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Quattro bam, una crepa, sei punti. Generazioni di giocatori di Mah Jongg, i loro figli e nipoti riconoscono i nomi delle piccole tessere decorate usate nel gioco cinese che hanno trovato un devoto pubblico americano tra le donne ebree.

Per migliaia di donne ebree della città, dei sobborghi e delle Catskills, i giochi settimanali di Mah Jongg, con le loro scommesse amichevoli, erano un rituale tanto quanto accendere le candele dello Shabbat del venerdì sera.

Quasi sinonimi di suonare erano le gelatine ad anello, il mix Bridge, la torta al caffè Entenmanns e altri snack iconici che venivano serviti.

La notte di Mah Jongg è stata un grosso problema, ricorda Audrey Kaplan, la cui madre era una giocatrice abituale quando Kaplan cresceva negli anni '60. Ora lei stessa una giocatrice abituale, Kaplan ha vividi ricordi d'infanzia degli snack serviti da sua madre. È un argomento di conversazione regolare con uno degli altri giocatori nel suo stesso gioco.

Donne che giocano a mah jongg nelle Catskills, c. 1960. Collezione di Harvey Abras.

Ci ridiamo perché entrambi ricordiamo un ananas tagliato a pezzi con quelle malsane ciliegie al maraschino e gli stuzzicadenti di plastica. Quello era il cibo standard per nosh, insieme a M&Ms in una ciotola. Ci è piaciuto molto quando le nostre mamme hanno ospitato la partita settimanale, perché c'erano avanzi di buoni spuntini in casa, ha detto Kaplan.

Al giorno d'oggi, le ciliegie rosse conservate e zuccherate sono tabù. Giochiamo in modo sano per il cuore, ha detto, con frutta fresca tagliata, verdure, hummus, salsa, formaggio e cracker. Non vedi mai le caramelle, disse con una risata.

The Nosher ha incontrato Kaplan e i suoi clienti abituali di Mah Jongg al Project Mah Jongg, una mostra deliziosa e affascinante al Museum of Jewish Heritage di New York City (in mostra almeno fino alla fine di gennaio 2017). Gli amici stavano finendo un giro a un tavolo da gioco allestito al centro della piccola galleria al secondo piano dei musei. Il gruppo Kaplans ha avuto un appuntamento con il Mah Jongg al museo per celebrare il compleanno di uno dei loro giocatori, e hanno programmato di pranzare al Lox, il nuovo eccezionale caffè del museo.

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La mostra ripercorre le origini del gioco negli Stati Uniti e il ruolo culturale e sociale che ha giocato nella vita delle donne ebree americane.

Molte persone associano Mah Jongg alle donne ebree dell'Europa orientale. Ma è sbocciato per la prima volta negli anni '20 e '30 tra le donne della classe agiata, molte delle quali erano di origine tedesca, secondo Melissa Martens Yaverbaum, direttrice esecutiva del Council of American Jewish Museums e curatrice delle mostre. C'era persino un'aria di proibito, con le donne che stavano sveglie di notte a giocare d'azzardo, ha detto Yaverbaum. Ma è diventato accettabile come gioco americano e come gioco ebraico americano, ha detto.

Nel 1937, alla convention inaugurale della National Mah Jongg League, tutte le 200 donne erano ebree, ha sottolineato Yaverbaum. Le leghe incentrate sulla donazione per cause filantropiche lo hanno reso naturale per le sorelle sinagoghe e altri gruppi di donne ebree.

Negli anni '20 e '30, quando il gioco fu introdotto per la prima volta negli americani, l'influenza cinese era più esagerata e il marketing a volte giocava su stereotipi etnici, ha detto Yaverbaum a The Nosher. La pubblicità promuoveva cibo cinese, lanterne e stoviglie ispirate a Mah Jongg.

Foto della mostra di Mah Jongg al Museum of Jewish Heritage A Living Memorial to the Holocaust.

Un'esposizione sui cibi associati al gioco include una scatola di Ring Jells ricoperti di cioccolato a marchio Joya, uno stampo per gelatina e un grembiule a tema Mah Jongg. Era più che un passatempo, spesso era una produzione, proclama un testo murale. L'hosting prevedeva un rituale di shopping e cottura. Gli anelli di gelatina, i bastoncini di marshmallow e il mix di ponti facevano parte del dopoguerra, ha spiegato Yaverbaum.

Gli spuntini dovevano essere facili da mangiare. Gli stuzzicadenti facevano spesso parte dell'installazione; non c'erano forchette e coltelli, secondo Ivy Barsky, che era curatrice senior della mostra originale. Hai bisogno di entrambe le mani per il gioco e le donne non volevano prendersi una pausa tra le mani.

Ciò che spiccava per Barsky era che i ricordi delle persone erano particolari e ciò che veniva servito non variava. Era di routine ma molto speciale.

Nell'ultimo decennio, c'è stato un rinnovato interesse per il gioco e oggi ci sono più di 350.000 membri della National Mah Jongg League, che vende ancora le carte delle regole annuali che usa per sostenere cause filantropiche, inclusi molti gruppi ebraici.

Dato il ruolo di primo piano del cibo nella cultura ebraica, non sorprende che quando le donne ebree si riuniscono per Mah Jongg, il cibo è una specie di quinto attore, ha osservato Barsky. Si tratta di nutrire, essere socievoli ed essere calorosi e accoglienti con gli ospiti.

Piastrelle Mah Jongg vintage. Per gentile concessione del Museum of Jewish Heritage A Living Memorial to the Holocaust

Shabbat

Pronunciato: shuh-BAHT o shah-BAHT, Origine: ebraico, il Sabbath, dal tramonto del venerdì al tramonto del sabato.