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Sebbene celebrati come eroi che salvarono la pratica ebraica e la legge della Torah dalla soppressione e dall'abrogazione da parte dei greci siriani, i Maccabei sono ritratti nel Primo Libro dei Maccabei come fanatici religiosi, assassini correligionari che avevano scelto la via dell'ellenismo.

La realtà storica è oscura, rifratta com'è attraverso le agende politiche e religiose del Primo e del Secondo Maccabei (libri relativi alla storia di Hanukkah che i rabbini hanno scelto di non includere nella Bibbia ebraica). A causa di questa ambiguità, entrambe le interpretazioni hanno una certa legittimità e i commentatori successivi scelgono quella più consona ai propri bisogni e obiettivi.


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Ad esempio, i lettori che hanno sperimentato personalmente l'antisemitismo possono identificare Mattatia come un eroe fedele alla sua identità religiosa di fronte a una civiltà greca antisemita. D'altra parte, i libertari civili possono giudicare i Maccabei in modo meno generoso, criticando la loro violazione dei diritti civili dei loro correligionari [questi ultimi potrebbero aver trattato in modo simile anche quelli appartenenti al partito dei Maccabei].

Il ruolo dell'ellenismo

Al centro di qualsiasi valutazione dei Maccabei c'è una valutazione del ruolo dell'ellenismo, un'ideologia la cui visione universalistica era basata su idee greche e abilità atletiche. Seguendo le orme di Alessandro Magno, l'ellenismo divenne uno strumento politico utilizzato dai greci siriani per consolidare il loro potere tra la ricca borghesia. A loro volta, le élite aristocratiche che abbracciarono l'ellenismo ottennero l'accesso ai vantaggi sociali ed economici che affluiscono ai cittadini di una polis greca, incluso il diritto di coniare monete, di prendere parte a eventi ellenistici internazionali e di ricevere protezione dal sovrano fondatore della città.

Ma l'ellenismo comprendeva più di una relazione pragmatica tra il sovrano e le élite economiche locali; rappresentava anche una visione del mondo illuminata considerata da molti come la via del futuro. Le nazioni che si sono chiuse e non hanno affrontato la sfida dell'ellenismo stavano cadendo nel dimenticatoio. Poiché era vista come l'onda del futuro, la pressione per acculturarsi all'ellenismo era piuttosto intensa in Giudea. Pertanto, il popolo della Giudea doveva decidere se il fulcro universalistico dell'ellenismo costituisse un pericolo per la loro religione ancestrale e il suo Dio o se rappresentasse semplicemente uno stile di vita più moderno e progressista che potesse fondersi con la pratica ebraica.

Riforma o rivolta?

Particolare da La storia di Hanukkah di Ori Sherman. ( Magnes Collection of Jewish Art, University of California, Berkeley )

La risposta appropriata, quindi, era riformare il giudaismo nello spirito dell'ellenismo o assumere una posizione protettiva dei valori ebraici tradizionali liberando la Giudea dai greci siriani? Gli ellenisti ebrei scelsero la prima via; volevano andare oltre il separatismo e assimilare gli aspetti positivi della cultura greca nel giudaismo. Come raccontano i primi Maccabei, in quei giorni emersero in Israele uomini senza legge [ellenisti ebrei] che persuasero molti, dicendo: Andiamo e facciamo un patto con le nazioni che ci circondano; poiché da quando ci siamo separati da loro, molti mali sono caduti su di noi (1 Maccabei 1:11).

Gli ellenisti ebrei usarono le strutture di potere secolari a proprio vantaggio. Prima Giasone e poi Menelao furono in grado di assicurarsi la posizione di Sommo Sacerdote da Antioco IV Epifane per mezzo di tangenti monetarie e altre macchinazioni. Eppure il coinvolgimento di questi ricchi aristocratici e sacerdoti ebrei nell'ellenismo complica qualsiasi valutazione del ruolo dei Maccabei. Mentre un liberatore è generalmente colui che libera un paese dal dominio di una potenza straniera, i Maccabei sembrano aver liberato le fedeli masse ebraiche dagli ebrei ellenisti e dai loro alleati siriani greci nel contesto di una guerra civile. Una valutazione della legittimità della liberazione dei Maccabei, quindi, dipende dal fatto che gli ellenisti siano visti come apostati o come ebrei che hanno intrapreso alcune vie greche.

Secondo lo storico Elias Bickerman, Giasone e Menelao volevano preservare aspetti dell'ebraismo che si adattassero agli ideali greci, come un Dio universale, ma rimuovere quelle parti della pratica ebraica che separavano gli ebrei dagli altri: leggi alimentari, osservanza del sabato, circoncisione. Alcuni ellenisti continuarono ad adorare il Dio ebraico, ma spostarono il loro culto in santuari all'aperto e sanzionarono il maiale come animale sacrificale. È interessante, tuttavia, che anche nel Secondo Maccabei, che è considerato un trattato antiellenistico, gli inviati che rappresentavano Gerusalemme ai giochi quinquennali di Tiro [l'antica versione delle Olimpiadi] ritenessero improprio acquistare un sacrificio per Ercole. Decisero invece di allestire una nave e di donarla a Tiro (II Maccabei 4:18-20). Sebbene questi ellenisti fossero disposti a partecipare alle gare atletiche, sembrano essere stati schizzinosi nel fare qualcosa di completamente contrario alla legge della Torah.

