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Questo profilo è apparso per la prima volta su Hadassah Magazine ed è stato ristampato con il permesso dell'autore.

Un giorno del 1835, Henry Clay, lo statista americano, venne a sapere che una straordinaria donna ebrea di nome Rebecca Gratz stava per visitare la sua città natale di Lexington, nel Kentucky.

Il giorno del suo arrivo andò a casa di suo fratello Benjamins, dove si trovava, per invitarla a cenare con lui ad Ashland, la sua tenuta di campagna.

Clay si assicurò che entrasse nella sala da pranzo al suo fianco e che si sedesse accanto a lui al tavolo. La loro conversazione era di quelle che parlano i grandi uomini, secondo i ricordi della nipote di Gratz, Sarah Ann Hays.

Cosa aveva fatto per meritarsi un tale onore?

Ridefinire la vita ebraica

Alla fine dell'era coloniale stava diventando sempre più chiaro che l'attività comunitaria degli ebrei del Vecchio Mondo, la leadership maschile orientata a un'esistenza ebraica più diretta verso l'interno era inappropriata per la vita in una giovane nazione nata dalla libertà religiosa e dall'assimilazione. Sarebbero necessarie nuove organizzazioni per promuovere l'apprendimento, i valori e la filantropia degli ebrei, aiutando al contempo il numero crescente di immigrati a sfruttare al meglio le opportunità che hanno davanti.

Tra i visionari più influenti a promuovere questo concetto c'era Rebecca Gratz. È diventata la fondatrice della scuola ebraica in stile americano, come la conosciamo oggi, e ha anche sviluppato il prototipo per molte organizzazioni di beneficenza femminili che sono diventate parte integrante della vita ebraica americana.

E lo fece mentre conduceva una vita assimilata di raffinatezza di classe superiore. Dianne Ashton, la sua biografa, osserva che Gratz ha dimostrato che una donna ebrea potrebbe essere sia completamente ebrea che completamente americana. E nel processo Gratz ha anche mostrato che c'era un ruolo pubblico importante per le donne nella vita degli ebrei americani.

Assimilato ma Affiliato

Nato nel 1781 a Lancaster, in Pennsylvania, durante la guerra rivoluzionaria, Gratz era il settimo di 10 bambini sopravvissuti fino all'età adulta. All'inizio, la famiglia si trasferì a Filadelfia, il centro fiorente di una nuova nazione.

I suoi genitori, Miriam Simon Gratz e Michael Gratz, vivevano già come una famiglia di mercanti di mezzi. Erano stati accettati alla pari tra i loro vicini cristiani, partecipando anche ad alcune delle principali organizzazioni della città. Questo non era insolito per una famiglia ebrea benestante prima della migrazione di massa degli ebrei alla fine del XIX secolo. Infatti, solo tre dei loro figli, tutte femmine, sarebbero cresciuti per sposare ebrei.

Tuttavia, i suoi genitori continuarono a onorare le loro usanze ebraiche e furono tra i membri più importanti di Mikveh Israel, una delle prime sinagoghe di Filadelfia. Un rivolo di ebrei tedeschi in arrivo, come Michael Gratz in fuga da una vita ristretta negli stati germanici, aveva iniziato a mescolarsi con la consolidata comunità sefardita. I Gratz volevano che i loro figli, comprese le cinque ragazze, ricevessero un'istruzione solida. Rebecca era tra le più intelligenti e le più impegnate nella sua fede ancestrale.

Nonostante i forti sentimenti per la sua fede e il destino del popolo ebraico, praticamente nessuno dei suoi corteggiatori era ebreo. Piuttosto, si innamorò profondamente di Samuel Ewing, un avvocato non ebreo e figlio del prevosto dell'Università della Pennsylvania. Ma non ne è venuto fuori nulla, forse perché il matrimonio misto era un passo che non poteva fare.

Allude a questa ambivalenza in una lettera a una cognata non ebrea subito dopo il matrimonio dei suoi fratelli con la donna. Ben non avrebbe dovuto farti conoscere i miei desideri quando era troppo tardi per soddisfarli, scrive a Maria Gist Gratz. D'ora in poi non ricorderemo che c'è una divergenza di opinioni e confido che saremo amici sinceri. Li avevamo.

Il suo rifiuto di Ewing non significava che non lo amasse. Quando morì decenni dopo, Gratz andò nella stanza dove giaceva il suo corpo, lasciando tre rose bianche e la sua miniatura sul suo cuore.

La leggenda ha guadagnato ali ancora più potenti dopo che si diceva che Sir Walter Scott avesse basato la bella donna ebrea di Ivanhoe su Gratz. La Scotts Rebecca con l'arcata superba delle sopracciglia, il naso aquilino ben formato, i denti bianchi come la perla e la profusione delle sue trecce di zibellino è amorevolmente paragonata alle bellezze più orgogliose d'Inghilterra ed è anche arguta. Ma la nobile e virtuosa Rebecca di Scott rifiuta di sposarsi per fede, nonostante le tentazioni. Gratz non ha contraddetto né confermato direttamente i parallelismi, sebbene lusingato dal suggerimento.

