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Ristampato da The Jewish Religion: A Companion , pubblicato da Oxford University Press.

Eliyahu Eliezer Dessler era un pensatore religioso e figura di spicco nel movimento Musar (1881-1954). Dessler è nato a Homel in Russia, dove ha ricevuto un'educazione ebraica tradizionale che lo ha portato alla sua ordinazione rabbinica, semikhah. Dopo essersi cimentato, senza successo, negli affari, Dessler ottenne una posizione rabbinica nell'East End di Londra.

In seguito fu determinante nello stabilire nella città di Gateshead un kolel, un'istituzione in cui uomini sposati con famiglia sono supportati da mecenati mentre si dedicano interamente a studi talmudici avanzati sul modello lituano; un'istituzione ormai popolare ovunque nel mondo ultraortodosso, ma, a quel tempo, sconosciuta in Inghilterra.

Dessler diceva che anche gli ebrei ortodossi in Inghilterra consideravano i membri del Kolel come se fossero marziani appena arrivati ​​sul pianeta. Dessler, sebbene il preside del kolel, non riceveva alcuno stipendio dall'istituto, guadagnandosi da vivere insegnando privatamente ai figli di ebrei preoccupati che i giovani dovessero essere formati nell'apprendimento talmudico vecchio stile. Dessler in seguito fu nominato alla prestigiosa posizione di guida spirituale della grande Yeshivah di Ponivezh in Israele. Sia a Gateshead che a Ponivezh, Dessler influenzò generazioni di studenti, due dei quali, L. Carmel e A. Halpern, pubblicarono i suoi discorsi sotto il titolo Mikhtav me-Eliyahu (La scrittura di Elia) in quattro volumi. Questo lavoro è diventato un testo standard per i devoti della tradizione Musar.

Dessler appartiene saldamente alla tradizione Musar (era pronipote di Israele Salanter, fondatore del movimento Musar); la maggior parte del suo pensiero si basa sulle idee di questo movimento. Ma ha anche acquisito una vasta conoscenza della cabala e del chassidismo e, in misura minore, delle moderne teorie psicologiche, riferendosi spesso nelle sue lezioni alle teorie freudiane, ad esempio. Sotto questo aspetto era un teologo ebreo molto originale le cui opinioni erano rispettate anche da pensatori non fedeli alla sua forma di ebraismo tradizionale.

Comprendere Dio attraverso lo studio della Torah

Il pensiero religioso di Dessler è di tipo ultraterreno, anche se, attraverso la sua prima esperienza di affari, è arrivato a conoscere il mondo, le sue tentazioni e le sue lusinghe, ed era molto lontano dall'ideale del santo che ha perso il mondo. Lo scopo del giudaismo, per Dessler, è di preparare l'ebreo a godere della vicinanza di Dio nella vita eterna, che, ha insegnato, può essere raggiunta solo attraverso lo studio rigoroso e disinteressato e la pratica della Torah.

Grande attenzione è rivolta, nel suo pensiero, alla mente subconscia, che Dessler si avvicina a identificare con l'«inclinazione al male» del pensiero rabbinico. Dio ha dotato l'uomo degli istinti di autoconservazione e di autostima, senza i quali la vita umana mancherebbe della sua forza trainante, ma è solo attraverso la disciplina offerta dalla Torah che questi istinti vengono impediti di diventare del tutto egoistici e, in definitiva, distruttivo. Dessler comprende il paradiso e l'inferno in termini puramente spirituali. Per lui il paradiso e l'inferno non sono luoghi ma stati spirituali: quello della vicinanza a Dio acquisita in questa vita dal servizio e dal culto disinteressato, e quindi divino; l'altro della lontananza da Dio, il cui dolore è descritto in termini di tormento fisico perché, in questa vita, è al di là della mente umana immaginare altrimenti un'intensa perdita spirituale.

Dessler postula che la vita, rettamente intesa, consiste in ciò verso cui un individuo dirige i suoi sforzi. Quando un uomo dirige tutti i suoi sforzi verso quelle che Dessler chiama "vanità mondane", quel sé dell'uomo è vuoto e insignificante. Ma se il sé dirige i suoi sforzi verso preoccupazioni spirituali e ultraterrene, quel sé gode della vita del mondo a venire anche qui sulla terra.

È solo mediante la libera scelta del bene da parte dell'individuo, nella sua lotta con la tentazione in questa vita, che il bene diventa parte del suo stesso essere e la sua scelta di esso la radice della sua eterna beatitudine nel mondo a venire. Un bene dato in dono, anche se il dono è di Dio stesso, non può entrare a far parte dell'essere stesso dell'anima poiché un dono, per definizione, è una dotazione esterna e non si autoacquista. Questo è il motivo per cui i rabbini parlano spesso di questa vita come preparazione alla beatitudine eterna nell'aldilà.

Nel pensiero sottile di Dessler, l'austerità della sua fede musaristica è solo in parte compensata dal suo frequente appello agli scritti dei maestri chassidici. Dessler sembra tentare l'impossibile quando cerca di fondere i rigori di Musar con la gioia del chassidismo, l'analisi della psiche di tipo freudiano molto diversa.

Louis Jacobs, rabbino e teologo britannico, prestò servizio come rabbino della Sinagoga di New London. Il rabbino Jacobs insegna all'University College di Londra e alla Lancaster University. Ha scritto numerosi libri, tra cui Jewish Values, Beyond Reasonable Doubt e Chassidic Prayer.

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chassidico

Pronunciato: khah-SID-ik, Origine: ebraico, un flusso all'interno del giudaismo ultra-ortodosso che è cresciuto da un movimento di revival mistico del 18° secolo.

Torah

Pronunciato: TORE-uh, Origine: ebraico, i cinque libri di Mosè.