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Questo articolo è estratto con il permesso da Back to the Sources: Reading the Classic Jewish Texts (New York: Summit Books, 1984).

È importante considerare i modi in cui la nostra idea di lettura potrebbe differire notevolmente da altre nozioni simili in passato. In effetti, gli ebrei tradizionali raramente parlano di leggere i testi; piuttosto, si parla di studiare o imparare questi libri sacri. Quindi dobbiamo chiederci: la differenza tra leggere e imparare è qualcosa di più di una semplice questione terminologica?

Sebbene la lettura possa essere un'occupazione molto più attiva di quanto pensiamo, è comunque un'attività solitaria. Ci sediamo da soli con un libro mentre leggiamo. Imparare o studiare può implicare qualcosa di molto diverso. È importante ricordare che la lettura ebraica più tradizionale avviene in un contesto sociale, in classe o durante la sessione di studio. Nel mondo della yeshiva, l'apprendimento ebraico si svolge in una sala rumorosa e frenetica chiamata bet midrash (casa studio) dove gli studenti si siedono in coppia o in tre, leggendo e discutendo ad alta voce, avanti e indietro. L'atmosfera non assomiglia per niente alla biblioteca silenziosa a cui siamo abituati. La lettura nella yeshiva è condotta in una stanza con un frastuono costante e incessante; è tanto parlare quanto leggere. In effetti, le due attività di lettura e discussione sono praticamente indistinguibili.

La lettura diventa così meno un atto di autoriflessione che un modo di identificazione e comunicazione comunitaria. Si studia per entrare a far parte dello stesso popolo ebraico. Come la preghiera, lo studio è un atto rituale della comunità. Il sociologo Samuel Heilman, in The People of the Book (Chicago: University of Chicago, 1983), parla di questi ambienti di apprendimento come di un'educazione sentimentale in cui gli ebrei accedono ai valori della loro tradizione e vivono quei valori attraverso il atto di studio. Attraverso le discussioni di studio, gli ebrei replicano effettivamente il mondo del Talmud. È come se le distinzioni di tempo e di luogo venissero cancellate e il partecipante fosse catapultato all'Accademia di Rabbi Akiba 1800 anni fa. Lo studente si unisce alle discussioni, esprime la sua opinione, viene difeso o confutato dai leggendari insegnanti e studenti di altre epoche e prende il suo posto nel continuum della tradizione.

C'è molto da dire per una tale comprensione, poiché dà un assaggio del ricco mondo emotivo collegato in modo molto vicino ai classici testi ebraici. Questi non sono solo libri che uno legge o rilegge e mette sullo scaffale. Vivono anche loro nel contesto di ore di risposta umana, di lotta e di illuminazione in comunità. Parte del grande fascino dello studio per gli ebrei nel corso dei secoli deve avere qualche connessione con questo dominio interpersonale. Quindi i testi sono interattivi in ​​due sensi: nel modo in cui la lettura è vivace e dialogica, e nel modo in cui parliamo ai nostri compagni quando studiamo, discutiamo e meditiamo ad alta voce i testi.

Inoltre, i testi sono legati alla vita dei singoli ebrei in modi che vanno oltre la lettura e lo studio. L'intera struttura liturgica dell'anno ebraico risuona dell'eco delle grandi fonti. Innanzitutto è il ruolo del libro di preghiere, strumento quotidiano di culto, che contiene al suo interno citazioni e allusioni alla Bibbia, alle fonti talmudiche, ai poemi medievali, ai rituali della Kabbalah e perfino alla filosofia di Maimomdes ( nell'inno popolare noto come Yigdal).

Ma i testi hanno collegamenti oltre il libro di preghiere. Ogni sabato una parte della Torah e dei Profeti viene cantata nella sinagoga. In alcune festività si legge uno dei Cinque Megillot (rotoli): Cantico dei Cantici a Pasqua, Libro di Ruth a Shavuot (la festa che si celebra sette settimane dopo la Pasqua all'inizio dell'estate), Ecclesiaste a Sukkot (la festa delle capanne , la festa del raccolto autunnale), Ester su Purim e Lamentazioni il 9 di Av, il giorno del digiuno estivo che commemora la distruzione dei Templi. La festa della Pasqua usa l'Haggadah, un'opera della letteratura rabbinica, come testo centrale per il pasto del Seder, e su Hanukkah cantiamo poesie liturgiche medievali e recitiamo un passaggio da un codice di legge rabbinico. I testi sono sempre presenti durante tutto l'anno e durante tutto il ciclo della vita, nei rituali di nascita, bar mitzvah, matrimonio e morte. Il documento di matrimonio, ad esempio, letto alla cerimonia nuziale, ci ricorda il nostro legame con la tradizione testuale del passato: è scritto ancora oggi in aramaico, la lingua del Talmud.

Così i testi sono legati allo studio e alla preghiera. Hanno costituito la base della meditazione per la tradizione mistica (non sorprende da tutto ciò che il misticismo letterario è centrale nel metodo ebraico di contemplazione!), e vivono nei rituali quotidiani, settimanali e continui del popolo ebraico.

Lo studio e l'apprendimento ebraico, abbiamo suggerito, non sono semplicemente le attività della biblioteca o del lettore in isolamento, ma vivono in contesti sociali e religiosi. Una caratteristica particolarmente significativa del contesto religioso è il fatto che l'apprendimento tradizionale viene svolto invariabilmente con un maestro, qualcuno che può guidare l'incontro con il testo e aiutare a dare un senso a ciò che può essere arcano, confuso o al di là della propria comprensione. L'insegnante in un tale ambiente ha un tipo speciale di autorità, diverso, credo, dal ruolo di un insegnante in una normale scuola o università americana, perché gli stessi testi tradizionali si basano in larga misura sul senso dell'autorità della saggezza. Un tale atteggiamento può risalire ai tempi antichi in cui la Torah orale era davvero orale e l'apprendimento era una specie di discepolato. Sebbene i testi siano stati scritti da tempo, veneriamo ancora il dotto maestro e i testi stessi lo rafforzano, rappresentando la tradizione come una catena umana in cui si costruisce sugli insegnamenti, le intuizioni e i giudizi legali dei saggi che ci hanno preceduto.

Così il lettore solitario è in notevole svantaggio. Non avendo il contesto sociale dei compagni studenti, non avendo l'autorità affidabile del maestro saggio, è molto lasciato a se stesso e può, infatti, essere bloccato nelle sue peculiari sabbie mobili.

Hanukka

Pronunciato: KHAH-nuh-kah, anche ha-new-KAH, un festival di otto giorni che commemora la vittoria dei Maccabei sui Greci e la successiva ridedicazione del tempio. Cade nel mese ebraico di Kislev, che di solito corrisponde a dicembre.

Shavuot

Pronunciato: shah-voo-OTE (oo come in stivale), anche shah-VOO-us, Origine: ebraico, la festa che celebra la consegna della Torah al monte Sinai, cade nel mese ebraico Sivan, che di solito coincide con maggio o Giugno.

Sukkot

Pronunciato: sue-KOTE, o SOOH-kuss (oo come nel libro), Origine: ebraico, festa del raccolto in cui gli ebrei mangiano all'interno di capanne temporanee, cade nel mese ebraico di Tishrei, che di solito coincide con settembre o ottobre.

Torah

Pronunciato: TORE-uh, Origine: ebraico, i cinque libri di Mosè.

yeshiva

Pronunciato: yuh-SHEE-vuh o yeh-shee-VAH, origine: ebraico, una scuola religiosa tradizionale, dove gli studenti studiano principalmente testi ebraici.