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Immaginate questo: le baracche di latta o di carta catramata a pochi passi dal centro della città, dove è ben visibile un monumento a un generale confederato o semplicemente a Johnny Reb, le chiese semplici, per lo più protestanti, fatte di mattoni o legno, le strade polverose e l'aria umida, le insegne pubblicitarie di una bibita regionale come la Coca-Cola o forse il Dr. Pepper, l'atmosfera di languore e disinvoltura.

Questo è stato il villaggio paradigmatico del sud americano, all'incirca dall'era della ricostruzione per gran parte o per la maggior parte del ventesimo secolo. L'economia era prevalentemente agraria; e il paesaggio era prevalentemente rurale, con metropoli poche e lontane tra loro.

Neiman Marcus è stata fondata da
Proprietari di negozi ebrei a Dallas, in Texas.

Il negozio ebraico

Nell'immagine di questo villaggio archetipico manca un'istituzione: il negozio di merci secche, il negozio di abbigliamento, il negozio di ferramenta, il negozio di mobili, il grande magazzino che era, con affascinante frequenza, di proprietà e gestito da famiglie ebree. Di tanto in tanto le città prendevano anche il nome dai mercanti che vi si trasferivano come Kaplan, in Louisiana; Marks, Mississippi ; e Felsenthal, Arkansas. Operando su Main Street, queste famiglie mercantili erano cruciali per l'economia del sud, vendendo allo stesso modo a clienti bianchi e neri.

Da quali altri rivenditori anche molti Klansmen avrebbero comprato i loro jeans, le loro scarpe, persino le loro lenzuola? Il predominio di questi negozi e delle famiglie che li hanno costruiti e sostenuti nell'immaginario meridionale potrebbe essere dovuto alla struttura occupazionale della popolazione ebraica della regione. Poiché l'industria, con ogni sorta di eccezioni degne di nota, poteva ottenere così poco successo, poiché le città dovevano lottare per la vita contro l'influenza economica e ideologica dell'agraria, non si sviluppò alcun proletariato significativo tra gli ebrei del sud.

Con pochi college e università di prim'ordine, una classe professionale aveva bisogno di più tempo per emergere che altrove negli Stati Uniti; e poiché le boeme dei boondocks sono così stranamente rare, gli ebrei del sud inclini all'arte di solito dovevano inseguire i loro sogni da qualche altra parte.

Il groove è stato fondato a metà del 19° secolo da ebrei tedeschi, che spesso hanno iniziato la loro carriera commerciale come venditori ambulanti. Anche quando gli ebrei dell'Europa orientale iniziarono ad arrivare circa mezzo secolo dopo, come ha mostrato Lee Shai Weissbach in Jewish Life in Small-Town America (2005), lo schema veniva generalmente riprodotto. Di conseguenza, l'impatto della classe mercantile non solo sulla piccola città ma anche sul carattere comunitario degli ebrei del sud era in gran parte incontrastato. Nell'esplorare il passato ebraico del sud, intendiamo davvero affari.

Ebrei imprenditori

Non si può negare quanto spesso gli ebrei del sud mostrassero un talento per l'impresa. Gli inizi furono invariabilmente impoveriti. Ma di solito nel giro di un paio di generazioni, grazie alla forza d'animo e alla perseveranza, all'astuzia e alla fortuna, il benessere materiale era stato raggiunto; e alcuni godevano di genuina ricchezza. Praticamente in ogni città, un negozio di merci secche è diventato un grande magazzino: Godchaux a New Orleans, Thalhimers a Richmond, Goldsmiths a Memphis, Gus Blass Company a Little Rock, Richs ad Atlanta, Levys a Savannah, Cohen Brothers a Jacksonville, Pizitzs a Birmingham, Neiman Marcus a Dallas, Sakowitzs a Houston, la May Company a St. Louis, Hechts a Baltimora e Garfinckels a Washington, DC.

Né l'evidenza del trionfo imprenditoriale è qualcosa che è stato particolarmente pronunciato circa un secolo fa. Atlantas Home Depot, fondato principalmente da Arthur Blank e Bernie Marcus nel 1978, è diventato il secondo rivenditore generale della nazione (dopo Wal-Mart). Charlotte può vantare la catena di negozi di varietà Family Dollar, che Leon Levine, figlio di un proprietario di un grande magazzino di Rockingham, nella Carolina del Nord, ha fondato nel 1959 all'età di 22 anni. Family Dollar si è diffuso in quasi tutti gli stati, con più di 35.000 – dipendenti a tempo e part-time; suo figlio Howard Levine è attualmente l'amministratore delegato di questa società Fortune 500.

