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Gli atteggiamenti antisemiti si sono spesso concentrati sul corpo ebraico così come sulle credenze o sul comportamento degli ebrei.

Mentre i dati scientifici mostrano che le caratteristiche fisiche osservabili degli ebrei non sono significativamente diverse dalle popolazioni in cui hanno vissuto negli ultimi secoli, i dati osservati che non corrispondono alle aspettative sono stati spesso ignorati ed è stato assemblato un profilo ebraico stereotipato per quanto riguarda l'occhio e colore dei capelli e profilo nasale. Ad esempio, molti più ebrei europei hanno i capelli biondi o gli occhi azzurri rispetto agli ebrei provenienti da paesi musulmani.

Nonostante le affermazioni della pseudo-scienza del XIX e XX secolo, il naso ebraico non è una caratteristica genuina. Harry L. Shapiro ha fatto notare (nella voce Encyclopedia Judaica Anthropology, Physical) che mentre il profilo convesso con punta nasale depressa non è raro tra gli ebrei, ciò non sorprende poiché lo stesso carattere nasale è abbastanza comune nella regione generale da da cui hanno origine, per non parlare del fatto che si verifica anche nei popoli europei non ebrei.

L'eccezionale caratteristica fisica che, in larga misura, ha distinto gli ebrei, almeno i maschi tra i themis circoncisione . La rimozione del prepuzio era una pratica ripugnante per gli antichi romani quasi quanto la castrazione. L'imperatore Adriano (117-138 d.C.) li mise fuori legge entrambi in quanto visti come offese innaturali contro l'idea greca della bellezza naturale del corpo umano. (E. Mary Smallwood, Gli ebrei sotto il dominio romano da Pompeo a Diocleziano [Leida: Brill, 1976], 429.)

Le risposte ebraiche a questo atteggiamento negativo portarono alcuni ebrei a rinunciare alla circoncisione e altri a sottoporsi alla procedura chirurgica nota come epispasmo. La letteratura rabbinica chiama uno il cui prepuzio è stato restaurato artificialmente un mashukh, tirato in avanti. (Vedi, ad esempio, Talmud babilonese, Yevamot 72a.) Il filosofo Filone di Alessandria del I secolo d.C. difese la pratica e ne citò i vantaggi. Nel primo libro dei Maccabei leggiamo di ebrei che lasciarono incirconcisi i loro figli (1,48) o che tolsero i segni della circoncisione (1,15). C'è da chiedersi se lo slancio psicologico a sottoporsi a tale intervento chirurgico sia paragonabile al moderno fenomeno della rinoplastica (la chirurgia del naso).

La chiesa paleocristiana abbandonò la circoncisione. Paolo, citato in Galati 6:15, affermò che la circoncisione era una pratica irrilevante. Con il predominio di Roma da parte della Chiesa cristiana (dal IV secolo d.C.), che aveva abbandonato la circoncisione, furono suggellate le associazioni negative con la pratica.

Un'immagine negativa medievale diffusa dell'ebreo era basata su un'errata interpretazione della Bibbia ebraica. Mosè era spesso raffigurato con due corna sulla testa a causa dell'errata interpretazione latina del verbo inviato raggi (karan) in Esodo 34:35 mentre crescevano le corna. (Un corno è un keren.) Questa immagine, ampiamente ritratta nell'arte del Medioevo da artisti tra cui Michelangelo e Donatello in Italia, portò all'idea diffusa che tutti gli ebrei avessero corna diaboliche.

I nazisti si impadronirono dell'immagine negativa del corpo ebraico e usarono caricature e altre forme di propaganda per presentare gli ebrei come esseri umani subumani o sfigurati. Il settimanale nazista Der Sturmer era famoso per aver diffuso queste immagini.

Ironia della sorte, il movimento sionista arrivò a considerare inadeguati anche i corpi degli ebrei. La yeshiva bokhur (studente del Talmud) emaciata, pallida e debole finì per essere vista come l'antitesi della forte immagine autosufficiente abbronzata dal sole del nuovo ebreo che era impegnato nella ricostruzione fisica della Terra d'Israele e del popolo ebraico .

Nonostante la controimmagine dello tsabar (Sabra), o nativo israeliano, le immagini negative degli ebrei continuano a essere comuni. Anche nel 21° secolo ci sono luoghi in cui persone ignoranti rimangono con l'impressione che gli ebrei abbiano le corna e paesi in cui le critiche alla pratica della circoncisione sembrano essere motivate da atteggiamenti antisemiti sottostanti.

Ophir Yarden è uno specialista con sede a Gerusalemme nell'educazione ebraica informale e Direttore delle iniziative educative per il Consiglio di coordinamento interreligioso in Israele. È attivo nel dialogo israelo-palestinese. –>