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Nel suo libro di memorie del 1991, Deborah, Golda, and Me, Letty Cottin Pogrebin ha sostenuto che le relazioni tra ebrei e neri si basavano su una storia comune di oppressione. Sia i neri che gli ebrei hanno conosciuto l'Egitto, scrisse. Gli ebrei l'hanno conosciuta come morte certa (l'uccisione dei primogeniti, poi i forni e le camere a gas). I neri l'hanno conosciuta come morte e terrore per schiavitù. Delle molte devozioni dell'ebraismo americano, poche sono state accettate così prontamente e ampiamente alla lettera o sono state così influenti come il facile presupposto che neri ed ebrei condividano interessi vitali derivanti da ciò che lo storico rabbino Arthur Hertzberg definì il cameratismo degli esclusi popoli.

Il rabbino Max Nussbaum con il dottor Martin Luther King Jr.

Destini intrecciati

Gli ebrei hanno supposto che loro, più di ogni altro gruppo, potessero entrare in empatia con la difficile situazione dei neri, e che i neri lo riconoscessero. I giornali ebrei all'inizio del ventesimo secolo paragonarono il movimento nero fuori dal sud all'esodo dall'Egitto, notarono che sia i neri che gli ebrei vivevano nei ghetti e descrissero le rivolte anti-nere nel sud come pogrom. Anche gli ebrei europei hanno espresso compassione per il nero americano. La capanna dello zio Tom è stata tradotta sia in yiddish che in ebraico.

Tra i leader ebrei, se non l'uomo della strada ebreo, divenne un articolo di fede che i destini dei neri e degli ebrei fossero intrecciati. Gli ebrei furono spinti nel movimento per i diritti civili dalla convinzione che ebrei e neri condividessero la stessa agenda. I portavoce ebrei hanno sottolineato che questa affinità degli ebrei verso i neri derivava non solo dall'idealismo ma anche dall'interesse personale. Gli ebrei trarrebbero vantaggio se l'America si spostasse verso una società di merito in cui le barriere religiose, etniche e razziali non erano importanti. I leader ebrei hanno sottolineato le somiglianze piuttosto che le differenze tra l'esperienza ebraica e quella nera in America. Entrambi i gruppi, hanno affermato, erano impotenti e vittime di persecuzioni. Entrambi includevano nei loro ranghi i martiri dell'intolleranza americana.

Antisemitismo nero

È proprio perché gli ebrei hanno presunto che neri ed ebrei avessero interessi comuni che sono così delusi dalla riluttanza di Jesse Jackson e di altri leader neri a condannare fermamente le invettive antisemite di Louis Farrakhan e dei suoi simili. Questa delusione non deriva solo dalla convinzione che i neri non abbiano mostrato la giusta gratitudine per tutto ciò che gli ebrei hanno fatto per loro. Più importante è il fatto che l'antisemitismo nero mette in dubbio un elemento importante dell'identità dei liberali e dei radicali ebrei americani, la presunzione che i neri e gli ebrei costituiscano una comunità di oppressi e che gli ebrei non agiscano mai in modo più fedele alla loro eredità religiosa ed etnica di quando lavorano fianco a fianco con i neri per creare una società libera da pregiudizi razziali e religiosi.

Gli ebrei hanno continuato a chiedere il mantenimento dell'alleanza tra ebrei e neri nonostante le differenze socioeconomiche tra i due gruppi. Leonard Fein, il fondatore della rivista Moment, è stato tra i portavoce più eloquenti di questa posizione. Nel suo libro del 1988 Dove siamo? La vita interiore degli ebrei americani, Fein ammise che gli ebrei americani non erano più tra gli oppressi. Tuttavia, gli ebrei dovrebbero continuare a identificarsi con i neri a causa del nostro continuo bisogno di vederci tra i miserabili o, almeno, gli ancora minacciati. Il coinvolgimento degli ebrei nel movimento per i diritti civili, ha concluso Fein, ha contribuito a preservare il nostro senso di noi stessi come immobili, e nonostante tutti i successi che abbiamo conosciuto, tra gli oppressi, quindi anche tra i decenti, i giusti, i virtuosi.

Una breve storia

Anche un esame superficiale della storia delle relazioni tra ebrei e neri negli Stati Uniti rivela che non sono mai stati così cordiali come Pogrebin e Fein vorrebbero farci credere, né sono oggi così freddi come affermano gli allarmisti.

Il mito dell'identità nera-ebraica ha scambiato la natura delle relazioni tra neri-ebraici e l'atteggiamento dei neri nei confronti degli ebrei. È vero che in vari modi i neri fin dai tempi della schiavitù hanno modellato le loro vite sull'esperienza ebraica. Come indicato da spirituali neri come Go Down, Moses, i neri hanno tracciato parallelismi tra la loro situazione nel sud e quella degli ebrei in Egitto. Proprio come gli ebrei sfuggirono alla schiavitù e, nel processo, inflissero punizioni ai loro sorveglianti, così i neri prevedevano la fuga dalla schiavitù e il castigo del sud. La popolarità di Sion nei nomi delle chiese nere mostra fino a che punto l'esperienza dell'esodo ha risuonato tra i neri. I nazionalisti neri hanno usato il movimento sionista come modello per il loro movimento di ritorno in Africa. Infine, i neri usarono l'esempio della mobilità sociale ed economica ascendente e dei valori borghesi degli ebrei come modello per il proprio popolo. Per gruppi come gli ebrei neri di Harlem questa ammirazione per gli ebrei ha portato a culti religiosi sincretici contenenti elementi ebraici.

