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Lunedì mattina, 2 marzo 1908, il capo della polizia di Chicago George Shippy riferì che un giovane, probabilmente di origine siciliana o armena, bussò alla porta di casa sua, chiese di vedere Shippy e fu ammesso dalla domestica di famiglia. Percependo quello che ha descritto come odio negli occhi dei suoi visitatori, Shippy ha afferrato il giovane per i polsi e ha iniziato a perquisire il sospetto. Secondo Shippy, il giovane si è liberato, ha tirato fuori un coltello dalla tasca, ha pugnalato Shippy sotto il braccio destro e poi ha estratto un revolver e ha sparato al figlio di Shippy, Harry, che è entrato dopo aver sentito il trambusto. Il sospetto ha poi sparato a James Foley, la guardia del corpo di Shippy. Vedendo Harry sparare, Shippy estrasse la sua stessa pistola e sparò all'intruso, così come Foley. Colpito da sette proiettili, il giovane è morto durante il tragitto verso l'ospedale.

Nonostante la sua ferita, poche ore dopo Shippy scrisse un resoconto ampiamente pubblicato della sparatoria. Shippy credeva che il giovane fosse un anarchico che voleva ucciderlo in rappresaglia per il divieto di Shippy su Red Emma Goldman, la famosa anarchica ebrea, a cui non avrebbe lasciato parlare pubblicamente a Chicago. Tuttavia, il morto non era armeno o siciliano, ma Lazarus Averbuch, un recente immigrato ebreo di Kishinev, in Bessarabia.

Dopo indagini superficiali, la polizia di Chicago e il medico legale della contea di Cook hanno certificato che Shippy era giustificato nell'uccidere Averbuch. Nel 1886, quando una bomba anarchica esplose durante una manifestazione ad Haymarket Square, uccidendo due agenti di polizia di Chicago, i funzionari della città bandirono di fatto le manifestazioni anarchiche. Quando Emma Goldman annunciò un tour di conferenze a Chicago nel marzo del 1908, il sindaco di Chicago Fred Busse le proibì di apparire. Shippy si aspettava che i suoi sostenitori anarchici si vendicassero. In questo acceso contesto politico, pochi furono sorpresi dal fatto che le inchieste confermassero l'invocazione di Shippy all'autodifesa.

All'inizio, la stampa laica ed ebraica di Chicago, e la maggior parte della sua leadership ebraica, accettarono che Averbuch andasse armato a casa di Shippy, con l'intenzione di uccidere il capo. I leader ebrei hanno affermato che non tutti gli immigrati ebrei erano affiliati all'anarchismo e hanno chiesto al pubblico di non infangare tutti gli ebrei con il pennello di Averbuchs. Secondo gli storici Walter Roth e Joe Kraus, la maggior parte della Chicago ebraica sarebbe stata felice se l'incidente di Averbuch fosse semplicemente andato via.

Non ogni angolo della comunità ebraica, tuttavia, si accontentava della versione ufficiale della saga di Averbuch. La stampa socialista, Emma Goldman e i suoi seguaci e la fondatrice di Hull House Jane Addams hanno riscontrato troppe incongruenze nella storia di Shippys. Finanziato silenziosamente dalle principali figure comunali ebraiche di Chicago, in particolare Julius Rosenwald, il capo di Sears, Roebuck, Addams organizzò un'indagine privata sul caso. Guidata dal giovane avvocato di Chicago Harold Ickes, che in seguito ha servito come segretario degli interni sotto il presidente Franklin Delano Roosevelt, l'indagine ha fatto emergere contraddizioni e assurdità nel racconto di Shippys.

Ickes ha rappresentato gli interessi di Averbuchs e quelli della comunità ebraica all'inchiesta del coroner. La sorella di Averbuch, Olga, l'unica persona che conosceva bene Averbuch, era l'unica testimone a favore di Averbuchs. Ha detto alla giuria che suo fratello non ha mai avuto tendenze o contatti con l'anarchico, che non ha mai posseduto una pistola o sapeva come spararne una e che non aveva idea del perché fosse andato a casa di Shippy. Ha implorato giustizia e un funerale ebraico per suo fratello, che era stato sepolto laico nel campo dei vasai di Chicago. L'inchiesta ha scagionato Shippy, ma il personaggio di Olgas ha lasciato l'impressione che ci fosse di più nella storia di quanto raccontato dalla versione di Shippys.

La stampa ebraica di Chicago iniziò a sostenere efficacemente che Averbuch fosse la vittima innocente della reazione eccessiva di Shippy. Il corriere ebreo della città ha ipotizzato che, da recente immigrato da Kishinev in cerca di lavoro, forse in California o Iowa, Averbuch sia andato a casa di Shippys per ottenere una lettera di buon carattere dal capo, come avrebbe avuto bisogno in Russia. Secondo questa teoria, Shippy fu preso dal panico quando vide Averbuch, prese il suo revolver di servizio e sparò diversi colpi al giovane. Uno degli spari selvaggi di Shippy ha probabilmente colpito suo figlio Harry mentre entrava nella stanza. L'aiutante di Shippys, Foley, sparò e colpì Averbuch mentre i proiettili erranti di Shippys ferivano Foley. Se questa versione degli eventi è corretta, Averbuch è stata la vittima innocente dell'isteria anti-immigrati e anti-radicale di Chicago e delle Americhe. Mentre l'inchiesta del coroner ha scagionato Shippy, la stampa ebraica di Chicago ha cercato di chiamarlo a rendere conto.

Alla fine, né Ickes né la stampa ebraica hanno cambiato la percezione della maggioranza che Averbuch fosse un anarchico e che il capo Shippy lo abbia ucciso per legittima difesa. Shippy non è mai tornato in servizio attivo dopo il ferimento e si è dimesso dal suo incarico due mesi dopo. Morì nel 1911, squilibrato di sifilide. Lazarus Averbuch, dopo essere stato dissotterrato dal campo di vasai e sottoposto nuovamente all'autopsia per l'inchiesta, fu seppellito di nuovo in una tomba anonima in un cimitero ebraico. Il caso Averbuch è stato archiviato. Una Olga Averbuch dal cuore spezzato tornò in Europa quattro anni dopo e quasi certamente fu uccisa durante l'Olocausto.

I capitoli nella storia ebraica americana sono forniti dall'American Jewish Historical Society, raccogliendo, preservando, promuovendo borse di studio e fornendo accesso alla continuità della vita ebraica in America per più di 350 anni (e oltre). Visita www.ajhs.org .