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Ristampato da A History of the Hebrew Language con il permesso della Cambridge University Press.

All'interno dell'ebraico biblico stesso, le suddivisioni possono essere fatte in base al periodo o allo stadio della lingua. I primi testi ebraici pervenutici risalgono alla fine del II millennio a.C. Le tribù israelite che si stabilirono in Canaan dal XIV al XIII secolo a.C., indipendentemente da quale fosse la loro lingua prima di stabilirsi, usarono l'ebraico come lingua parlata e letteraria. lingua fino alla caduta di Gerusalemme nel 587 a.C

È molto probabile che durante il periodo del Primo Tempio [1006-587 aEV] ci sarebbero state differenze significative tra la lingua parlata e quella scritta, anche se questo non è certo qualcosa su cui possiamo essere esatti. Quello che conosciamo come ebraico biblico è senza dubbio fondamentalmente una lingua letteraria, che fino all'esilio babilonese [dopo la caduta di Gerusalemme] esisteva accanto ai dialetti vivi, parlati.

L'esilio segna la scomparsa di questa lingua dalla vita quotidiana e il suo successivo uso per scopi letterari e liturgici solo durante il periodo del Secondo Tempio [515 a.C.-70 d.C.]. Gli ultimi testi biblici risalgono al II secolo aEV, se trascuriamo la sopravvivenza degli ebrei biblici in modo più o meno artificiale nei Rotoli del Mar Morto, ad esempio, e in alcuni tipi di letteratura medievale.

L'ebraico delle sezioni poetiche della Bibbia, alcune delle quali molto antiche nonostante una possibile revisione postxilica, così come il materiale epigrafico più antico in iscrizioni datate dal X al VI secolo a.C., chiamiamo ebraico arcaico, anche se ci rendiamo conto che c'è nessun accordo generale tra gli studiosi riguardo a questo termine. Il linguaggio usato nelle sezioni in prosa del Pentateuco e nei Profeti e negli Scritti prima dell'esilio lo chiamiamo ebraico biblico classico, o ebraico biblico proprio. L'ebraico tardo biblico si riferisce alla lingua dei libri della Bibbia scritti dopo l'esilio.

È stato spesso affermato che l'ebraico biblico non è una lingua nel pieno senso della parola, ma semplicemente un frammento di lingua, solo una parte della lingua effettivamente usata dagli israeliti prima dell'esilio. Questo è senza dubbio uno dei limiti più gravi per uno studio adeguato della sua storia. Dieci secoli fa, gli ebrei di Spagna ne erano pienamente consapevoli, come dimostrano le parole di alcuni studiosi di Cordova: Se non avessimo lasciato il nostro paese in esilio, oggi dovremmo possedere tutta la nostra lingua come un tempo.

I circa 8.000 elementi lessicali conservati nei libri della Bibbia non sarebbero stati sufficienti per soddisfare le esigenze di una lingua viva.

Le origini dell'ebraico

Il problema storico delle origini dell'ebraico a volte sollevato come una questione del genere Qual era la lingua parlata dai Patriarchi? o Qual era la lingua dei conquistatori di Canaan? va oltre lo scopo di questo studio, che si occupa solo di questioni più strettamente linguistiche. Qualunque sia la verità della questione, dobbiamo riconoscere che gli esatti inizi della lingua ebraica sono ancora circondati dal mistero.

Dal momento della sua comparsa in forma scritta documentata, l'ebraico offre prove evidenti di appartenenza al gruppo delle lingue cananee, con alcune particolarità proprie. Forse questo significa che quando le tribù israelite si stabilirono in Canaan adottarono la lingua di quel paese, almeno per i loro documenti scritti. Tradizioni antiche, e certamente anacronistiche, su questi seminomadi alludono agli antenati aramei (vedi Deuteronomio 26:5), ma in linea di principio non dovrebbero essere tratte inferenze di natura linguistica.

Nel passaggio in cui Giacobbe e i suoi discendenti sono descritti mentre si staccano definitivamente da Labano (l'aramaico, Genesi 31:47), vari scrittori hanno visto un'allusione al tempo in cui gli israeliti abbandonarono l'aramaico e adottarono la lingua cananea del paese in cui essi stavano vivendo.

In ogni caso, c'è una chiara continuità tra l'ebraico come è storicamente attestato e la lingua delle lettere ElAmarna [tavolette cuneiformi scoperte nel 1887], che risalgono a prima dell'insediamento degli israeliti a Canaan. Questo non vuol dire negare che il monoteismo di Israele avrebbe potuto avere chiare implicazioni per particolari campi semantici, distinguendo così l'ebraico dalle lingue di altri popoli cananei.

Combinando questioni storiche e linguistiche, nei primi decenni di questo secolo è stato suggerito che l'ebraico non è un sistema linguistico omogeneo ma una Mischsprache [lingua ibrida], in cui è possibile distinguere un primo strato cananeo, molto vicino all'accadico, e un altro strato più recente, più vicino all'aramaico e al semitico meridionale

Oltre a versioni modificate dell'ipotesi di Mischsprache che hanno continuato a ricevere un certo sostegno fino a tempi recenti, vi sono state anche affermazioni da parte di vari studiosi, spesso guidati da considerazioni di presunta natura storica, che nelle origini si possono trovare chiare tracce di aramaico di ebraico. Tuttavia, le varie confutazioni della teoria di Mischsprache hanno fatto sì che oggigiorno non sia più generalmente considerata molto plausibile e sia favorito un diverso tipo di approccio ai problemi che alimentavano la teoria.

Vari studi recenti hanno sottolineato che l'aramaico potrebbe aver influenzato fortemente l'ebraico, non quando l'ebraico emerse per la prima volta, ma molti secoli dopo, nella seconda metà del primo millennio aEV fino agli inizi dell'era volgare. Pertanto, è generalmente accettato che nella fonologia [suono], nella morfologia [struttura] e nel lessico [vocabolario] dell'ebraico tardo biblico, così come nell'ebraico rabbinico, vi sia una significativa componente aramaica.

Allo stesso modo, nel sistema linguistico dei masoreti [saggi vissuti tra il VI e il X secolo e responsabili della creazione di un sistema di vocali per la Bibbia di sole consonanti] le caratteristiche della pronuncia aramaica sono state sovrapposte all'ebraico.

Se, in vari modi, riconosciamo nell'ebraico elementi che lo differenziano dai vicini dialetti cananei, non crediamo che questi derivino dall'aramaico o dall'amoreo che gli israeliti avrebbero forse pronunciato prima di stabilirsi in Canaan, ma invece che essi derivano, ad esempio, dal conservatorismo linguistico, da sviluppi linguistici indipendenti all'interno dell'ebraico e dalla diversità dialettale (di cui stiamo acquisendo sempre più prove).

Si ritiene sempre più che mentre l'ebraico biblico era la lingua della letteratura e dell'amministrazione, la lingua parlata anche prima dell'esilio avrebbe potuto essere una prima versione di quello che sarebbe poi diventato l'ebraico rabbinico. Vi sono notevoli differenze tra il tipo di lingua usata per la poesia (che sembra essere più vicina alle lingue dei paesi vicini) e quella impiegata dalla prosa classica, nonché differenze tra i dialetti settentrionali e meridionali o gerosolimitani. Un'ulteriore caratteristica significativa è l'influenza di varie lingue straniere sull'ebraico nel corso dei secoli.

Il Dr. Angel Saenz-Badillos è Professore di Lingua e Letteratura Ebraica all'Universidad Complutense, Madrid. (c) Cambridge University Press 1993. –>