Nonostante, tuttavia, l'affinità che avrebbero potuto provare con gli ebrei, i neri credevano che ci fosse ancora un vasto abisso razziale che separava i due gruppi. Non importa quanto gli ebrei facessero per i neri, agli occhi neri gli ebrei erano bianchi con tutti i privilegi che spettavano a quelli con la pelle bianca. Per i neri, la grande linea di frattura in America non era tra gli oppressori e gli oppressi, compresi gli ebrei, ma tra quelli con la pelle bianca e quelli con la pelle nera. Il rapido declino dell'antisemitismo americano dopo il 1945, combinato con il continuo pervasivo razzismo delle nazioni, era la prova per i neri, se avevano bisogno di una tale prova, che la condizione degli ebrei americani somigliava poco a quella dei neri.

Anche durante i primi due decenni dopo la seconda guerra mondiale, la presunta età dell'oro delle relazioni tra ebrei e neri, James Baldwin, Kenneth Clark e altri neri avvertirono gli ebrei liberali che la loro immagine di una stretta affinità tra ebrei e neri era una finzione della loro immaginazione, e quel candore e realismo erano ora richiesti. Il costante consiglio ai neri di guardare all'esperienza ebraica come modello ha esacerbato il problema. Quel consiglio presupponeva che se gli ebrei potevano farcela nella società americana, presumibilmente lo avrebbero fatto anche i neri; ma questa ipotesi ignorava il fatto cruciale che gli ebrei erano bianchi.

I problemi tra ebrei e neri, tuttavia, sono molto più profondi. Gli ebrei americani, a prescindere dai loro problemi con il pregiudizio, non hanno mai sperimentato nulla che somigliasse lontanamente alla schiavitù, alla discriminazione e al razzismo incontrati dai neri, mentre i neri, qualunque fosse il loro status, non hanno mai sperimentato la prosperità economica e sociale degli ebrei. Neri ed ebrei hanno tratto lezioni diverse dalla storia americana. Il travaglio ebraico è avvenuto attraverso il mare e l'America lo ha salvato dalla casa della schiavitù, scrisse Baldwin nel 1967. Ma l'America è la casa della schiavitù per il negro e nessun paese può salvarlo. La loro stessa esperienza convinse gli ebrei che l'America era una società aperta in cui l'istruzione e il merito alla fine avrebbero avuto la meglio. Da qui la loro ferma opposizione all'azione affermativa. La storia, tuttavia, suggeriva ai neri che la società americana era irrimediabilmente accatastata contro di loro e che era necessario qualcosa di più del principio del merito se si voleva superare l'eredità di tre secoli e mezzo di razzismo.

Le sfide di oggi

Mentre il problema principale che devono affrontare gli ebrei d'America oggi è il mantenimento dell'identità ebraica nel mezzo della ricchezza, dell'acculturazione e del declino dell'antisemitismo, i problemi principali che la maggior parte dei neri deve affrontare sono quelli più immediati della sopravvivenza economica, della rottura della famiglia e del continuo pregiudizio razziale. Se il cameratismo di ebrei e neri come vittime non era un miraggio in passato, lo è certamente oggi.

Il fatto è che su tutta una serie di questioni gli interessi di ebrei e neri divergono, e non c'è nulla di insolito o sorprendente in questo. È umiliante sia per i neri che per gli ebrei sostenere che ciascuno deve sostenere di riflesso l'agenda dell'altro al fine di evitare antagonismi. Come ha affermato di recente Michael Meyers, un leader nero di New York City, gli ebrei dovrebbero affrontare la dura realtà: è vero che ebrei e neri sono stati alleati, ma siamo stati anche rivali. Per molti ebrei le quote razziali sono azioni affermative devono essere distinte dalle quote di esclusione. Abbiamo rivalità sull'alloggio. . . . Abbiamo disaccordi su come e dove ci siano doppi standard nel sistema di giustizia penale. Meyers avrebbe anche potuto aggiungere che anche ebrei e neri non erano d'accordo su Jesse Jackson, Israele e il multiculturalismo.

Due secoli fa George Washington nel suo discorso di addio ha stabilito gli standard in base ai quali gli Stati Uniti dovrebbero comportarsi con le altre nazioni. Il consiglio di Washington al di sopra di tutto che l'onestà è la migliore politica ugualmente applicabile alle relazioni tra neri ed ebrei.

Ridotto e ristampato con il permesso di First Things.

Edward S. Shapiro è professore di storia alla Seton Hall University e autore di A Time For Healing: American Jewry After World War II. –>