono stati in grado di localizzare con precisione il luogo delle trasmissioni agli israeliani. Il 24 gennaio 1965, i siriani hanno fatto irruzione nell'appartamento di Cohen, dove è stato catturato nel mezzo di una trasmissione.

Eli Cohen è stato processato in un breve tribunale militare, ma gli è stata negata qualsiasi difesa. L'8 maggio 1965 la sentenza fu emessa in una conferenza stampa. Eli Cohen doveva essere impiccato. Nonostante le suppliche di dirigenti e diplomatici, compreso papa Paolo VI, non ci sarebbe stato appello. Dieci giorni dopo, a Cohen fu permesso di scrivere una lettera a sua moglie e di incontrarsi brevemente con un rabbino prima di essere impiccato davanti a una folla di oltre 10.000 persone.

Campagna per restituire il suo corpo

I resti di Eli Cohen non sono mai stati restituiti e la sua famiglia continua a presentare una petizione al governo siriano affinché rilasci il suo corpo per la sepoltura in Israele. Ancora nel 2009, la famiglia Cohens ha chiesto a Papa Benedetto XVI di intervenire in loro favore.

La devozione di Cohen al suo paese e il suo coraggio di fronte ai suoi rapitori siriani gli hanno fatto guadagnare l'affettuoso titolo in Israele, Our Man in Damasco. Nel 40° anniversario della sua morte, l'allora Primo Ministro Ariel Sharon disse che Cohen era un combattente che divenne una leggenda quando entrò da solo nella fossa dei leoni. E sebbene non sia emerso vivo, il suo contributo alla storia israeliana è fondamentale.