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Un primo figlio ha un significato speciale per entrambi i genitori, e questo era vero nei tempi biblici come oggi, ma solo quando il bambino era maschio. Un figlio primogenito di una madre era consacrato al servizio divino e un padre diede al figlio primogenito una parte doppia dei suoi beni come eredità per diritto di primogenitura. In epoca medievale, era consuetudine per un padre votare il figlio primogenito allo studio della Torah. Anche nei secoli successivi non era raro che un figlio maggiore studiasse mentre i suoi fratelli minori imparavano un mestiere.

Il Libro dell'Esodo racconta che Dio risparmiò i primogeniti israeliti quando gettò la decima piaga sugli antichi egizi, perché i primogeniti erano divinamente consacrati. Gli israeliti allevarono i loro figli primogeniti a una vita di sacerdozio. Dopo l'incidente del vitello d'oro, però, solo la tribù di Levi si dimostrò degna del sacerdozio. Da allora, un padre ebreo osservante che non è di stirpe levitica o sacerdotale (un cohen) ha riscattato il figlio primogenito di sua moglie dal servizio a Dio per tutta la vita (a condizione che sua moglie non sia di famiglia levitica o sacerdotale). Il padre riscatta il suo bambino quando il bambino ha un mese, pagando l'equivalente in denaro di cinque shekel per il peso del santuario.

Ulteriori dettagli su questo rituale sono stati stabiliti nella Mishnah, in un trattato intitolato Bekhorot, primogeniti e nei codici successivi. Le benedizioni e le dichiarazioni recitate durante il rito furono formalizzate e incluse nel primo vero libro di preghiere, nel IX secolo.

A differenza del rituale della circoncisione, la redenzione del primogenito viene posticipata per un sabato o una festa ebraica. Non viene eseguito se la madre ha abortito [o abortito] un feto formato in precedenza [40 giorni o più dopo il concepimento], perché l'aborto ha preceduto il neonato nell'apertura dell'utero; né si fa se il bambino è nato con taglio cesareo, perché in questo caso l'utero è stato aperto artificialmente. Se una madre avesse uno o più bambini con taglio cesareo e poi alla fine partorisse vaginalmente un figlio, riscatterebbe questo bambino, il primo ad aprire il suo grembo naturalmente.

Nella Germania del XV secolo, se il padre moriva senza aver riscattato il figlio, un piccolo medaglione con la scritta ben cohen veniva appeso a un laccio attorno al collo del bambino per ricordargli di riscattarsi una volta raggiunta la maturità. Ben presto divenne consuetudine, tuttavia, iscrivere il medaglione con la lettera ebraica heh, numericamente equivalente a cinque, che rappresentava la tassa di riscatto di cinque sicli.

Molte collezioni di giudaica hanno conservato un heyalakh, un piccolo medaglione heh. Per evitare la perdita di una tale collana nell'usura dell'infanzia, il medaglione veniva talvolta conservato invece in un luogo sicuro nella sinagoga locale. Un medaglione di Ianina, in Grecia, dice che un bambino nato nel 1865 non fu riscattato e un'iscrizione successiva aggiunge che il ragazzo si è riscattato. Oggi, nelle comunità tradizionali, quando un padre non può riscattare il figlio primogenito, un parente o anche un dignitario della comunità può farlo, invece di aspettare che lo faccia lui stesso quando sarà abbastanza grande.

Prezzo di rimborso

Quando non si sapeva più quale fosse il peso esatto delle monete da cinque shekel, gli ebrei usarono cinque monete d'argento o cinque monete locali come denaro di riscatto, o anche un anello, un vassoio d'argento o di peltro o un capo di abbigliamento. Un povero padre ebreo poteva prendere in prestito alcune monete da presentare al cohen, che le restituiva dopo la cerimonia.

A volte il denaro del riscatto veniva messo su un vassoio d'argento, aumentando così il valore del contributo dei padri. Un vassoio di bella fattura proveniente da Danzica nel 18° secolo, di rame martellato con sbalzo, mostra le mani dei cohen che benedicono il bambino fasciato. Era un possedimento della comunità, un po' come la Cattedra di Elia. Le comunità ashkenazite in Europa e nell'Europa orientale nel diciannovesimo secolo commissionarono abili artigiani ebrei a realizzare tali vassoi, che erano pesantemente decorati con una scena biblica, di solito il sacrificio di Isacco. Il padre ha messo il bambino sul vassoio e lo ha addobbato con i gioielli di sua madre; restituì il vassoio ei gioielli al termine del rituale e pagò il cohen in contanti. Il vassoio, i gioielli e gli abiti eleganti del bambino hanno esaltato la bellezza dell'occasione. Come i medaglioni, anche questi splendidi vassoi sono presenti nella maggior parte delle collezioni giudaiche.

Oggi, la Banca d'Israele ha coniato monete speciali da utilizzare in questo rituale. Gli ebrei improvvisano ancora, tuttavia: alcuni ebrei in Turchia usano cinque cucchiai d'argento per riscattare il loro primogenito e in Marocco [alcuni usano] sette braccialetti d'oro, che il cohen restituisce più tardi, ricevendo invece un regalo in denaro.

