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Una comunità ebraica in Etiopia, la Beta Israel (Casa d'Israele), esiste da almeno 15 secoli.

A causa dei bassi livelli di alfabetizzazione, della tendenza a fare affidamento sulle tradizioni orali e degli stili di vita nomadi tra la maggior parte degli etiopi prima del 20° secolo, il materiale storico su questa comunità è scarso e inaffidabile. Tuttavia, una storia provvisoria può essere ricostruita da documenti scritti di governanti etiopi e da testimonianze degli stessi Beta Israel.

Origini della Comunità

Molto probabilmente, i Beta Israel arrivarono in Etiopia tra il primo e il sesto secolo, arrivando come mercanti o artigiani da vari paesi della regione.

Una famiglia ebrea etiope poco dopo essere arrivata in Israele nel 2009. (Agenzia ebraica per Israele/Flickr)

Gli studiosi una volta credevano che durante il Medioevo i Beta Israel fossero un gruppo omogeneo che viveva sotto il dominio ebraico unificato e autonomo. Eppure nuove scoperte hanno dimostrato che la verità è molto più complessa. Sembra che la comunità ebraica etiope fosse per la maggior parte frammentata sia fisicamente che religiosamente, con ogni villaggio di Beta Israel che nominava i propri leader spirituali e secolari. C'erano pochi contatti tra le comunità Beta Israel e di solito nessuna leadership generale le univa.

A volte i Beta Israel furono trattati bene dalla monarchia etiope, ma altre volte subirono persecuzioni. Molti compagni etiopi si riferiscono al Beta Israel come falasha (un termine dispregiativo che significa estraneo). Nel 1624, l'esercito del re regnante catturò molti ebrei etiopi, li costrinse a battezzarsi e negò loro il diritto di possedere la terra. Secondo la leggenda locale, alcuni membri del Beta Israel preferirono il suicidio alla conversione.

Vita religiosa

Poiché la comunità Beta Israel esisteva isolata dalle altre comunità ebraiche in tutto il mondo, ha sviluppato un insieme unico di pratiche religiose in qualche modo abbastanza diverse da ciò che è tipicamente considerato ebraico.

Ad esempio, nel XV secolo fu fondato un ordine di monaci ebrei etiopi per rafforzare l'identità religiosa della comunità e resistere all'influenza cristiana. Questo movimento monastico ha introdotto un approccio organizzato alla pratica religiosa, creando nuova letteratura religiosa e preghiere e adottando leggi di purezza rituale.

Gli storici hanno appreso della vita religiosa della comunità nel 19° secolo dagli scritti di Joseph Halevy, un ebreo francese che visitò l'area nel 1867. Ha fornito il primo resoconto oculare della vita di Beta Israel da una prospettiva ebraica europea.

Halevy descrisse una comunità che seguiva le sezioni legali della Bibbia ebraica e osservava le leggi di purezza relative alle mestruazioni, alla nascita e alla morte. Osservavano lo Shabbat e credevano in valori come il rispetto degli anziani, l'accoglienza degli ospiti e la visita alle persone in lutto. Si riferivano alla Torah come Orit (forse dal termine aramaico per la Torah, Oraita ), e conservavano i loro rotoli della Torah coperti con panni colorati nelle case di preghiera o nelle case di uno dei kessim (sacerdoti).

Rabbini etiopi (Kessim) alla cerimonia di un nuovo leader spirituale ad Ashkelon, Israele, nel 2012. (Wikimedia Commons)

Come oggi in Israele, gli ebrei etiopi celebravano il Sigd , una festa che commemora il dono della Torah. In questa festa, i membri della comunità digiunavano, scalavano la montagna più alta della zona e ascoltavano i brani del canto kessim della Bibbia ebraica, in particolare il Libro di Neemia. Nel pomeriggio scendevano, interrompevano il digiuno e si rallegravano della rinnovata accettazione dell'Orit.

Missionari e tempi di prova

All'epoca del rapporto Halevys, una delle maggiori sfide che la comunità ebraica etiope doveva affrontare era l'attività missionaria europea. Sebbene la comunità fosse stata spesso costretta a convertirsi dalle autorità etiopi, i missionari dall'estero con missioni organizzate su larga scala rappresentavano una minaccia ancora più forte.

I missionari europei, esperti nella Bibbia ebraica, erano istruiti e abili nel dibattito. Il clero di Beta Israel non poteva competere. Fornendo scuole e Bibbie scritte nella lingua locale, amarico, i missionari hanno sfidato la pratica e la fede della comunità.

In diverse occasioni il clero monastico di Beta Israel ha cercato di sfuggire all'influenza dei missionari guidando le proprie comunità nella Terra Promessa (Israele). In generale, questi viaggi furono disastrosi. Un particolare tentativo nel 1862 si concluse con la fame e la morte su larga scala.

Tra il 1882 e il 1892 le regioni dell'Etiopia dove vivevano i Beta Israel subirono una carestia che uccise da un terzo alla metà dei Beta Israel.

La comunità ebraica mondiale

Lo studente di Halevys, Jaques Faitlovitch, è stato il primo straniero ebreo a lavorare seriamente per migliorare le condizioni della comunità ebraica etiope. Arrivato per la sua prima visita nel 1904 e ritornato più volte negli anni successivi, Faitlovitch creò piccole scuole ad Addis Abeba per i membri di Beta Israel, scelse 25 giovani leader per l'istruzione all'estero e agì come emissario per conto della comunità ebraica mondiale.

Faitlovich si assicurò due lettere di rabbini all'estero in cui riconoscevano i Beta Israel come compagni ebrei. La prima lettera, scritta nel 1906, chiamava i Beta Israel nostri fratelli, figli di Abramo, Isacco e Giacobbe, che abitano in Abissinia e nella nostra carne e sangue. La lettera, che prometteva di aiutare la comunità nella sua educazione religiosa, è stata firmata da 44 leader ebrei del mondo, inclusi i capi rabbini di Londra e Vienna e il rabbino capo sefardita di Gerusalemme.

La seconda lettera, del 1921, fu scritta dal rabbino Abraham Isaac Kook, il venerato rabbino capo ashkenazita della Palestina. Ha invitato il popolo ebraico in tutto il mondo a salvare le 50.000 anime sante della casa d'Israele Beta Israel dall'estinzione e dalla contaminazione.

Il lavoro di Faitlovich per conto della comunità Beta Israel subì una drammatica interruzione con l'invasione italiana dell'Etiopia nel 1935-6. Sotto il regime fascista, in Etiopia fu proibito praticare l'ebraismo.

Alcuni dei lavori di Faitlovitch furono innegabilmente controversi, creò uno scisma dividendo i giovani leader occidentalizzati che scelse dagli anziani delle comunità rurali. Ma, fino agli anni '60, nessuno tranne Faitlovitch si interessava così tanto alla comunità, investiva in essa finanziariamente ed educativamente e visitava con tale regolarità. Inoltre, furono le lettere che Faitlovitch portò in Etiopia da Kook e da altri leader ebrei contemporanei che permisero ai Beta Israel di aggrapparsi alle loro speranze di tornare nella Terra Promessa e, decenni dopo, che gli ebrei del mondo le accettassero prontamente.

sefardita

Pronunciato: seh-FAR-dik, Origine: ebraico, che descrive gli ebrei discendenti dagli ebrei di Spagna.

Torah

Pronunciato: TORE-uh, Origine: ebraico, i cinque libri di Mosè.