I 2.200 punti vendita al dettaglio di gioielli Zales hanno avuto origine a Wichita Falls, in Texas, nel 1924; l'azienda si trasferì a Dallas due decenni dopo. Il fondatore Morris Bernard Zale (n Zalefsky) ha rivoluzionato l'accesso a quella che un tempo era stata un'attività in gran parte di alto livello. Austin ha Dell Computer, che il fondatore Michael Dell ha trasformato nel più grande produttore mondiale di personal computer. Né tutti preferivano la vendita al dettaglio. Il capomastro di Atlanta fu il lituano Ben Massell, che costruì in tutto circa un migliaio di edifici del centro. Ce n'erano così tanti, infatti, che nel 1961 il sostenitore Ivan Allen Sr., ex presidente della Camera di Commercio di Atlanta, dichiarò che Sherman aveva bruciato Atlanta e Ben Massell l'aveva ricostruita.

SteinMart

La regione non era inospitale per gli ebrei e le loro aspirazioni commerciali. Sebbene godessero a malapena dell'alto status, diciamo, di proprietari di piantagioni o ufficiali militari, i commercianti non erano poco raccomandabili; permettere a un esempio di tenacia e coraggio di essere rappresentativo. Sam Stein arrivò a Ellis Island nel 1905 con $ 43 e arrivò a Greenville, Mississippi, come venditore ambulante. Vagò da lì attraverso il Delta, vendendo gioielli. Ma si stabilì a Greenville, considerato il più tollerante dei villaggi del Delta, che era il luogo più meridionale della terra. Sposò un altro ebreo immigrato. Ma morì improvvisamente nel 1933, mentre la Grande Depressione stava devastando la prospettiva della sicurezza finanziaria che aveva spinto Sam Stein dalla Lituania un terzo di secolo prima.

Suo figlio Jake ha comunque convertito il negozio, chiamato Sam Steins e poi Steins Self Service Store, e infine Stein Mart, nel più grande emporio dell'intero Delta. Coprendo un intero isolato, il negozio ha promesso sconti appetitosi sugli scarti delle operazioni chic di Manhattan come Saks Fifth Avenue.

Jake Stein è diventato l'archetipo stesso del booster, dirigendo la Camera di Commercio e servendo come consigliere comunale e presidente dell'Ebraico Union Temple. Sette giorni su sette di solito lo si poteva trovare nel negozio. Suo figlio Jay, nato nel 1945, nutriva un'ambizione molto più vasta dei confini della Greenville dove era nato e cresciuto. Jay Stein si dedicò all'espansione dell'impresa mercantile iniziata da suo nonno. Stein Mart divenne una centrale elettrica di abbigliamento di lusso e altri articoli che si trovavano generalmente nei grandi magazzini ma venivano offerti a prezzi comuni alle case di sconto.

La crescita di Stein Mart è stata spettacolare, soprattutto dopo che Stein ha trasferito la sede aziendale a Jacksonville, in Florida, nel 1984. A volte un nuovo negozio è stato aperto in alcune comunità (di solito ma non sempre nel sud) ogni tre settimane. All'alba del 21° secolo, Stein Mart stava accumulando $ 1,2 miliardi di vendite nette, guadagnate in 260 negozi. Il suo storico dell'azienda, David J. Ginzl, ha concluso che l'azienda si era posizionata come un distintivo rivenditore a basso prezzo, offrendo merce di alta qualità. Uno degli slogan pubblicitari dell'azienda era quindi particolarmente allettante: potresti pagare di più. Ma dovrai andare da qualche altra parte.

Avanzando il Sud

Cosa hanno fatto questi rivenditori per modernizzare il Sud? A Jacksonville, Jacob Cohen potrebbe essere stato il primo commerciante del sud a mettere i cartellini dei prezzi sulla merce. Anche se l'affermazione era gonfiata o apocrifa, i fratelli Cohen hanno contribuito ad affondare il sistema di baratto che era stato consueto prima del ventesimo secolo. L'azienda ei suoi imitatori attivavano così rapporti di fiducia tra i clienti e la forza vendita, e aiutavano a ridurre il potere dei venditori ambulanti senza scrupoli, ce n'è uno ogni minuto.

Alla fine, invece di mercanteggiare e contrattare, è arrivata la certezza e la probità di soddisfazione garantita, basata su prezzi fissi e sul diritto dei clienti di restituire ciò che avevano acquistato e di riavere i loro soldi. I concorrenti sono stati costretti ad alzare il livello del proprio gioco, per diventare più sofisticati nel loro marketing e più eleganti nei loro prodotti. I mercanti anche nei borghi dovevano diventare più in sintonia con la moda, e quindi fungevano da canali del cosmopolitismo.

La sensibilità alle fluttuazioni del gusto che risuonavano dall'esterno era ciò che costituiva in parte la novità del New South, la frase che Henry W. Grady, l'editore di The Atlanta Constitution, rese famosa nel 1886 nell'evangelizzare per una regione che avrebbe raggiunto la prosperità postbellica attraverso il capitalismo impresa. I negozi che gli ebrei hanno aperto hanno contribuito a indebolire il campanilismo del sud (anche se la sua xenofobia non è quasi scomparsa).

Ristampato con il permesso di AJS Perspectives: The Newsletter of the Association for Jewish Studies. Fornito dal Berman Jewish Policy Archive .