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Durante la seconda guerra mondiale, i nazisti stabilirono più di 400 ghetti per isolare gli ebrei dalla popolazione non ebraica e dalle comunità ebraiche vicine. I tedeschi consideravano l'istituzione di ghetti una misura provvisoria per controllare e segregare gli ebrei. Il presupposto alla base di questa separazione era di impedire agli ebrei, visti dai nazisti come una razza inferiore, di mescolarsi e quindi degradare la razza ariana superiore.

Gli alti funzionari nazisti credevano anche che gli ebrei avrebbero ceduto alle condizioni di vita sfavorevoli del ghetto, inclusa la mancanza di cibo, acqua e spazio vitale. Inoltre, i ghetti fungevano da centri di rastrellamento che rendevano più conveniente sterminare in seguito un gran numero della popolazione ebraica.

Che aspetto avevano i ghetti

I ghetti nell'Europa occupata dai nazisti, principalmente in Polonia, erano spesso chiusi da muri, recinzioni di filo spinato o cancelli. I ghetti erano estremamente affollati e antigienici. La fame, la carenza cronica di cibo e carburante e il rigido clima invernale hanno portato a ripetuti focolai di epidemie e ad un alto tasso di mortalità. La ghettizzazione, tuttavia, era vista come una situazione temporanea e in molti luoghi i ghetti esistevano solo per un breve periodo. Con l'attuazione della Soluzione Finale nel 1942, i tedeschi iniziarono a distruggere i ghetti deportando gli occupanti ebrei nei campi di lavoro forzato e di sterminio.

Il primo ghetto fu fondato a Lodz, in Polonia, l'8 febbraio 1940. Circa 155.000 ebrei, quasi un terzo della popolazione totale della città, furono costretti a vivere nel ghetto di Lodz. Poiché Lodz era un centro di produzione tessile, questo ghetto era di notevole importanza economica per la macchina da guerra tedesca. Gli ebrei hanno svolto un ruolo importante come lavoratori nelle fabbriche tessili lì. Per questo motivo la deportazione degli ebrei dal ghetto di Lodz fu completata solo nell'agosto del 1944.

Il ghetto di Varsavia era il più grande ghetto stabilito in Polonia. Circa 450.000 ebrei erano ammassati in un'area di 1,3 miglia quadrate che era il ghetto di Varsavia. Altri importanti ghetti si trovavano a Cracovia, Bialystok, Lvov, Lublino, Vilna, Kovno, Czestochowa e Minsk.

Condizioni nei ghetti

Bambini ebrei nel ghetto di Lodz nel 1940. (Bundesarchiv/Wikimedia Commons)

Le condizioni nei ghetti erano spaventose. Ad esempio, la maggior parte degli appartamenti del ghetto di Varsavia non erano riscaldati durante l'inverno e i nazisti decisero che gli abitanti del ghetto di Varsavia potevano sopravvivere con una dotazione alimentare ufficiale di 300 calorie al giorno (contro le 634 dei polacchi e le 2.310 per i tedeschi).

I nazisti ordinarono agli ebrei di indossare nei ghetti distintivi di identificazione o bracciali con una stella di David gialla su di essi. Molti ebrei dovevano anche svolgere lavori forzati per il Reich tedesco. I consigli ebraici nominati dai nazisti ( Judenrat ) e la polizia ebraica mantennero l'ordine all'interno dei ghetti e furono costretti dai tedeschi a facilitare le deportazioni nei campi di sterminio.

Un mercato nel ghetto di Lodz, tra il 1940 e il 1944. (Museo commemorativo dell'Olocausto degli Stati Uniti, per gentile concessione di Robert Abrams)

I ghetti, tuttavia, erano ancora pieni di vita. Le attività illegali, come il contrabbando di cibo o armi, l'adesione a movimenti giovanili o lo svolgimento di eventi culturali come concerti, spesso si verificavano senza l'approvazione dei consigli ebraici (sebbene in molti casi i consigli ebraici in realtà sponsorizzassero attività culturali).

Lo storico Emanuel Ringelblum, abitante del ghetto di Varsavia, fondò un'organizzazione clandestina che mirava a fornire una registrazione accurata degli eventi che si svolgevano nel ghetto. Il progetto Ringelblums divenne noto come Oneg Shabbat (Gioia del Sabbath). I registri di Oneg Shabbat erano nascosti in una serie di bidoni del latte che furono sepolti in varie aree del ghetto. Sebbene solo alcune di queste lattine di latte siano state recuperate dopo la guerra, si sono rivelate una fonte inestimabile per documentare la vita nel ghetto e la politica tedesca nei confronti degli ebrei polacchi.

Resistenza ebraica nel ghetto

Ebrei estratti da un bunker durante la rivolta del ghetto di Varsavia, 1943. (Rapporto Stroop/Wikimedia Commons)

Tra luglio e metà settembre 1942 i tedeschi deportarono almeno 300.000 ebrei dal ghetto di Varsavia. In risposta alle deportazioni, diverse organizzazioni clandestine ebraiche hanno creato unità armate di autodifesa note come Jewish Fighting Organization (Zydowska Organizacja Bojowa o ZOB) e Jewish Fighting Union (Zydowski Zwiazek Wojskowy o ZZW). I tedeschi intendevano iniziare a deportare gli ebrei rimasti nel ghetto di Varsavia il 19 aprile 1943, alla vigilia della Pasqua. Il rinnovo delle deportazioni provocò una rivolta armata all'interno del ghetto.

Soldati nazisti che radunano i partecipanti ebrei alla rivolta del ghetto di Varsavia, 1943. (Rapporto Stroop/Wikimedia Commons)

Sebbene la resistenza militare organizzata fosse presto spezzata, individui e piccoli gruppi nascosero o combatterono i tedeschi che avevano pianificato di liquidare il ghetto di Varsavia in tre giorni, resistendo per un mese, fino al 16 maggio 1943. La rivolta del ghetto di Varsavia fu la prima rivolta urbana in Germania -l'Europa occupata. Fu anche la rivolta ebraica più grande e di maggior successo durante la guerra e, come tale, è servita da simbolo della resilienza ebraica e della resistenza alla persecuzione nazista.

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Dopo la rivolta del ghetto di Varsavia, si verificarono rivolte a Vilna, Bialystok, Czestochowa e in diversi ghetti più piccoli. Nell'agosto del 1944 i nazisti completarono la distruzione dell'ultimo grande ghetto di Lodz. Al contrario, in Ungheria, la ghettizzazione iniziò solo nella primavera del 1944 dopo l'invasione e l'occupazione tedesca del paese. In meno di tre mesi, la polizia ungherese, in coordinamento con i tedeschi, deportò quasi 440.000 ebrei dai ghetti in Ungheria ai campi di sterminio. La maggior parte fu mandata nel campo di sterminio di Auschwitz-Birkenau.

Susan D. Glazer è una studentessa laureata presso il Dipartimento di Storia Comparata della Brandeis University. Sta scrivendo una tesi sulle attività di un'organizzazione assicurativa italo-tedesca durante la seconda guerra mondiale. –>