Quando si valuta il ruolo dei Maccabei, ci si deve chiedere se questi ebrei ellenisti, ritenuti apostati dai Maccabei e dai loro sostenitori, avessero il diritto di assimilare la loro osservanza ebraica alla cultura greca circostante. I Maccabei risposero con un sonoro no, e il loro giudizio fu confermato quando alla fine Menelao convinse Antioco ad emanare un decreto che vietava la legge mosaica. Con il decreto Antioco, l'osservanza dei comandamenti della Torah divenne un reato capitale e fu richiesto il culto degli dei pagani.

La lotta dei Maccabei è stata anche guidata da questioni di classe sociale. Poiché solo i ricchi, la classe dirigente urbana e i grandi proprietari terrieri, guidati dai sacerdoti erano cittadini, la democrazia della polis di Gerusalemme ellenizzata opprimeva la stragrande maggioranza degli ebrei, che erano impotenti. Anche prima delle persecuzioni di Antioche, esistevano antagonismi sociali tra i fanatici della fede tradizionale, gli artigiani urbani e gli abitanti dei villaggi e gli ellenizzatori liberi di pensare, suggerendo che i Maccabei potevano essere liberatori, ma che erano anche guidati da un certo grado di auto- interesse.

Legittimazione attraverso lo zelo

Mentre alcune sensibilità moderne saranno offese dal trattamento vizioso dei Maccabei nei confronti degli ebrei ellenisti, i Primi Maccabei non solo lodano il zelo di Mattatia contro i suoi correligionari, ma usa proprio questo zelo per legittimare la dinastia dei Maccabei. In Primi Maccabei, Mattatia agisce secondo la tradizione di altri fanatici della Torah uccidendo un compagno ebreo a Modiin che si avvicina a un altare pagano per offrire un sacrificio quando richiesto da un funzionario reale. Quando questo ebreo apostata si avvicina all'altare, Mattatia uccide lui e il funzionario del governo e poi demolisce l'altare. Mattatia dichiara: Mi seguano tutti coloro che sono zelanti per la legge e osservano il patto (1 Maccabei 2:27). Con questa eco consapevole delle parole di Mosè quando si confronta con il vitello d'oro Chi è per il Signore, vieni qui (Esodo 32:26) I primi Maccabei iniziano la sua giustificazione del fanatismo dei Maccabei.

Primi Maccabei continua paragonando esplicitamente Mattatia alla figura biblica Pinchas, che uccise un capo tribù e il suo partner madianita per fermare la diffusione dell'idolatria e fu ricompensato da Dio con un patto brit shalom di pace del sacerdozio eterno (Numeri 25). L'implicazione è che Mattatia tragga la sua autorità politica e religiosa proprio da questo atto di zelo, da questa presa in mano della legge, basata sulla sua percezione che la continua esistenza della comunità ebraica fosse in pericolo.

Sebbene Mattatia si vedesse agire in una situazione di conflitto tra un potere terreno e la legge di Dio, il suo atto potrebbe essere visto dall'esterno come un atto di terrorismo politico; aveva commesso un omicidio per il bene di ciò che percepiva essere un bene superiore. Giuda ha continuato la lotta iniziata da Mattatia attaccando attivamente l'apostasia distruggendo altari idolatri, obbligando l'osservanza della Torah con la forza, circoncidendo i neonati e uccidendo i trasgressori apostati della legge della Torah.

Più avanti nella storia, l'interesse personale dei Maccabei li portò anche a reinterpretare la legge della Torah in modo che gli ebrei che si nascondevano con loro nel deserto potessero difendersi dall'attacco del governo durante il Sabbath. Interpretando la legge di propria iniziativa, i Maccabei si costituivano come governo di opposizione, violando le prerogative del Sommo Sacerdote in carica.

Sebbene il testo dei Maccabei consideri Giuda come un liberatore il cui zelo era necessario per preservare la Torah e il popolo ebraico, i commentatori rabbinici successivi disapprovarono tale zelo, rendendosi conto del pericolo che gli individui prendessero la legge nelle proprie mani e la interpretassero in accordo con il loro propri interessi. Di conseguenza, la legge ebraica normativa limita il legittimo fanatismo quasi al punto di non esistenza: a un fanatico non è consentito agire preventivamente in attesa di una profanazione, né punitivamente dopo che la profanazione è stata completata; se lo fa, viene trattato come un assassino. Poiché si ritiene che un fanatico agisca al di fuori della legge, il dissacrante ha il diritto di uccidere un fanatico per legittima difesa. Inoltre, ai tribunali rabbinici era vietato concedere il permesso ai fanatici di agire o di insegnare fanatismo.

Alla fine, i Maccabei devono essere considerati sia liberatori che fanatici. Come molte figure nella Bibbia, questi eroi apocrifi sono multistrato e il loro significato viene svelato dalle generazioni successive in base ai propri bisogni ed esperienze. Nel mondo di oggi, possiamo identificarci con la lotta dei Maccabei per preservare l'ebraismo di fronte all'assimilazione e all'antisemitismo, mentre allo stesso tempo lavoriamo per mitigare il fanatismo religioso che minaccia di trasformare ebreo contro ebreo.

Hanukka

Pronunciato: KHAH-nuh-kah, anche ha-new-KAH, una festa di otto giorni che commemora la vittoria dei Maccabei sui Greci e la successiva ridedicazione del tempio. Cade nel mese ebraico di Kislev, che di solito corrisponde a dicembre.

Torah

Pronunciato: TORE-uh, Origine: ebraico, i cinque libri di Mosè.