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Il libro della Genesi si conclude con la storia di Giacobbe che scende in Egitto con la sua famiglia. Il primo capitolo dell'Esodo racconta come i 70 membri del clan di Giacobbe si siano evoluti in un grande popolo, crudelmente reso schiavo dai re d'Egitto. La schiavitù è presentata nella Bibbia come un crogiolo che ha forgiato la nazione di Israele. Oppressi per diversi secoli, gli ebrei soffrirono finché Mosè, della tribù di Levi, allevato in casa dei faraoni, li condusse alla libertà nel nome di Dio, divinità onnipotente sconosciuta agli ebrei prima della loro liberazione.

La narrativa dell'Esodo

La storia dell'Esodo è raccontata in alcuni capitoli drammatici: 600.000 uomini lasciarono l'Egitto per un lungo viaggio verso la libertà. Dio punì i loro nemici (le dieci piaghe d'Egitto), annegò l'esercito dei Faraoni con i suoi carri e la cavalleria nel Mar Rosso e li portò sul monte Sinai dove assistettero alla rivelazione e ricevettero i comandamenti di DecalogoGods al suo popolo.

Il Primo Comandamento è l'essenza del monoteismo ebraico: io sono il Signore tuo Dio, che ti ho fatto uscire dalla terra d'Egitto, dalla casa di schiavitù. Non avrai altri dèi all'infuori di me (Esodo, 20:23). Quando raggiunsero le frontiere di Canaan dopo quarant'anni nel deserto, gli israeliti erano diventati una nazione forte e unita ed erano pronti a conquistare la Terra Promessa.

L'Esodo è Storia?

La validità storica di questa narrazione è controversa. Alcuni studiosi sottolineano la mancanza di prove egiziane che testimonino la riduzione in schiavitù degli israeliti, sottolineando che pochissima influenza egiziana è distinguibile nella letteratura biblica e nell'antica cultura ebraica. Altri studiosi, invece, affermano che è altamente improbabile che una nazione scelga di inventarsi una storia della schiavitù come spiegazione delle sue origini. Se una tale tradizione esiste, deve riflettere una verità storica.

Gli israeliti erano schiavi?

Non c'è dubbio che la schiavitù abbia giocato un ruolo importante nella struttura dello stato egiziano. È anche vero che una qualche forma di adorazione del dio unico fu introdotta in Egitto da Akenaton a metà del XIV secolo aEV, e questa potrebbe essere stata una fonte di monoteismo ebraico. Infine, il regno di Ramses II (1290-1212 aC), noto per le sue guerre costose e le vaste imprese edili, potrebbe essere stato l'era della crudele oppressione descritta nell'Esodo.

Ma l'unica fonte egiziana contemporanea che in realtà menziona Israele è la stele (pilastro con iscrizione) del re Merneptah del quinto anno del suo regno (1207 aEV), che registra tra le sue numerose vittorie: scolpito Ashkelon, sequestrato a GezerIsrael è deposto spreco, il suo seme non c'è più. Questa iscrizione implica che un'entità chiamata Israele esistesse in Canaan in quel momento, ma è difficile determinare con precisione cosa fosse. Una cosa, tuttavia, può essere considerata certa: se gli israeliti emersero davvero dall'Egitto, la loro migrazione avvenne prima della fine del XIII secolo a.C.

Spiegare i miracoli della Pasqua

Questo singolo fatto, tuttavia, non risolve l'enigma. Ovviamente, la tradizione ortodossa accetta letteralmente il racconto biblico, nonostante tutti i miracoli che descrive. Ci sono studiosi che cercano di spiegare gli eventi miracolosi in termini razionali e naturali. Si riferiscono ad antichi disastri che hanno colpito l'Egitto inondazioni, siccità, ribellioni di schiavi e invasioni. Non potrebbero essere queste le dieci piaghe d'Egitto? E l'annegamento dell'esercito dei Faraoni nel Mar Rosso non può essere spiegato dal flusso e riflusso delle paludi tra il Nilo e il deserto del Sinai?

Problemi e contraddizioni nell'Esodo

Altri studiosi, invece, rifiutano totalmente la validità storica dell'Esodo. La storia di Ipuwer, dicono, descrive l'anarchia in Egitto alla fine del terzo millennio aEV e non ha alcuna relazione con la storia biblica; e 600.000 uomini (senza contare i dipendenti) significa che circa due milioni di ebrei hanno lasciato l'Egitto, è possibile che una così vasta emigrazione non abbia lasciato traccia nelle fonti egiziane? La narrazione biblica, sottolineano, è piena di contraddizioni riguardo alla topografia e alla sequenza degli eventi, caratteristica tipica dei racconti popolari, non dei testi storici.

Teorie intermedie sull'Esodo

Tra le due opposte visioni esistono diverse teorie intermedie. Un'ipotesi è che gli israeliti abbiano lasciato l'Egitto in due ondate e che quando la seconda ondata partì, a metà del XIII secolo, il primo gruppo si fosse già stabilito nella terra di Canaan, principalmente intorno alla città di Sichem in Samaria. Un'altra possibilità è che non ci fosse un'emigrazione di massa organizzata, ma piuttosto un flusso costante di migliaia di persone provenienti da diverse tribù semitiche che lasciarono l'Egitto, vagarono per il deserto, infiltrandosi lentamente nella terra di Canaan dove alla fine formarono un'unica nazione.

Ristampato con il permesso di A Historical Atlas of the Jewish People edito da Eli Barnavi e pubblicato da Schocken Books.

Yair Hoffman è professore di Bibbia all'Università di Tel Aviv. Questo articolo è stato ristampato con il permesso di A Historical Atlas of the Jewish People edito da Eli Barnavi e pubblicato da Schocken Books. © 1992 di Hachette Letteratura. –>