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Cinque mesi dopo che il senatore Joseph McCarthy è salito alla ribalta nazionale, a New York si è svolto un evento che ha scosso profondamente gli ebrei americani. Lunedì 17 luglio 1950, il Federal Bureau of Investigation arrestò Julius Rosenberg e lo accusò di aver trasmesso informazioni riservate riguardanti la bomba atomica all'Unione Sovietica. L'arresto di Rosenberg era stato preceduto dall'arresto di Harry Gold e David Greenglass, cognato di Rosenberg, e tre settimane e mezzo dopo sarebbe stato seguito dall'arresto di sua moglie, Ethel.

Il caso Rosenberg, durato tre anni, culminò con la loro esecuzione venerdì 19 giugno 1953, pochi minuti prima dell'inizio del Sabbath ebraico. J. Edgar Hoover definì il reato di Rosenberg il crimine del secolo. Se non è stato quello, ha certamente portato a uno dei grandi processi americani del secolo, ed è stata una delle cause principali della guerra fredda.

Paure Ebraiche

Per gli ebrei, l'aspetto più importante del caso Rosenberg era il background ebraico di tutti e quattro i principali imputati. Tutti avevano ovviamente nomi ebraici. Gli ebrei americani temevano che il processo Rosenberg sarebbe stato una manna dal cielo per gli antisemiti. Quale migliore prova potrebbe esserci delle simpatie comuniste degli ebrei e del loro sostegno alla madrepatria sovietica? Mai nella storia americana la canuta associazione antisemita degli ebrei con il comunismo è stata più credibile che nei primi anni '50.

Il timore che il caso Rosenberg avrebbe esacerbato l'antisemitismo è stato accresciuto dall'enfasi dei comunisti europei e americani sul background ebraico delle coppie una volta che è diventato chiaro che non avrebbero parlato. L'antisemitismo, accusato dai loro sostenitori, era dietro l'accusa e l'esecuzione dei Rosenberg da parte del governo. I difensori dei Rosenberg si chiedevano perché la giuria di New York City che ha condannato i Rosenberg non contenesse un ebreo, anche se la popolazione della città era per il 30% ebrea. Hanno anche notato che, anche se i Rosenberg erano colpevoli come accusati, il loro crimine era stato commesso durante la seconda guerra mondiale, quando l'Unione Sovietica non era nemica degli Stati Uniti. Nel peggiore dei casi, i Rosenberg avevano fornito informazioni a un alleato, e questo non giustificava la pena di morte.


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Per i difensori di sinistra dei Rosenberg c'era un amaro paradosso nel dichiararsi vittime dell'antisemitismo. Stalin era allora nel bel mezzo della sua campagna omicida per distruggere la cultura ebraica dietro la cortina di ferro, i cosiddetti anni neri dell'ebraismo sovietico. I non comunisti hanno sottolineato che l'accusa che i Rosenberg fossero martiri dell'antisemitismo era progettata per distogliere l'attenzione dalla vera campagna di antisemitismo allora condotta nell'Europa orientale.

Contenere il danno

I leader ebrei hanno immediatamente tentato di contenere qualsiasi danno derivante dal caso Rosenberg. Lanciarono una campagna di propaganda per convincere il grande pubblico che gli ebrei americani non erano contaminati dal comunismo e che l'Unione Sovietica era ostile agli ebrei, al giudaismo, alla cultura ebraica, al sionismo e ad Israele. Testimoniando davanti alla Commissione della Camera per le attività antiamericane, un rappresentante dell'American Jewish Committee ha sottolineato che l'ebraismo e il comunismo sono assolutamente incompatibili. L'Anti-Defamation League, l'American Jewish Committee e gli Jewish War Veterans hanno collaborato con l'HUAC e hanno aperto i loro fascicoli al comitato.

L'establishment ebraico è stato attento a prendere le distanze dalla sinistra ebraica e ad assicurarsi che la leadership comunitaria ebraica riposasse al sicuro nelle mani di ferventi anticomunisti. L'American Jewish Committee incaricò un membro del personale a tempo pieno di indagare sull'infiltrazione comunista nella vita comunitaria ebraica. Il Jewish Welfare Board ha fortemente esortato i centri della comunità ebraica a non consentire a oratori radicali di utilizzare le loro strutture. Le organizzazioni ebraiche tradizionali si rifiutarono di aiutare i Rosenberg e negarono con veemenza l'accusa di Herbert Aptheker, Howard Fast e altri comunisti secondo cui il caso Rosenberg era un affare Dreyfus americano.

