Seleziona una pagina

Thomas Jefferson è meritatamente un eroe per gli ebrei americani. La sua fu una delle poche voci della prima repubblica a difendere con fervore la parità di diritti politici per gli ebrei. Jefferson Bill for Establishing Religious Freedom in Virginia è una classica dichiarazione americana di tolleranza religiosa. È significativo che, sebbene Jefferson sostenesse i diritti degli ebrei, non lo fece per rispetto del giudaismo, ma perché rispettava il diritto di ogni individuo di mantenere la fede che desiderava.

La difesa di Jefferson dell'uguaglianza civica per gli ebrei americani iniziò già nel 1776, quando sponsorizzò un billone che il legislatore della Virginia alla fine sconfisse che avrebbe consentito a ebrei, cattolici e altri non protestanti di essere naturalizzati come cittadini della Virginia. Durante il dibattito, Jefferson ha citato l'argomento di John Lockes secondo cui né Pagan né Mahamedan né Ebreo dovrebbero essere esclusi dai diritti civili del Commonwealth a causa della sua religione.

Quattro decenni dopo, nel 1820, Jefferson scrisse al medico ebreo di Charleston, il dottor Jacob De La Motta, La libertà religiosa è l'anodino più efficace contro il dissenso religioso. Jefferson ha detto a De La Motta che era felice di vedere gli ebrei americani assumere i pieni diritti sociali e sperava che sarebbero stati visti prendere posto sui banchi della scienza come preparazione per fare lo stesso nel consiglio di governo. Successivamente, riferendosi alla lettura della versione della Bibbia di Re Giacomo nelle scuole pubbliche, Jefferson espresse la convinzione che si trattasse di una crudele aggiunta ai torti storicamente subiti dagli ebrei imponendo loro un corso di lettura teologica che la loro coscienza non consente loro di inseguirli. A Joseph Marx di Richmond, Jefferson espresse rammarico nel vedere una setta [gli ebrei], la madre e la base di tutti quelli della cristianità, additata per persecuzione e oppressione.

Sebbene Jefferson sostenesse i diritti degli ebrei, teneva relativamente in scarsa considerazione gli aspetti dell'ebraismo. In tutta onestà, Jefferson si oppose a tutte le religioni basate sulla rivelazione divina. Credeva che l'esistenza di Dio potesse essere provata dalla ragione e dal buon senso piuttosto che dalla fede. Detrattore di tutti i sacerdoti, trovò quelli della Bibbia ebraica una razza sanguinaria, crudele e spietata come l'essere che rappresentavano come la famiglia del dio di Abramo, di Isacco e di Giacobbe, e il Dio locale di Israele.

Nel 1787, Jefferson riassunse la sua visione della rivelazione ebraica in una lettera a suo nipote, avvertendolo di essere scettico su quei fatti della Bibbia che contraddicono le leggi della natura. Come esempio, ha citato l'affermazione nel Libro di Giosuè che il sole si fermò per diverse ore. Poiché ciò avrebbe significato, in termini scientifici, che la terra era ferma, Jefferson chiese a suo nipote di considerare come la terra, ruotando sul proprio asse, avrebbe potuto fermarsi improvvisamente e ricominciare a ruotare senza un'enorme distruzione delle strutture naturali e artificiali. Allo stesso modo, il razionalista Jefferson dubitava che Dio inscrivesse personalmente i Dieci Comandamenti su una tavoletta che Mosè in seguito distrusse e poi riscrisse.

Infastidiva Jefferson che il Dio degli antichi ebrei fosse, nelle sue parole, un essere di carattere terrificante, crudele, vendicativo, capriccioso e ingiusto. Non riusciva nemmeno a capire come gli ebrei potessero credere che il Dio della giustizia infinita avrebbe punito i peccati dei padri sui loro figli, fino alla terza e alla quarta generazione. Era d'accordo con il punto di vista espresso da John Adams che, rispetto a Dio, il principio dell'ebraico è la paura.

Jefferson pensava che la ragione e la logica richiedessero la fede in un aldilà, un'area in cui trovava carente l'ebraismo. Jefferson ha affermato che, senza timore di punizioni oltre la tomba, le persone non avevano un incentivo a comportarsi bene e che, senza la speranza di riunirsi con i propri cari, gli impegni familiari e le amicizie avrebbero perso gravità. Poiché l'ebraismo non accettava universalmente un aldilà definitivo, Jefferson pensava che fosse una religione senza utilità.

Nonostante le sue riserve sui difetti che percepiva nell'ebraismo, Jefferson non ha mai vacillato nel suo impegno per la libertà civile e religiosa per gli ebrei. Il risultato più notevole di Jefferson nello stabilire la tolleranza religiosa e civica per gli ebrei americani fu il suo progetto di legge del 1779 per l'istituzione della libertà religiosa in Virginia. Adottato nel 1785, il disegno di legge proclamava: Nessun uomo deve essere obbligato a frequentare o sostenere alcun culto, luogo o ministero religioso, né deve essere imposto, trattenuto, molestato o appesantito nel suo corpo o nei suoi beni, né deve altrimenti soffrire, a causa di le sue opinioni o convinzioni religiose; ma che tutti gli uomini saranno liberi di professare le loro opinioni in materia di religione, e che ciò non influirà in alcun modo sulle loro capacità civili.

Due anni dopo, nel 1787, i cittadini degli Stati Uniti adottarono la Costituzione. L'articolo VI contiene la seguente frase, ispirata a Jefferson: Nessun test religioso sarà mai richiesto come qualifica per qualsiasi ufficio o fiducia pubblica negli Stati Uniti.

Nonostante il suo atteggiamento nei confronti del giudaismo come religione, la difesa dei diritti degli ebrei e di quelli di altre minoranze religiose di Jefferson è diventata la legge e l'usanza del paese. La tolleranza di tutte le religioni, l'assenza di una religione ufficiale del governo e il diritto di praticare ed esprimere liberamente il pensiero religioso sono i tratti distintivi dell'eredità di Jefferson. Nonostante le sue opinioni private sull'ebraismo, era davvero un gentile gentilissimo.

I capitoli nella storia ebraica americana sono forniti dall'American Jewish Historical Society, raccogliendo, preservando, promuovendo borse di studio e fornendo accesso alla continuità della vita ebraica in America per più di 350 anni (e oltre). Visita www.ajhs.org.