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Ristampato con il permesso di Descenders to the Chariot: The People Behind the Hekhalot Literature, pubblicato da Brill.

Quali sono i testi di Heikhalot? Chi li ha scritti e a che scopo? Per l'ultima generazione, la questione dello scopo del materiale è stata dibattuta. In linea di massima, sono state difese due posizioni. Il primo è che la letteratura di Heikhalot descrive le esperienze ultraterrene (soprattutto le ascensioni al cielo ma anche l'evocazione di angeli sulla terra) così come i mezzi per raggiungerle. La seconda è che le presunte esperienze descritte nei testi (di nuovo, in particolare le ascensioni celesti) sono principalmente costruzioni letterarie basate sull'esegesi creativa (interpretazione) delle scritture e del mito rabbinico, ed è dubbio che dietro di esse si celi un'esperienza genuina.

Più di ogni altro studioso del ventesimo secolo, Gershom G. Scholem è responsabile di porre lo studio della letteratura mistica ebraica su solide basi scientifiche. Ha costruito e trasceso lo studio della letteratura Heikhalot del diciannovesimo secolo, rivedendo sostanzialmente la comprensione del materiale. In una serie di discussioni, ha sostenuto che la letteratura Heikhalot descriveva l'esperienza religiosa di una scuola di praticanti che ebbe origine in Palestina in epoca talmudica (220-500 d.C.) o addirittura tannaitica (70-200 d.C.), ma che ora è conosciuta principalmente dalla letteratura trasmessa in Europa occidentale da Babilonia. Questi praticanti facevano uso di pratiche ascetiche per sperimentare l'ascesa o la discesa sul carro. La recitazione di preghiere e inni, insieme all'invocazione di nomi divini e altre pratiche magiche, serviva a generare uno stato di estasi che permetteva loro di compiere il pericoloso viaggio attraverso le porte dei sette palazzi celesti per stare davanti al trono di Dio , dove hanno affrontato il pericolo di una trasformazione infuocata e potenzialmente fatale in un angelo.

Sebbene la magia e la teurgia (tentativi simili alla magia di influenzare il mondo o il regno divino) fossero parte integrante delle sue pratiche fin dall'inizio, questa scuola di misticismo estatico degenerò gradualmente in direzioni diverse per produrre, in primo luogo, una letteratura più o meno puramente magica esemplificata da trattati come Sar Torah e l'Harba di Moshe; secondo, una reinterpretazione moralizzante che si sviluppò nella successiva letteratura devozionale come il Midrash dei Dieci Martiri e l'Alfabeto di Rabbi Akiva; e terzo, un gruppo di testi Heikhalot (Heikhalot Rabbati, 3 Enoch, Massekhet Heikhalot) epurati dagli elementi magici. Aspetti del misticismo Merkavah hanno anche informato la speculazione cosmogonica e cosmologica (speculazione sull'origine dell'universo) che si è unita alle correnti di pensiero ellenistiche e neoplatoniche per produrre la Cabala medievale. Scholem riteneva che il misticismo Merkavah si fosse sviluppato da movimenti apocalittici nel periodo del Secondo Tempio e che queste tradizioni fossero alluse, sebbene in contesti cautelativi, nella letteratura rabbinica classica.

David J. Halperin ha lanciato la prima sfida approfondita alla struttura stabilita da Scholem, sostenendo che le tradizioni sulla Merkavah nelle fonti palestinesi si basano sull'esegesi scritturale e che i viaggi estatici nell'altro mondo compaiono per la prima volta nelle fonti babilonesi. Ricostruisce una tradizione di esegesi sinagogale associata ai sermoni di Shavuot che crede abbiano generato le tradizioni che si trovano nella letteratura di Heikhalot. Queste reinterpretazioni creative delle scritture combinavano la visione di Ezechiele della Merkavah con il racconto della rivelazione al Sinai nel libro dell'Esodo e nel Salmo 68.

Pur ammettendo la possibilità che gli scrittori a volte abbiano avuto esperienze visionarie o allucinazioni, Halperin vede i principali sviluppi come letterari. Inoltre, mette in dubbio un presupposto importante del lavoro precedente sulla letteratura Heikhalot, che al suo centro o centro c'è il tema dell'ascesa (o discesa) al carro celeste. Vede il motivo antico come al massimo un aspetto importante del materiale e indica un'altra tradizione che ha altrettanta o maggiore pretesa di centralità: la tradizione Sar Torah. Ho fatto riferimento sopra a un particolare testo di Sar Torah, ma il tema della lotta alla conoscenza della Torah dagli angeli attraverso l'uso di potenti esortazioni appare in un certo numero di punti nella letteratura di Heikhalot.

Halperin crede che sia l'ascesa celeste che l'invocazione di Sar Torah siano ispirate da un mito esegetico trasmesso nei sermoni di Shavuot in cui Mosè ascese al cielo per impadronirsi della Torah nonostante le obiezioni degli angeli, riportandola sulla terra perché Israele la seguisse. Alcuni individui, sostiene Halperin, hanno attinto a questo mito per immaginare (o addirittura allucinare o fantasticare) ricapitolando il viaggio di Mosè. Ma più precisamente, hanno cercato attraverso mezzi magici di ottenere l'accesso alla Torah e ai benefici sociali che l'esperienza in essa conferiva e che erano stati loro negati nella loro stessa situazione di vita.

James R. Davila, Ph.D., Harvard University, è docente di Early Jewish Studies presso l'Università di St. Andrews, in Scozia. È autore di Liturgical Works (Eerdmans, 2000) ed è co-editore di The Jewish Roots of Christological Monotheism. Documenti della Conferenza di St. Andrews sulle origini storiche dell'adorazione di Gesù (Brill, 1999).

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Midrash

Pronunciato: MIDD-rash, Origine: ebraico, il processo di interpretazione mediante il quale i rabbini hanno riempito le lacune riscontrate nella Torah.

Shavuot

Pronunciato: shah-voo-OTE (oo come in boot), anche shah-VOO-us, Origine: ebraico, la festa che celebra la consegna della Torah al monte Sinai, cade nel mese ebraico Sivan, che di solito coincide con maggio o Giugno.

Torah

Pronunciato: TORE-uh, Origine: ebraico, i cinque libri di Mosè.