Ewing una volta disse a un amico che Gratz era una donna che giura che non si sposerà mai. E Gratz avrebbe sostenuto che da quello che vedeva del matrimonio, era uno stato che portava poca felicità. Meglio vagare da sola per il sentiero trascurato della vita da single, scrisse una volta, che con un compagno poco geniale.

Vita di servizio

Invece, si è lanciata in un impegno per tutta la vita con gli altri, creando una base di potere che a quei tempi derivava solo dal rimanere single. Quella che tu chiami la sfortuna delle donne single, ha spiegato in una lettera a una cognata, pubblicata in Letters of Rebecca Gratz (Jewish Publication Society), a cura di David Philipson, nel mio caso si è trasformata in una benedizione.

Divenne anche la casalinga per i suoi tre fratelli e una sorella che rimasero single. Gratz ha acquisito parte delle sue basi nell'educazione ebraica mentre si è immersa nell'educazione dei 27 figli di quei fratelli che si sono sposati, inclusi i sei di sua sorella Rachel, che ha cresciuto dopo che una morte prematura ha preso la madre.

Il servizio di Gratz alla comunità iniziò presto. Nel 1801, quando aveva 20 anni, si unì a sua madre e a una sorella per fondare la prima filantropia femminile aconfessionale di Filadelfia. Riunire donne di diverse religioni è stata una grande rottura con la tradizione.

L'Associazione Femminile per il Soccorso di Donne e Bambini in Circostanze Ridotte è diventata il modello per i suoi futuri gruppi. Guidata e gestita interamente da donne, la posizione di tesoriere era ristretta a una donna non sposata in modo che il marito di nessuno potesse ottenere il controllo dei loro fondi (all'epoca gli uomini avevano il potere completo sulla proprietà delle loro mogli).

Gratz assunse la carica di segretaria, come avrebbe fatto più volte, consentendole di supervisionare personalmente ogni dettaglio, gestire tutta la corrispondenza (era un'ottima scrittrice) e gestire le memorie pubbliche. Quattordici anni dopo, diversi membri, tra cui Gratz, decisero di creare la Philadelphia Orphan Society come risposta a un problema tangenziale che doveva essere separato dalla missione più ampia.

Contrastare i Missionari

Nel frattempo, Gratz osservava con allarme mentre i gruppi evangelici si tendevano con sempre maggiore fervore per riportare una nazione irreligiosa nell'ovile cristiano. Filadelfia stava vivendo un afflusso di immigrati ebrei indigenti che stavano cadendo preda di questi messaggi e della carità che li accompagnava.

Insieme a una manciata di amiche ebree, Gratz decise che era giunto il momento per la comunità ebraica di rispondere a tono. Il risultato fu duplice: la Società Ebraica Benevolente Femminile nel 1819, progettata per fornire aiuto e istruzione separata dalla vita congregazionale; e, un po' più tardi, la nascita della prima scuola domenicale ebraica indipendente Gratz ha preso in prestito il termine dal modello cristiano.

Una delle iniziative evangeliche più pervasive era stata lo sviluppo di un movimento della scuola domenicale cristiana, che attirava i genitori offrendo a qualsiasi bambino istruzioni di lettura di base praticamente gratuite, insieme ai principi della sua fede. Scuole simili non erano disponibili per i bambini ebrei, l'unica lettura e formazione religiosa era l'antica istruzione in ebraico e nella lingua dell'immigrato, come il tedesco, impartita dai rabbini ai ragazzi. Le ragazze sono state escluse.

Gratz sperava che, come diceva lei, il suo tipo di educazione impartita in inglese da educatori laici avrebbe portato a qualcosa di buono e avrebbe indotto ebrei più saggi e migliori che avrebbero potuto affrontare più prontamente la vita americana.

Sperimentando prima fornendo educazione religiosa ai figli delle sue sorelle, Gratz ha sviluppato un formato e il curriculum iniziale. Insegnata principalmente da donne piuttosto che da rabbini, la scuola aprì nel 1838 il 4 marzo, compleanno di Gratz. Ha servito come sovrintendente per più di 20 anni.

L'impatto degli evangelici stava creando difficoltà anche agli orfani ebrei e ai bambini che avevano bisogno di una casa temporanea. Gratz ha affermato che avevano bisogno di una propria istituzione che non facesse proselitismo proteggendo. Nel 1855 aveva raccolto fondi sufficienti per sviluppare la Jewish Foster Home a Filadelfia, il primo orfanotrofio di questo tipo negli Stati Uniti. La sua reputazione era diventata così potente che fu invitata a consigliare le donne ebree in città tra cui Richmond, Lexington e New York su come avviare istituzioni simili.

Sopravvivendo alla maggior parte dei suoi amici e parenti stretti, Gratz morì nell'agosto 1869 all'età di 88 anni. Suo fratello, Hyman, lasciò fondi per la fondazione di un college per insegnanti per l'educazione ebraica. Sviluppato nel 1895 come il primo del suo genere e opportunamente conosciuto come Gratz College, continua oggi la sua missione a Filadelfia, un degno tributo a un leader ebreo modello.

sefardita

Pronunciato: seh-FAR-dik, Origine: ebraico, che descrive gli ebrei discendenti dagli ebrei di Spagna.