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L'arte ebraica tende ad essere associata a pittori europei come Chagall, Liebermann, Pissarro e Soutine. Ma la pittrice nata a Bombay Siona Benjamin, la cui arte combina elementi ebraici, indiani e americani, infrange l'idea sbagliata che l'arte ebraica sia essenzialmente occidentale.

Una discendenza naufragata, un'identità senza radici

La storia degli antenati di Benjamin, gli ebrei Bene Israel dell'India, è stata contestata. La leggenda narra che naufragarono in India, in fuga dagli Assiri nell'VIII secolo a.C. o da Antioco IV Epifane 600 anni dopo. Secondo una versione della storia, la maggior parte dei rifugiati è annegata, ma alcuni hanno nuotato verso la salvezza, dove la popolazione locale non ebraica li ha accolti. I sopravvissuti, che persero i loro libri sacri in mare, ricordarono solo la preghiera di Shema. Tagliata fuori dagli scritti extra-biblici e dalle usanze ebraiche, questa comunità ha preso in prestito tradizioni dalla cultura autoctona.

Proprio come le storie sul Bene Israel, la vita di Benjamin è stata caratterizzata da un grande scambio interculturale. Nata nel 1961, è cresciuta in una cultura prevalentemente indù e islamica e ha ricevuto la sua educazione da bambina nelle scuole cattoliche e zoroastriane. Si è formata in belle arti a Bombay e nell'Illinois e ha sposato un nativo del Connecticut, un uomo cresciuto nella Russia ortodossa, ha l'ebraismo come parte della sua famiglia, è diventato buddista negli anni '70 e ha studiato musica classica indiana in California. Vive con lui nel New Jersey.

Dato il suo passato, non sorprende che Benjamin abbia definito l'ansia di trovare casa, sia spiritualmente che fisicamente, la preoccupazione perpetua della sua vita e della sua carriera. Ma ha anche descritto la sua eredità senza radici come seducente, e in effetti la sua storia unica ha informato il suo vasto corpus di opere acclamate dalla critica.

Il lavoro di Benjamin è apparso in più di 30 mostre personali e più di 60 mostre collettive. È stata recensita nei principali quotidiani statunitensi e nelle pubblicazioni indiano-americane ed è stata descritta in articoli accademici e libri di storici dell'arte ebrei Ori Soltes e Matthew Baigell.

Deliziosi dipinti ispirati alla miniatura

L'arte di Benjamin è sempre eclettica, comprese le immagini sefardite, le icone bizantine e gli stili derivati ​​da manoscritti miniati ebrei e cristiani, il tutto mescolato con le immagini della Pop Art contemporanea. Combina questi diversi elementi in dipinti molto piccoli, seguendo la tecnica delle miniature indiana/persiana.

Sviluppate in gran parte tra il XIV e il XIX secolo, le miniature indiane e persiane sono miniature su carta, generalmente di dimensioni da due a quattro pollici. Secondo la pittrice in miniatura Ambreen Butt, che ha insegnato al Massachusetts College of Art e ha studiato pittura in miniatura nella sua nativa Lahore, in Pakistan, le opere di Benjamin sono ispirate alla miniatura ma non tecnicamente miniature, poiché non utilizzano materiali tradizionali.

Butt usa la parola masala (una miscela di spezie) per riferirsi al collage di diversi elementi nel lavoro di Benjamin. È così che chiamerei i suoi dipinti, dice Butt, cibo delizioso.

Blu come me

La gustosa miscela di elementi è evidente in Benjamins Finding Home No. 56 (Zakhm). Questo dipinto mostra una donna addormentata dalla pelle blu (come il dio Krishna) in una foresta. Due angeli e 10 scimitarre d'oro aleggiano sopra la figura e fiancheggiano un cerchio verde con la parola ebraica Shema (Deuteronomio 6:4, la preghiera ricordata dal Bene Israel), circondati da elaborati motivi floreali. Benjamin ha anche incorporato un testo che sembra essere arabo, ma in realtà è la frase inglese, Its unfortunate.

La donna blu è un autoritratto e la pelle blu simboleggia l'alienazione di Benjamin come donna ebrea di colore, ha spiegato l'artista. Nel suo saggio Blue Like Me, pubblicato nel recente libro From Word to Canvas: Appropriations of Myth in Womens Aesthetic Production , Benjamin riflette su questa alienazione e afferma di essere giunta alla conclusione che non esiste un luogo o una casa perfetti, né per sé o per chiunque. Crede che la sua non appartenenza le permetta di creare una dimora temporanea simile a una casa e anche di celebrare nell'arte l'impossibilità della fissità in ogni singola casa.'

