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Quando iniziò ad emergere l'istituzione della sinagoga, il Tempio di Gerusalemme era ancora in piedi. I primi ruoli della sinagoga non erano legati alla preghiera, ma piuttosto allo studio e al raduno ebraico. I primi rabbini non erano celebranti di riti religiosi ma maestri di testi religiosi; infatti la parola rabbi significa mio maestro.

Dopo la distruzione del Tempio nel 70 d.C., la sinagoga assunse un ruolo aggiuntivo come luogo di preghiera comune. Nessuna forma architettonica distinta per gli edifici della sinagoga divenne standard, ma il design degli interni arrivò a includere elementi che si trovano ancora oggi: un leggio per il capo del servizio, un'Arca Santa in cui sono conservati i rotoli della Torah e posti a sedere disposti di fronte a Gerusalemme, in onore di la centralità del sito dell'ex Tempio.

Con l'evoluzione e la formalizzazione della liturgia, era necessaria l'esperienza nella recitazione, poiché veniva eseguita dalla memoria prima dello sviluppo dei caratteri mobili e della produzione su larga scala di libri. La persona esperta che guidava la congregazione in preghiera era considerata il suo rappresentante in ebraico, shliach tzipbur. Inizialmente ricoperto da un comune laico con maggiori conoscenze, il ruolo si è sviluppato nel tempo in una professione, il cantor o hazzan.

L'hazzan contemporaneo non ha più bisogno di memorizzare le parole del servizio di preghiera, ma è un esperto nella resa musicale del servizio. Lei o lui ha esperienza nelle diverse tradizioni musicali storiche del popolo ebraico e si tiene al passo con le nuove composizioni per l'uso sinagogale. Un cantore può fungere da educatore per la comunità e spesso formerà bambini e adulti nella tradizione musicale, sia in preparazione per diventare Bar o Bat Mitzvah o per partecipare a un coro durante le funzioni.

Il ruolo del rabbino si è ampliato anche nei tempi moderni. Forse sotto l'influenza delle religioni della più ampia società occidentale, il rabbino è anche visto come un ecclesiastico, non solo un insegnante, ma un pastore, un predicatore, un ministro e un amministratore che supervisiona la miriade di attività della sinagoga e incontra l'immediato e lungo -bisogni a termine dei congreganti. In alcune comunità, ci si aspetta che il rabbino rappresenti anche gli ebrei e l'ebraismo presso la comunità non ebraica.

Storicamente, solo gli uomini sono diventati rabbini e cantori, ma negli ultimi decenni le donne sono entrate in questi ruoli in tutte le correnti dell'ebraismo, ad eccezione delle comunità ebraiche ortodosse in cui attualmente ci sono pochissime rabbine o cantori che prestano servizio.

Nei tempi moderni, i rabbini ottengono il ruolo e il titolo studiando l'ebraismo e i testi ebraici per un determinato periodo di tempo, di solito dopo aver conseguito una laurea, e quindi aver completato i requisiti per l'ordinazione. Questi requisiti variano tra le correnti dell'ebraismo, ma tutte le correnti hanno istituzioni di cultura ebraica superiore, spesso chiamate seminari. I cantori, di regola, non sono ordinati, ma sono investiti o autorizzati dagli stessi seminari che ordinano i rabbini, con all'incirca la stessa durata di formazione dopo una formazione universitaria. I governi spesso riconoscono sia i rabbini che i cantori come clero ai fini del matrimonio.

Con l'ampliamento del ruolo della sinagoga, soprattutto in Nord America, l'educazione dei bambini e degli adulti è diventata una funzione più pronunciata. È emersa una nuova posizione, Direttore dell'Educazione, con la responsabilità di programmi educativi ebraici formali e informali per bambini e giovani. Allo stesso modo, lo sviluppo di grandi congregazioni ha spesso richiesto che i direttori esecutivi gestissero professionalmente i loro affari. Per queste professioni sono stati sviluppati programmi di formazione e certificazione separati. (Non sono considerati clero a meno che la persona che svolge la funzione non sia anche un rabbino o un cantore.)