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Fin dai suoi primi giorni, il giudaismo ha visto il Tanach (Bibbia ebraica) come il libro delle regole per il rituale ebraico e il comportamento civico. Ma il Tanach spesso comunica le leggi in termini molto generali, e così è emerso un sistema di interpretazione e applicazione legale, che divenne noto come halacha dalla parola ebraica per camminare o sentiero.

Alla fine del II secolo il rabbino Judah Ha-Nasi ei suoi colleghi rabbinici iniziarono a registrare e organizzare questa Torah orale. Nei successivi 400-500 anni i rabbini crearono le fonti classiche per l'halacha: la Mishnah , Midrash Halacha , Tosefta e Talmud .

Entro la fine del VI o l'inizio del VII secolo EV, la redazione finale del Talmud babilonese era completa. Dopo questo e fino ad oggi si continuarono a produrre testi halachici per spiegare e applicare la legge.

Periodo geonico: babilonese e nordafricano

Il primo periodo di produttività halachica dopo la chiusura del Talmud fu il periodo geonico. I geonim erano capi degli ebrei babilonesi e nordafricani. Le comunità ebraiche guardavano ai geonim per insegnamenti autorevoli su questioni halachiche e i geonim hanno risposto producendo testi halachici in molti generi distinti. I testi halachici più famosi dei geonim sono i loro responsa (molti dei quali sono stati trovati nella Cairo Geniza), Sefer ha-Sheiltot di Aha of Shabha, Halakhot Pesukot di Yehudai Gaon e Halakhot Gedolot di Simeon Kayyara.

Il medioevo: Maimonide e Giuseppe Caro

Maimonide, noto anche come Rambam. (Wikimedia Commons)

All'inizio dell'XI secolo, il centro spirituale dell'ebraismo mondiale si era spostato dalla Babilonia verso comunità sparse in tutto il Nord Africa e in Europa. Queste comunità affermarono la loro indipendenza dagli antichi centri geonici, inaugurando un nuovo periodo di creatività halachica: il Medioevo.

Il Medioevo è stato caratterizzato da numerosi tentativi di codificare la legge ebraica. Due sono i più degni di nota. Nel XII secolo Maimonide compose il primo vero codice halachico, la sua monumentale Mishneh Torah . Quest'opera è stata rivoluzionaria nel modo in cui presentava le leggi in un formato totalmente nuovo e senza fornire le fonti bibliche e rabbiniche per le sue decisioni. Alcuni secoli dopo, dopo essere fuggito dalla Spagna nel 1492, Joseph Caro compose lo Shulhan Arukh. Questo lavoro, insieme alle glosse di Moshe Isserles, rimane il più importante codice di diritto ebraico. Ai fini della classificazione dei testi halachici, la sua pubblicazione segna anche la fine del periodo medievale e l'inizio dell'era moderna.

L'era moderna: Responsa riformista, conservatore e ortodosso

I testi halachici della prima era moderna includono commenti e meta-commenti allo Shulhan Arukh , oltre a numerosi responsa. Nel XIX secolo, l'ascesa del Movimento di Riforma portò alla produzione di nuovi testi halachici dal sapore decisamente moderno. Questi includono responsa e guide alla pratica come la serie Gates of Mitzvah e le opere del rabbino Solomon Freehof. Il movimento conservatore ha anche prodotto numerosi testi halachici, inclusi i responsa del Conservative Law Committee e la popolare Guida alla pratica religiosa di Isaac Klein. I testi halachici ortodossi contemporanei includono la Mishnah Berurah scritta come commento allo Shulhan Arukh e i responsa di autorità come Moshe Feinstein e Ovadiah Yosef.

Talmud

Pronunciato: TALL-mud, Origine: ebraico, l'insieme degli insegnamenti e dei commenti alla Torah che costituiscono la base della legge ebraica. Composto dalla Mishnah e dalla Gemara, contiene le opinioni di migliaia di rabbini di diversi periodi della storia ebraica.

halacha

Pronunciato: hah-lah-KHAH o huh-LUKH-uh, Origine: ebraico, legge ebraica.

Tanach

Pronunciato: tah-NAKH, Origine: ebraico, Bibbia ebraica (acronimo di Torah, Neviim e Ketuvim, o Torah, Profeti e Scritti).