Non è chiaro cosa ci sia esattamente di sfortuna in Zakhm (che significa ferita in hindi). La figura vulnerabile sembra non essere a conoscenza delle scimitarre e forse le armi sono foriere di circostanze sfortunate.

Finding Home No. 74 (Fereshteh) Lilith,' dalla serie Benjamins Fereshteh (angeli in urdu), mostra un'altra donna dalla pelle blu. Questa volta si chiama Lilith (in ebraico, in fondo al dipinto)che è, nel folklore ebraico, la regina dei demoni. Nel dipinto, Lilith indossa un tallit (scialle di preghiera) e dichiara (tramite fumetto): Ho aspettato per migliaia di anni mantenendo le braci della vendetta ardenti nel mio cuore!

Braci ardenti (che sembrano rose) bruciano dietro Lilith e l'hamsa (che è un simbolo ebraico e islamico) fa la sua comparsa nella sua collana. Intorno al suo braccio c'è una fascia a forma di serpente (i serpenti simboleggiano la rinascita nel pensiero indù e buddista), e ha una ferita da proiettile sul petto, che secondo Benjamin somiglia alle stimmate di Santa Teresa (le sante sperimentano il dolore inflitto da Dio che corrispondono a Gesù ferisce in croce). Benjamin afferma che la sua figura rappresenta non solo il personaggio della tradizione ebraica, ma anche la donna presa di mira, la madre sacrificante, la vittima di guerra in lutto, la coraggiosa donna soldato, la vittima di stupro in guerra.

Il lavoro di Siona Benjamins riunisce una vasta gamma di immagini sacre e profane: Lilith, l'artista pop Roy Lichtenstein, fumetti indiani, fiori di loto, bandiere americane, ballerine, carri armati, aghi per flebo, filatteri, maschere antigas. Ma fa molto di più che unire insieme simboli americani, ebrei e indiani. Ripensa anche al contesto e al simbolismo di quei riferimenti.

Ad esempio, in Finding Home No. 46 (Tikkun ha-Olam) Benjamin mostra un autoritratto dell'artista nei panni di una Menorah a sette rami, senza dubbio un'opera teatrale ebraica sugli dei indù dalle multi braccia. I candelieri sono hamsa e la figura danza accanto a un serpente (l'inclinazione al male?) e una sfinge che suona un corno (shofar?). Scegliendo se stessa per il ruolo di Shivaa, il maggiore dio indù, Benjamin ottiene lo stesso tipo di sfumatura religiosa che Chagall ottiene nella sua Crocifissione bianca (1938), dove il perizoma di Gesù è un tallit . Sottolineando l'ebraicità di Gesù, Chagall mostra che gli ebrei possono possedere il simbolo della crocifissione e che non deve apparire solo in contesti cristiani. Benjamins Jewish Shiva fonde l'immaginario delle braccia della menorah (che rappresentano i giorni della creazione) con il simbolismo delle armi di Shiva (che potrebbe anche avere a che fare con la creazione).

Così facendo, Benjamin sta forse presentando anche la versione artistica della dichiarazione talmudica che ci sono 70 prospettive (letteralmente panim , o volti) nella Torah. Presentando la sua personale identità ebraica, Benjamin espone alcuni degli stereotipi occidentali sull'ebraismo e ricorda ai suoi spettatori che così come ci sono 70 interpretazioni ugualmente valide della Torah, ci sono dozzine di modi per realizzare un dipinto ebraico. I rabbini non avevano necessariamente in mente l'impresa interreligiosa di Benjamin, ma proprio come l'arte ebraica ha così spesso preso in prestito forme estetiche dalla cultura cristiana e pagana, Benjamin si afferma come erede di quella tradizione e aggiunge il suo tocco personale utilizzando simboli e riferimenti contemporanei.

Immagini per gentile concessione di Siona Benjamin.

sefardita

Pronunciato: seh-FAR-dik, Origine: ebraico, che descrive gli ebrei discendenti dagli ebrei di Spagna.

Shema

Pronunciato: shuh-MAH o SHMAH, ortografia alternativa: Shma, Shma, origine: ebraico, la preghiera centrale del giudaismo, proclamando che Dio è uno.

tallit

Pronunciato: tah-LEET o TAH-liss, origine: ebraico, scialle di preghiera.