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Shalom Yakov Abramowitz è meglio conosciuto con il nome del suo personaggio più famoso, Mendele Mokher Seforim, che significa Mendele il libraio. Abramowitz insieme agli autori Sholom Aleichem e Isaac Leib Peretz ha definito l'età classica della letteratura yiddish. Ristampato con il permesso di Meshuggenary: Celebrating the World of Yiddish (Simon & Schuster).

Mendele Mokher Seforim (1835-1917) è venerato come il nonno della letteratura yiddish per le sue innovazioni nel creare una nuova struttura letteraria per lo yiddish. La sua opera ritraeva realisticamente la vita ebraica con onestà e senza giudizio e descriveva il mondo dello shtetl [villaggio] con tutta la sua povertà e decadenza; tutta la sua gioia e poesia. Mendele è nato in Bielorussia (Bielorussia) e proveniva da una famiglia agiata di rabbini lituani. Inizialmente scrisse in ebraico ed era un sostenitore dell'Haskalah [Illuminismo].

Ma come ha scritto nelle sue Opere complete: ho cercato di comporre una storia in ebraico semplice, radicata nello spirito e nella vita della nostra gente di allora. A quel tempo, quindi, il mio pensiero seguiva queste linee: osservando come vive la mia gente, voglio scrivere storie per loro nella nostra lingua sacra, ma la maggior parte non capisce la lingua. Parlano yiddish. A cosa gli servono gli scrittori e il pensiero, se non sono di alcuna utilità per il suo popolo? Per chi stavo lavorando? La domanda non mi dava pace, ma mi poneva in un dilemma. (Citato in The Oxford Book of Jewish Stories, a cura di Ilan Stavans, New York: 1998.)

Dopo aver trascorso 10 anni a scrivere in ebraico, nel 1860 iniziò a scrivere in yiddish continuando per due decenni. I romanzi e le storie di Mendeles di questo periodo erano per le masse ebraiche e includono: Dos Vintshfingerl (The Magic Ring), Dos Kleyne Men tshele (The Little Man) e Fishke der Krumer (Fishke the Lame). Il lavoro di Mendeles alla fine ha sfidato la posizione di Haskalah secondo cui gli ebrei dovevano rinunciare ad aspetti della loro identità per essere accettati dalla società cristiana. In Di Kliatshe (The Mare, 1873), una potente satira, Mendele dipinge allegoricamente l'ebreo come una bestia da soma disprezzata, che soffre come il capro espiatorio del mondo. Eppure questo animale maltrattato ha dignità e una superiorità morale che esige giustizia piuttosto che misericordia dai suoi aguzzini. La storia è narrata da Yisrulik pazzo ( Yisrulik dem meshugenem ), che racconta anche la storia Di Byabak ( La marmotta ), anch'essa scritta nel 1873. In questo racconto Yisrulik viene esaudito e si trasforma in una marmotta, che incontra e dialoga con l'angelo Gabriele. Yisrulik è stata la seconda figura narrativa utilizzata dallo scrittore dopo Mendele il libraio.

Il lavoro di Mendeles potrebbe essere critico nei confronti della società patrizia ebraica e spesso lo metteva in conflitto con i leader della comunità. Due temi contrastanti nei suoi scritti riflettono la sua stessa ambivalenza: il trattamento satirico e/o critico dell'ebreo del ghetto afflitto da stagnazione, ignoranza e isolamento, contrastato da un amore comprensivo e dalla difesa del suo popolo. Mendel si oppose coraggiosamente all'antisemitismo russo e alla persecuzione ebraica e spesso usò simbolismo e allegoria per descrivere queste condizioni. Le loro opere hanno avuto una profonda influenza stilistica e tematica sulla letteratura yiddish, esaminando la vita ebraica con critiche, satira, pathos e umorismo.

Il lavoro e la vita di Mendeles esemplificano l'ampio spettro dello sviluppo storico e linguistico della cultura ebraica nel XIX secolo. La sua scrittura ha sviluppato un nuovo realismo nella narrativa e nella saggistica. Scrisse in ebraico e yiddish, spesso enfatizzando una lingua sull'altra per generi specifici. Ha rappresentato le principali forze culturali che l'ebreo ha dovuto affrontare nell'entrare nel mondo moderno: Haskalah e assimilazione; lo shtetl con il suo antisemitismo e la sua oppressione sociale; Il sionismo con il suo appello al nazionalismo ebraico.

L'eredità di Mendeles ha invitato sia lodi che critiche. La sua rappresentazione degli ebrei dell'Europa orientale è stata acclamata come una rappresentazione sobria delle loro vite spesso dure, ma altri hanno ritenuto che rafforzasse gli stereotipi ebraici negativi. Mendele ha forgiato un nuovo percorso letterario, e ha creato un ritratto moderno di un popolo antico alle prese con ambivalenze e contraddizioni alle soglie di un mondo che cambia radicalmente.