Il National Community Relations Advisory Council, composto dall'American Jewish Committee, dall'American Jewish Congress, dai Jewish War Veterans, dal Jewish Labour Committee e dall'Union of American Hebrew Congregations ha accusato il National Committee to Secure Justice nel caso Rosenberg (il Rosenberg Committee ) di essere un'organizzazione di fronte comunista e di fomentare l'isteria tra gli ebrei sostenendo che i Rosenberg erano vittime dell'antisemitismo. Convinto della colpevolezza dei Rosenberg, l'American Jewish Committee sostenne apertamente la loro esecuzione. Il rabbino S. Andhill Fineberg, un membro dello staff dell'AJCs, scrisse una lunga esposizione intitolata The Rosenberg Case: Fact and Fiction (1953), che sostenne con forza l'accertamento della colpevolezza della giuria e la condanna a morte dei giudici dei Rosenberg.

Anche la futura storica Lucy S. Dawidowicz si oppose alla clemenza per i Rosenberg. Il suo articolo del 1951 nel New Leader The Rosenberg Case: Hate-America Weapon avvertì gli ebrei delle Americhe di non farsi ingannare dai comunisti facendogli sostenere una guerra contro l'America. Il fallimento nell'esecuzione dei Rosenberg, ha scritto, significherebbe che il sistema giudiziario americano ha ceduto al blackail morale dei comunisti. Il saggio di Dawidowicz Antisemitism and the Rosenberg Case: The Latest Communist Propaganda Trap è stato un atto d'accusa ancora più potente dell'insidiosa campagna dei sostenitori di Rosenberg per equiparare l'anticomunismo all'antisemitismo. È apparso nel fervente Commentario anticomunista. Dawidowicz ha concluso con un solenne avvertimento agli ebrei: È bene stare in guardia; abbiamo visto come simili campagne di identificazione e di accusa abbiano rafforzato le mani delle forze antisemite altrove.

Persino i periodici ebrei che si opponevano alle condanne a morte di Rosenberg hanno sottolineato di non avere alcun contrasto con la decisione della giuria. Il Reconstructionist così come il Daily Forward e il Day , due quotidiani yiddish, hanno convenuto che i Rosenberg erano colpevoli ma hanno affermato che la condanna a morte era troppo dura, in particolare in vista delle pene detentive ricevute dalle spie atomiche inglesi Klaus Fuchs e Allan Nunn Maggio.

Declino della sinistra

Il caso Rosenberg indebolì la sinistra ebraica americana, in particolare quel piccolo numero di ebrei americani che erano membri del partito comunista o compagni di viaggio. Avvenuto contemporaneamente all'omicidio di scrittori ebrei in Unione Sovietica e al processo Slansky in Cecoslovacchia, ha minato gli sforzi dei radicali ebrei di saldare la cultura ebraica alla politica progressista. Gli ebrei di sinistra erano ora ostracizzati da altri ebrei, negato il lavoro da organizzazioni ebraiche e soggetti ad attacchi legali da parte dei governi federale e locale. Tre anni dopo l'esecuzione dei Rosenberg, la vecchia sinistra ebraica ricevette finalmente il suo colpo fatale quando il capo del partito comunista sovietico Nikita Krusciov tenne il suo famoso discorso sui crimini di Stalin al XX Congresso del Partito.

Il caso Rosenberg non è né il risultato né l'aumento dell'antisemitismo. Sia Irving Saypol, il procuratore federale che ha perseguito il caso del governo, sia Irving R. Kaufman, che ha presieduto il processo, erano ebrei. (Il nome da nubile della moglie di Kaufman era Rosenberg.) Le rivelazioni negli anni '80 secondo cui l'FBI e il pubblico ministero erano in contatto con il giudice Kaufman prima della sua condanna a morte dei Rosenberg hanno portato a domande sull'equità del processo. Tuttavia, nessuna prova si è mai materializzata che la decisione della giuria o la sentenza sarebbero state diverse se i Rosenberg fossero stati gentili. Né ci sono prove che il caso Rosenberg abbia creato una reazione antisemita.

Ristampato con il permesso di A Time for Healing: American Jewry Since World War II (Johns Hopkins University Press).