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La spazzatura è spazzatura, è stato notato, ma la storia della spazzatura è una borsa di studio. Quindi, anche l'umorismo ebraico è roba divertente, ma la storia dell'umorismo ebraico fornisce una finestra penetrante nel nucleo della storia ebraica. Senza dubbio, si potrebbe dire la stessa cosa della lingua ebraica, del cibo, della letteratura o della musica, ma poiché l'umorismo è così sensibile alle tensioni interiori e alle preoccupazioni esterne, l'umorismo ebraico fornisce un ingresso unico nella psiche ebraica.

Gli ebrei vedono l'umorismo nelle loro vite da molto tempo. La Bibbia stessa racconta come Sarah rise quando gli fu detto che aveva un figlio, e il nostro antenato Isacco prende il nome da quella risata. Il Talmud, in particolare nelle sezioni aggadiche (narrative), è pieno di battute spiritose e battute, e in un famoso racconto, il Talmud parla anche di Dio che ride. (Considera le implicazioni teologiche di un Dio dotato di senso dell'umorismo!) Durante il periodo medievale, la valutazione dell'umorismo è stata istituzionalizzata nelle usanze comunali ebraiche, forse il più famoso in Purim shpiels, commedie comiche basate sul Libro di Ester, che continuano ancora oggi nelle comunità ebraiche di tutto il mondo.

Ma l'umorismo ebraico come fenomeno culturale distintivo si accende per la prima volta nell'Europa orientale del XIX secolo. Lì, nel mercato, nella sinagoga e in casa, lo scherzo ebraico si è sviluppato in una specie riconoscibile. Lo shtetl (villaggio) divenne la sede delle nuove tradizioni popolari di umorismo ebraico, storie degli sciocchi che abitavano la città di Chelm, ma solo un esempio. A sostenere e ad arricchire questo umorismo di strada c'erano nuovi testi ebraici. Scrittori ebrei tra cui Mendele Mokher Seforim , Sholem Aleichem e IL Peretz , insieme a drammaturghi come Abraham Goldfaden hanno estratto il brontolio agrodolce dell'etica ebraica e hanno prodotto classici duraturi dell'umorismo ebraico, che a loro volta alimentavano le battute comiche dello scambio quotidiano ebraico.

Qual è stata la genesi di questa svolta verso l'umorismo? I teorici del secolo successivo hanno offerto una sfilata di ipotesi. L'umorismo ebraico, insiste su un punto di vista standard, è incentrato sul far fronte: gli ebrei erano infelici e le risate li facevano andare avanti. Gli psicologi ebrei hanno ulteriormente decostruito l'umorismo ebraico come introiezioni di questa ostilità esterna, in altre parole, autoironia. Scrive Freud, non so se ci sono molti altri casi in cui un popolo prende in giro a tal punto il proprio carattere. Altri commentatori hanno suggerito che lo scherzo ebraico sia una tattica di sopravvivenza: alterando la propria prospettiva, l'ebreo può accettare il mondo antipatico per quello che era. Vuoi alleviare le tue grandi preoccupazioni? Mettiti una scarpa più stretta, consiglia il proverbio yiddish.

La distruzione degli ebrei dell'Europa orientale durante l'Olocausto non pose fine allo spirito comico ebraico, ma ne cambiò sia il contenuto che lo stile. Nell'ebraismo europeo prebellico, l'umorismo era prevalentemente un affare interno, lo scherzo ebraico era uno scherzo interno. I fumetti erano in yiddish, le allusioni religiose erano familiari a tutti, le paure e le frustrazioni condivise tra le classi e il contesto della trama condivideva le storie.

Poi è arrivato il 20° secolo, dove la storia dell'umorismo ebraico americano dalla seconda guerra mondiale è in gran parte la storia dell'umorismo americano dalla seconda guerra mondiale. Man mano che gli ebrei entravano sempre più nel mainstream americano, non raccontavano barzellette ma modellavano il senso dell'umorismo di un intero paese, raffigurando l'America in America.

Nella prima parte di questa esplosione di umorismo ebraico, gli yiddishismi erano essenziali per il repertorio, ma questo svanì insieme alle memorie europee. Gli atti shtick della Borsht Belt della metà del XX secolo che prosperarono nella regione di Catskills di New York, dove gli ebrei si affollavano per le vacanze prosperavano su storie e tradizioni di immigrati condivise. Ma alla fine dei secoli molti di questi riferimenti ebraici si stavano esaurendo. La maggior parte degli ebrei americani ora è più a suo agio nel mangiare il sushi che il pesce gefilte. Gli ebrei non sono estranei, generalmente non affrontano quotidianamente l'antisemitismo e il reddito medio degli ebrei è tra i più alti.

Eppure, da Joey Adams a Jon Stewart, con centinaia di comici in mezzo, gli ebrei hanno dominato continuamente il settore della commedia in ogni area dei media, dal cabaret alla televisione, dalla letteratura al cinema. Gli ebrei hanno coltivato le forme principali della satira culturale (si pensi a Lenny Bruce e Jon Stewart), all'autoflagellazione (si pensi a Woody Allen) e alla flagellazione del pubblico (Jackie Mason, Don Rickles); nutrito umorismo letterario americano (Philip Roth, Jonathan Safran Foer); commedie televisive inventate e sostenute (Milton Berle, Roseanne Barr, Larry David); ha dominato la cabaret (Rodney Dangerfield, Jerry Seinfeld), e così via.

Alcuni si chiedono se l'umorismo ebraico continuerà a fiorire negli anni a venire: l'osso divertente ebraico si calcificherà con l'assimilazione? I vecchi comici ebrei che mordono i commenti sociali, la satira sconfortante, l'indebolimento degli alti e dei potenti, le discussioni con tutti, incluso Dio, la pura intelligenza continueranno a guidare lo scherzo ebraico?

La risposta tradizionale a tutte queste domande è: chi lo sa? Meglio andare direttamente all'affare in questione: due ebrei entrano in una shul. ah, ma l'hai già sentito, no?

Purim

Pronunciato: PUR-im, la festa dei lotti, origine: ebraico, festa gioiosa che racconta la salvezza degli ebrei da un minacciato massacro durante il periodo persiano.

Talmud

Pronunciato: TALL-mud, Origine: ebraico, l'insieme degli insegnamenti e dei commenti alla Torah che costituiscono la base della legge ebraica. Composto dalla Mishnah e dalla Gemara, contiene le opinioni di migliaia di rabbini di diversi periodi della storia ebraica.