Variazioni regionali

Nel corso dei secoli si sono verificate variazioni regionali nell'abbellimento della cerimonia. In alcune comunità ebraiche all'inizio del XX secolo, la cerimonia di redenzione fu drammatica. A Rabat-Sale, in Marocco, ad esempio, gli ebrei hanno creato un'atmosfera festosa in casa con profumi e fiori e hanno invitato gli ospiti per l'occasione. Dopo la preghiera, il cohen chiese alla madre in presenza dell'ostetrica di giurare che si trattava proprio del suo primo figlio e del figlio di suo marito. Poi si alzava improvvisamente e faceva finta di andarsene con il bambino. I gemiti di disperazione della madre spinsero il padre a negoziare il riscatto di cinque gioielli o monete d'argento. Il cohen ha restituito il bambino solo quando tutti hanno raggiunto un accordo. Pochi giorni dopo, il padre visitò il cohen e scambiò i gioielli con denaro, che distribuì ai poveri della comunità. In altre comunità marocchine, il dramma ha coinvolto le madri che hanno consegnato i gioielli che indossava, pezzo per pezzo, fino a quando il cohen ha accettato di celebrare la cerimonia.

Gli ebrei di alcune comunità sefardite e siriane ricordano che una madre indossava per la prima volta il suo abito da sposa; nelle comunità persiane, indossava il velo dal suo matrimonio. La nuova madre pregò formalmente il cohen di restituire il suo bambino. Lui avrebbe rifiutato e lei avrebbe persistito nelle sue suppliche fino a quando il cohen non avesse acconsentito con riluttanza. Il lieto esito è stato celebrato.

A Salonicco all'inizio del XX secolo, la madre fingeva di desiderare il ritorno del suo bambino mentre il padre dichiarava che avrebbe preferito dormire la notte indisturbato e gli ospiti prendevano in giro e scherzavano. Un ricco padre offrì un prezioso braccialetto d'oro o d'argento invece dei cinque shekel biblici; un povero padre offrì un nuovo capo di abbigliamento. Gli ebrei iracheni riferiscono che quando è stata eseguita, la cerimonia era un gioco drammatico tra il cohen e il padre del bambino, usando una tazza di kiddush invece dei gioielli, e alla fine si è conclusa quando il padre ha dato al cohen una somma simbolica di denaro.

Il rituale di redenzione non è menzionato nei resoconti etnografici della vita ebraica in India, Yemen e Aden. Spesso queste comunità non avevano cohen per compiere la redenzione, e quindi il rito non veniva compiuto; quando è stato fatto, apparentemente c'era una piccola cerimonia. In Egitto, nel 19° secolo, la redenzione avveniva talvolta il 18° giorno (18 è l'equivalente numerico di chai, la parola ebraica per vita).

Alla fine del XX secolo, questo rituale rimane pittoresco tra coloro che lo praticano. Alcuni ebrei ashkenaziti mettono ancora il bambino su un vassoio d'argento, lo circondano di zollette di zucchero (nella speranza che arrivino cose buone) e spicchi d'aglio (contro gli spiriti maligni) e lo drappeggiano con i gioielli d'oro di sua madre. Le madri ebree persiane e le donne ebree in Turchia indossano ancora il velo da sposa per la cerimonia di redenzione.

Alcuni ebrei ortodossi vedono la redenzione di un figlio primogenito come un atto simbolico di riconoscimento della supremazia di Dio e della sottomissione [dell'umanità]. Altri vedono in essa il riconoscimento del grande significato per i genitori dell'arrivo del loro primo erede maschio, perché le benedizioni rituali esprimono i sentimenti che ci si aspetta dai genitori ebrei per la prima volta: gratitudine a Dio per la primizia del grembo materno. L'adempimento di questo dovere implica la dedizione a crescere il bambino all'interno della fede ebraica.

Negli ultimi 20 anni, alcuni genitori hanno creato variazioni non ortodosse del rituale tradizionale, come una cerimonia di redenzione per una figlia primogenita o un kiddush speciale per l'apertura dell'utero. Attraverso queste innovazioni, alcuni ebrei negli Stati Uniti hanno cercato di celebrare il parto, per soddisfare i loro bisogni spirituali. Modellando una nuova cerimonia sull'antico rituale di redenzione, riconoscono il significato psicologico di un primo figlio in un modo che evidenzia la continuità ebraica e ha per loro un significato religioso.

Ristampato con il permesso di A Time to Be Born: Customs and Folklore of Jewish Birth (Jewish Publication Society).

ashkenazita

Pronunciato: AHSH-ken-AH-zee, Origine: ebraico, ebrei di origine dell'Europa centrale e orientale.

sefardita

Pronunciato: seh-FAR-dik, Origine: ebraico, che descrive gli ebrei discendenti dagli ebrei di Spagna.