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La vita e il lavoro di Walter Benjamin sono difficili da classificare. Letterato rinascimentale, ha scritto su argomenti che vanno dalla storia dell'arte e dell'estetica alla linguistica, alla politica e alle droghe psichedeliche. Un ardente teorico marxista e critico, Benjamin ha anche fuso la sua comprensione del misticismo ebraico con il materialismo storico, spingendo il critico Terry Eagleton a chiamarlo il rabbino marxista. I suoi amici intimi includevano superstar della Scuola di Francoforte come Theodore Adorno e Max Horkheimer, così come la teorica politica Hannah Arendt e il grande studioso del misticismo ebraico Gershom Scholem.

I principali contributi di Benjamin alla storia intellettuale del ventesimo secolo sono probabilmente il suo lavoro sul significato estetico della riproduzione delle immagini (come la fotografia) e il carattere degli spazi urbani moderni, come i portici parigini, sebbene sia anche conosciuto come un consumato traduttore di Proust e Baudelaire .

La vita di Benjamin ha anche fornito un modello teorico per una posizione decisamente ambivalente sull'identità ebraica. Spinto fuori dalla Germania nazista negli anni '30, Benjamin divenne un ebreo espatriato a Parigi finché non fu costretto a fuggire ancora una volta. In una tragica serie di eventi, Benjamin mancò di poco la fuga nella neutrale Spagna. Morì vicino al confine spagnolo e divenne il martire intellettuale della seconda guerra mondiale.

Ambiente dell'infanzia

Walter Benjamin nacque a Berlino nel 1892 da una famiglia ebrea liberale e istruita. Suo padre era un uomo d'affari che a volte vendeva arte all'asta e incoraggiava le attività intellettuali di Benjamin aiutandolo a raccogliere una vasta biblioteca di filosofia. Da ragazzo, Benjamin ha visto il suo maestoso quartiere residenziale subire rapidi cambiamenti a causa dell'industrializzazione. Sempre attento osservatore della vita cittadina, ha spesso fatto riferimento ai ricordi della sua prima infanzia di Berlino in scritti e teorie successive sul proletariato urbano e sull'ingiustizia sociale.

L'attività politica di Benjamin germogliò nella scuola privata Gustav Wynekens, che cercò di creare un movimento giovanile devoto agli ideali di Kant, Hegel, Goethe e Nietzsche. Nel 1912 Benjamin iniziò la sua formazione universitaria, che lo avrebbe portato alle università di Freiberg, Monaco e Berlino, dove studiò sotto il filosofo neokantiano Heinrich Rickert, lo storico dell'arte Heinrich Wlfflin e il sociologo Georg Simmel.

Assimilazione in una società ostile

Quando aveva 23 anni, Benjamin ha incontrato il giovane Gershom Scholem attraverso le sue attività di movimento giovanile. I giovani si sono impegnati in un intenso dibattito intellettuale, parlando fino a notte fonda di filosofia, poesia e futuro degli ebrei tedeschi assimilati. Quest'ultimo argomento doveva occupare entrambi gli uomini durante le loro carriere accademiche poiché prendevano percorsi ampiamente divergenti. Benjamin ha articolato succintamente il conflitto in una lettera al suo amico Ludwig Strauss nel 1912:

Se siamo davvero bilaterali, ebrei e tedeschi, tutta la nostra energia è stata finora diretta ad affermare il tedesco; l'ebraico è stato forse solo un aroma esotico, meridionale (peggio ancora, sentimentale) nella nostra produzione e nelle nostre vite. Né nessun individuo, a meno di essere un artista, svilupperà questa qualità allo stesso modo dentro di sé. Ma la strada sarà trovata.

Benjamin mantenne sempre una certa distanza dai suoi compagni tedeschi e dal presunto pubblico tedesco a cui si rivolse la maggior parte dei suoi scritti. Lui, come tanti ebrei tedeschi intellettualmente importanti dell'epoca, era bloccato nella palude tra l'antisemitismo e la modernità. Questo spazio intermedio non gli ha permesso di ritirarsi nel giudaismo tradizionale, né gli ha permesso di assimilarsi completamente in una società ospitante ostile.

Va notato che Benjamin non aveva quasi nessuna educazione ebraica formale e non ha mai partecipato a istituzioni religiose ebraiche. Ma la sua ebraicità era una costante consapevolezza della sua differenza culturale. La sua spinta a quella che chiamava redenzione attraverso i suoi scritti aveva chiaramente sfumature messianiche ebraiche.

Accademico e Politica

Subito dopo aver completato la sua formazione universitaria, Benjamin sposò Dora Pollack. Tuttavia, il matrimonio non durò. Benjamin si trasferì presto dal loro appartamento condiviso e si concentrò sui suoi studi, completando un dottorato in filosofia con una tesi su Il concetto di critica nel romanticismo tedesco nel 1920. Ma una carriera accademica gli sfuggì quando diversi professori dell'Università di Francoforte ritennero il suo lavoro incomprensibile e opaco. Riuscì a sopravvivere scrivendo saggi e articoli freelance per giornali e giornali, ma dovette sopportare condizioni di vita prossime alla povertà.

Durante un viaggio in Italia nel 1924, Walter conobbe e si innamorò della rivoluzionaria lettone Asja Lacis. Fu in Italia che iniziò a sviluppare il suo interesse per il pensiero marxista e comunista, allontanandosi dall'anarchismo giovanile e dall'idealismo tedesco. Sebbene non si unisse al Partito Comunista, lui e Lacis si recarono a Mosca per vivere e studiare per diversi mesi.

