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"Gli uomini hanno sempre combattuto la loro miseria con i sogni. Sebbene un tempo i sogni fossero potenti, sono stati resi puerili dai film, dalla radio e dai giornali. Tra i tanti tradimenti, questo è il peggiore". Così riflette Miss Lonelyhearts, e il sentimento potrebbe essere il motto di entrambi questi squisiti romanzi brevi.

Forse più potentemente di qualsiasi altro artista, Nathanael West ha sostenuto attraverso la sua narrativa che l'immaginazione e la fantasia erano state mercificate e svilite dai mass media (quella che Theodor Adorno e Max Horkheimer avrebbero chiamato in seguito "l'industria della cultura") e che di conseguenza le persone sono state spogliate delle loro simpatie reciproche. E pensa: West non ha mai nemmeno visto la televisione. Immagina come si sarebbe sentito al riguardo.

Due romanzi, una visione del mondo ironica

I romanzi di Wests riescono a essere esilaranti e divertenti pur rimanendo decisamente cupi, in parte a causa del suo genio per la violenza cruda e scioccante e le esagerazioni senza compromessi. L'allestimento di Miss Lonelyhearts suona come uno spasso, ma si trasforma in un incubo: un giovane intellettuale accetta un lavoro, per scherzo, come editorialista di consigli sui giornali. Ben presto, però, "lo scherzo comincia a sfuggirgli"; le lettere che riceve "sono richieste profondamente umili di consigli morali e spirituali espressioni inarticolate di genuina sofferenza". Sente i malati e gli abusati e non ha idea di quale consiglio dare. L'unica risposta che funziona in modo affidabile Gesù non è entusiasta, essendo lui stesso un non credente.

The Day of the Locust , nel frattempo, affronta la madre di tutte le industrie divoratori di sogni: Hollywood. Tod Hackett, un artista che spreca i suoi talenti come scenografo, è la coscienza focale attraverso la quale si osservano gli eccessi e le repulsioni di La-La Land.

Il fatto che le prostitute siano presenti in questa critica non dovrebbe sorprendere nessuno, ma la cruda violenza contro gli animali-quaglie a cui viene spezzata la testa, un combattimento di galli in cui due uccelli si fanno a pezzi per sanguinare a pezzi la posta in termini di disaffezione. La scena disorientante in cui Tod passeggia in un lotto di studio, passando in pochi minuti insiemi realistici di deserti e Parigi e templi greci e Napoleone Waterloo, i cui ornamenti finiranno prima o poi in un mucchio di spazzatura, è postmodernismo avant la letter e un'esposizione meravigliosamente autonoma di come la cultura del 20° secolo macina tutto ciò che è bello e grandioso dal passato nelle sue fauci inesorabili e insaziabili.

Cosa c'entra tutto questo con gli ebrei? Un bel po', in realtà. Per prima cosa, West, figlio di immigrati dalla Russia, è nato Nathan Weinstein (ha cambiato nome, legalmente, all'età di 23 anni); è in discussione su come l'ebraicità occidentale abbia influenzato la sua prospettiva letteraria. Per un'altra cosa, però, sia prima che dopo l'era occidentale, gli ebrei sono stati molto coinvolti in entrambe le colonne di consigli dei giornali: non solo l'importante Ann Landers, Dear Abby e il dottor Joyce Brothers, ma anche Abraham Cahan, che ha scritto il famoso " Bintel Brief" rubrica di consigli sullo yiddish Forward e, naturalmente, nei film (per la storia degli ebrei all'inizio di Hollywood, vedere la storia di Neal Gablers, An Empire of Their Own , pubblicato nel 1989).

Nella sua breve carriera morì all'età di 37 anni, dopo aver prodotto abbastanza narrativa da poter stare comodamente in un unico volume. West ha preso sul serio i modi in cui i cambiamenti tecnologici e culturali del 20° secolo hanno cambiato il modo in cui pensiamo e sentiamo, e anche se la sua visione era incessantemente desolante, per questa precisa ragione è rimasta angosciantemente rilevante per gli ebrei americani e per tutti gli altri che vivono in un mondo saturo di media.

Ulteriori letture

La biografia di Jay Martins, Nathanael West: The Art of His Life (1970), porta alla luce la storia dietro la carriera degli autori, mentre Critical Essays on Nathanael West (1994), a cura di Ben Siegel, raccoglie dozzine di varie risposte ai lavori pubblicati. In diversi saggi, tra cui Love and Death in the American Novel (1960), Leslie Fiedler offre anche letture esemplari del lavoro di Wests. La grottesca commedia oscura West raffinata divenne molto più diffusa nei decenni successivi alla sua morte; Joseph Heller, Thomas Pynchon e Flannery OConnor sono tre grandi autori che in modi diversi hanno debiti stilistici con West.

Cosa simboleggia Miss Lonelyhearts

L'agnello che Miss Lonelyhearts sacrifica in gioventù è un ovvio simbolo di Gesù. La Bibbia chiarisce questo legame simbolico: proprio come Gesù morì per i peccati dell'uomo, così fa l'agnello innocente e senza macchia in sacrificio.

Qual è il significato de Il giorno della locusta

The Day of the Locust è la risposta di Nathanael West alla Grande Depressione nell'America dell'inizio del XX secolo. Potrebbe non sembrare particolarmente confortante, ma per qualche ragione lo è davvero.

Cosa stava cercando di realizzare West con Il giorno della locusta

West voleva mostrare la discarica dietro il sogno, e lo ha fatto a picche; ma ha anche dimostrato che Los Angeles potrebbe essere il semenzaio dell'alta arte. L'epico dipinto onirico di Tod Hackett diventa una metafora di ciò che West ha effettivamente ottenuto.

Perché si chiama Giorno della Locusta

In un primo momento, West chiamò il romanzo The Cheated, ma poco prima della sua pubblicazione scelse il titolo attuale, che allude alla piaga delle locuste descritta nella Bibbia.