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Ushpizin (pronunciato oosh-pee-ZIN) è la parola aramaica per ospiti e si riferisce a una breve preghiera recitata ogni notte di Sukkot che invita uno dei sette antenati ebrei a unirsi a noi nella sukkah.

Tradizionalmente, i sette ospiti sono i tre patriarchi Abramo, Isacco e Giacobbe insieme a Mosè, Aronne, Giuseppe e il re Davide. Sono indicati come i sette pastori d'Israele perché guidarono lo sviluppo spirituale del popolo ebraico come il pastore guida il gregge non solo durante la loro vita, ma per tutta la storia ebraica.


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Nei tempi moderni, è diventata consuetudine in alcuni ambienti aggiungere i nomi di importanti donne ebree la cui influenza è stata proporzionalmente significativa. Le donne specifiche e l'ordine in cui sono invitate non sono universalmente stabilite come gli uomini, ma spesso includono importanti figure bibliche femminili come Sarah, Rachel, Ruth ed Ester. (Una versione di un servizio Ushpizin egualitario può essere trovata qui.)

La pratica di Ushpizin è menzionata per la prima volta nello Zohar, il testo principale del misticismo ebraico, ma l'usanza di accoglierli effettivamente nella sukkah sembra essere emersa in seguito sotto la guida del rabbino Isaac Luria nel XVI secolo. Nella versione cabalistica, ciascuna delle sette Ushpizin corrisponde a una delle sette Sefirot inferiori, le emanazioni o attributi divini. Per Abramo, questa qualità è chesed , o gentilezza amorevole. Per Isacco, gevurah (forza); Jacob, tiferet (bellezza), Mosè, netzach (eternità); Aaron, hod (maestà), Joseph, yesod (fondazione); e David, malchut (regalità). Le versioni egualitarie del rituale di Ushpizin accoppiano comunemente anche una figura femminile con ciascuna di queste sefirot.

Secondo lo Zohar, su Sukkot gli Ushpizin lasciano la loro dimora celeste e risiedono spiritualmente con noi nella sukkah. Come chiarisce il testo della preghiera, tutti gli Ushpizin visitano la sukkah ogni notte delle vacanze, ma una diversa è preminente ogni notte e anche la loro particolare qualità spirituale è accessibile in modo univoco.

La preghiera inizia con questo:

Siediti, siediti, ospiti nobili. Siediti, siedi ospiti santi; siediti, siedi ospiti della fede. Degna è la parte di Israele, come è scritto in Deuteronomio 32:9, poiché la parte del Signore è il suo popolo, Giacobbe la sua assegnazione.

Il corpo principale della preghiera chiede che la presenza di Dio risieda nella sukkah, per diffondere su di noi una sukkah di pace nel merito dell'adempimento del comandamento di risiedere in una sukkah per sette giorni. La preghiera invoca anche il merito di uscire dalla propria casa a Sukkot, il che riflette un insegnamento secondo cui ciascuno dei sette Ushpizin ha intrapreso un atto di partenza che ha permesso loro di compiere il proprio destino particolare.

Abramo, per esempio, lasciò la casa di suo padre per una terra straniera al comando di Dio. Giuseppe fu venduto come schiavo in Egitto. E Mosè fuggì dall'Egitto per Madian, dove incontrò Dio presso il roveto ardente. Proprio come l'Ushpizin ha lasciato ciò che era familiare e confortevole al servizio del comando di Dio, così noi a Sukkot lasciamo la sicurezza delle nostre case per una capanna impermanente sotto la guida di Dio.

La parte finale della preghiera cambia a seconda della notte, invitando l'ospite particolare associato a quella notte insieme a tutti gli altri Ushpizin.

Il rituale di Ushpizin evoca anche l'obbligo più terreno di ospitare gli ospiti nelle nostre case, in particolare durante lo Shabbat e le feste. Accogliere gli ospiti è un valore ebraico universale. Ma nelle feste questo obbligo è particolarmente pronunciato. Come scrive Maimonide sulle leggi delle feste nella Mishneh Torah:

Mentre si mangia e si beve, bisogna nutrire lo straniero, l'orfano, la vedova e altri poveri disgraziati. Chi, invece, chiude a chiave le porte del suo cortile e mangia e beve insieme alla moglie e ai figli, senza dare da mangiare e da bere ai poveri e ai disperati, non osserva una celebrazione religiosa ma si abbandona alla celebrazione del proprio stomaco .

Alcuni ebrei sefarditi hanno persino l'usanza di lasciare una sedia vuota nella sukkah per l'ospite notturno, un rituale evocativo della coppa di Elia che viene posta sulla tavola del Seder durante la Pasqua. Alcuni hanno anche l'usanza di donare il cibo degli Ushpizin ai poveri, a volte sotto forma di un'equivalente donazione in beneficenza.