Negli anni '30 Benjamin sviluppò il suo lavoro su diversi argomenti. Ha scritto di teoria del linguaggio, autori contemporanei, traduzione, liberalismo moderno, romanzi di Goethes, persino libri per bambini. I suoi saggi principali si interrogano su come la tecnologia moderna e lo stato di modernizzazione influenzino la vita quotidiana e la pratica culturale. Si impegnò spesso anche nelle teorie dell'arte e della cultura di sinistra, diventando un convinto critico del fascismo.

Anche dopo che Scholem si trasferì a Gerusalemme per insegnare all'Università Ebraica, Benjamin mantenne la loro solida corrispondenza intellettuale. I due erano in disaccordo sull'importanza della fede religiosa e spirituale e passarono molto tempo a contrapporre la razionalità alla fede spirituale. Benjamin ha sempre sostenuto che il suo interesse per i testi cabalistici e la storia dell'ebraismo era puramente accademico e non religioso.

Il progetto Arcade

Nel 1927, dopo essersi trasferito a Parigi, Benjamin scrisse con l'amico Franz Hessel un brevissimo articolo intitolato Arcades che sarebbe diventato il progetto che Benjamin perseguì fino alla morte. Quello che alla fine è stato pubblicato come The Arcades Project è stato ispirato dalla struttura architettonica dei portici parigini, passaggi pedonali attraverso edifici fiancheggiati da piccole attività commerciali. Per un periodo di 13 anni ha compilato varie liste e osservazioni sulle strade, i grandi magazzini, i panorami, le mostre, i lampadari, le mode e il particolare ambiente sociale di prostitute, giocatori d'azzardo e acquirenti che frequentavano i portici.

Nel 1934, quando l'Istituto per il pensiero sociale (la Scuola di Francoforte) iniziò a pagare Benjamin per le sue ricerche e scritti, iniziò ad affrontare gli aspetti politici ed economici dei portici, concentrandosi sui temi del rinnovamento urbano, dell'innovazione tecnologica e dell'ingiustizia economica che assistito. Pubblicato in inglese solo nel 1999, The Arcades Project era un compendio di 925 pagine delle sue riflessioni vagamente organizzate.

Di tutte le altre sue opere, il suo saggio L'opera d'arte nell'era della riproduzione meccanica (1936) è stato il più influente. Pubblicato sulla rivista di teoria critica dell'Institute of Social Researchs, ha affrontato come la pratica della copia delle immagini artistiche cambia sia il valore dell'immagine che la sua ricezione da parte dello spettatore. La scrittura di Benjamin è stata anche critica nei confronti dell'uso da parte del Terzo Reich delle immagini riprodotte per promuovere l'obbedienza al regime fascista.

Fine prematura

A causa della sua difesa antifascista, la Gestapo chiese l'espatrio di Benjamin da Parigi nel febbraio 1939. Quando la Francia dichiarò guerra alla Germania, tutti i tedeschi che vivevano in Francia furono internati nei campi. Benjamin fu mandato nel villaggio di Nevers in Borgogna, ma fu rilasciato a causa dell'intervento dei suoi amici. Continuò a lavorare, ma nel giugno 1940 fu costretto a fuggire da Parigi e lasciò il suo manoscritto del Progetto Arcades alle cure dell'allora bibliotecario Georges Bataille presso la Biblioteca nazionale francese.

Poco prima che Benjamin lasciasse Parigi, Scholem lo esortò a venire in Palestina, ma Benjamin credeva che sarebbe stato al sicuro solo negli Stati Uniti. Ha quindi tentato di viaggiare attraverso la Spagna neutrale attraversando i Pirenei a piedi. La notte del 26 settembre 1940, fu falsamente allarmato quando fu fermato dalle guardie di frontiera del generale Francos e doveva presumere che sarebbe stato catturato di nuovo. Successivamente è stato trovato morto (probabilmente per suicidio) nella sua stanza d'albergo, ignaro di non essere sospettato e di poter fuggire in libertà.

Influenza continua

Quando i teorici della Scuola di Francoforte stabilirono la loro presenza intellettuale negli Stati Uniti dopo la guerra, gli scritti di Benjamin continuarono ad avere una profonda influenza sul pensiero sociale e sulla critica culturale.

La sua vita tragicamente breve divenne anche l'argomento del romanzo di Jay Parini, Benjamins Crossing. Charles Bernstein e Brian Ferneyhough hanno scritto l'opera Shadowtime basata sulla vita di Benjamin e Susan Sontag ha usato il suo personaggio come ispirazione per la sua storia, Sotto il segno di Saturno. La sua lunga e altamente erudita corrispondenza con Scholem fu pubblicata in La corrispondenza di Walter Benjamin e Gershom Scholem, 1932-1940.

Qual è la teoria di Walter Benjamin

Secondo Benjamin, ogni idea è 'originale' e le idee in generale sono una molteplicità. L'esperienza della "verità", in contrasto con l'accumulo di conoscenza, è quasi un'esperienza mistica. È qualcosa in cui si è totalmente immersi, perdendo l'intenzione.

Walter Benjamin era un marxista

Walter Benjamin, nato nel 1892 da una famiglia ebrea borghese di Berlino, non fu solo un brillante critico letterario e sociologo della cultura, ma anche uno dei più creativi pensatori marxisti moderni.

Per cosa era meglio conosciuto Walter Benjamin

Tra le opere più note di Benjamin ci sono i saggi "L'opera d'arte nell'era della riproduzione meccanica" (1935) e "Tesi sulla filosofia della storia" (1940). Il suo lavoro principale come critico letterario includeva saggi su Baudelaire, Goethe, Kafka, Kraus, Leskov, Proust, Walser e teoria della traduzione.