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Sebbene fossi universalmente amato dai miei insegnanti delle scuole elementari, molti di loro hanno colto le variazioni dello stesso difetto caratteriale: ero davvero duro con me stesso.

All'asilo, una volta ho confessato di aver mangiato il mio budino prima del mio panino, apparentemente convinto che mi sarebbe accaduta una tragedia. In seconda elementare, la mia insegnante ha notato che ho reagito alla richiesta di smettere di socializzare come se fossi stato sorpreso a commettere un grave crimine. E durante la recitazione di Slach Lanu, mi battevo il petto così forte che i riverberi avrebbero ispirato gesti imitatori altrettanto esagerati.

Slach Lanu, la sesta benedizione dell'Amidah nei giorni feriali, è una preghiera di perdono. Il testo della preghiera è il seguente:

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Perdonaci Padre nostro perché abbiamo peccato, perdonaci nostro Re perché abbiamo volontariamente trasgredito, perché Tu perdona e perdona. Benedetto sei tu, o Signore, che sei misericordioso e sempre pronto a perdonare.

Come notato in numerosi libri di preghiere, è consuetudine colpire il cuore quando si pronunciano le parole peccato e trasgredito. Ma mi chiedo: battersi il petto è davvero una sana espressione di penitenza? Quanto dovremmo essere duri con noi stessi?

Non così tanto, si scopre.

Il Midrash in Kohelet Rabbah 7:2 spiega che la pratica di colpire il cuore simboleggia l'idea che ogni pensiero e azione ha origine nel cuore. Sebbene il pensiero occidentale tenda a vedere la mente come la fonte dei nostri impulsi, nel pensiero ebraico è il cuore da cui scaturiscono le nostre azioni.

Questo è il motivo per cui ci tocchiamo il petto durante Slach Lanu, così come durante l'enumerazione molto più lunga e specifica dei nostri peccati su Yom Kippur. Il battito del petto non è tanto un atto di meritata autoflagellazione, quanto piuttosto un gesto simbolico che significa che siamo impegnati in un atto di riflessione consapevole.

L'acclamato scienziato sociale Bren Brown ha suggerito che un modo per abbracciare i nostri errori senza essere eccessivamente severi con noi stessi è concentrarci sui nostri comportamenti come problematici piuttosto che su noi stessi come imperfetti.

La vergogna è un focus su se stessi, il senso di colpa è un focus sul comportamento, dice Brown nel suo popolarissimo discorso TED del 2012. La vergogna è che sono cattivo. Il senso di colpa è che ho fatto qualcosa di male. Quanti di voi, se faceste qualcosa che mi ferisce, sarebbero disposti a dire: mi dispiace. Ho fatto un errore? Quanti di voi sarebbero disposti a dirlo? Colpa: mi dispiace. Ho fatto un errore. Vergogna: mi dispiace. Sono un errore.

Allo stesso modo, il filosofo medievale Maimonide, nel descrivere le leggi del pentimento, esordisce affermando che la confessione, un resoconto verbale e ad alta voce della nostra trasgressione, accompagnato da un'espressione di rammarico, è parte integrante dell'atto di pentimento. Ma c'è una differenza cruciale tra il vergognarsi delle nostre mancanze e il provare vergogna per la nostra indegnità, tra il picchiettare sul nostro cuore come una sorta di defibrillazione spirituale e il flagellarci per i nostri errori. In effetti, l'intera impresa del pentimento è imperniata sull'idea che siamo intrinsecamente degni agli occhi di Dio e che i nostri misfatti sono semplicemente errori, esempi di mancare il bersaglio. In effetti, la parola ebraica per peccato chet significa letteralmente smarrirsi. La nozione ebraica di peccato e pentimento è radicata nell'idea che i nostri inevitabili fallimenti umani sono semplicemente deviazioni dal vero e giusto sentiero.

Slach Lanu è un promemoria tre volte al giorno della nostra infinita capacità di raddrizzarci. È un processo che inizia con un sincero riconoscimento dei nostri passi falsi e un impegno a ricominciare e non abbiamo bisogno di picchiarci per farlo.